Ny planet oppdaget i nærheten av oss

Er omtrent like stor som jorda, og ligger bare fire lysår unna.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Siden de første eksoplanetene - planeter i bane omkring andre stjerner enn vår egen sol - ble oppdaget på midten av nittitallet, har antallet bekreftede funn eksplodert og nærmet seg et tresifret tall.

De fleste har imidlertid blitt funnet ved obskure stjerner langt, langt unna, som få av oss har hørt om. Nå har astronomer oppdaget en som bokstavelig talt ligger i nabolaget, i stjernesystemet Alfa Centauri.

Dette er stjernesystemet som ligger aller nærmest oss og vår egen sol, og et du kal se med det blotte øyet fra jorda.

Planeten, som ligger bare i overkant av fire lysår unna, er omtrent på størrelse med jorda, og ble oppdaget ved hjelp av HARPS-teleskopet tilhørende European Southern Observatory.

Men det er ikke noe håp for liv, som vi kjenner det. Planeten gnisser nærmest inntil moderstjernen, og har en omløpsbane som bringer den mye nærmere enn Merkurs rundt vår egen sol.

- Våre observasjoner med HARPS-instrumentet strakk seg over fire år, og avslørte et bittelite, men ekte, signal fra en planet i omløpsbane rundt planeten Alfa Centauri B. Det er en ekstraordinær oppdagelse som har skjøvet teknikken til yttergrensene, sier Xavier Dumusque ved Geneva Observatory i Sveits og Senter for astrofysikk ved Universitetet i Portugal.

Det er ikke håp om liv, som vi kjenner det, på planeten. Alfa Centauri B er svært lik sola, men litt mindre i både størrelse og lysstyrke, men planeten gnisser nærmest helt inntil. Omløpsbanen bringer den mye nærmere moderstjernen enn Merkur er rundt vår egen sol, ifølge artikkelen publisert i siste nummer av tidsskriftet Nature.

Astronom Jan-Erik Ovaldsen betegner dette som en av årets største astronomibegivenheter.

- I hundrevis, kanskje tusenvis, av år, har mennesker spurt seg om det finnes andre sivilisasjoner der ute. På grunn av de enorme avstandene til stjernene, er det ikke før nylig at teleskoper og instrumenter har vært i stand til å oppdage fjerne kloder i bane rundt dem, innleder Ovaldsen.

- Den første eksoplaneten ble funnet i 1995. Siden er det gjort over 840 oppdagelser. Nå har altså ESO oppdaget en liten planet i det aller nærmeste stjernesystemet, som ligger rundt fire lysår unna jorda. Selv om det den er for varm for liv, er oppdagelsen en gedigen milepæl både for astronomiforskningen generelt, og for jakten på et av våre mest fundamentale spørsmål: «Er vi alene?», sier han.

Alle objekter har en tyngdekraft som den påvirker andre objekter med. Mens en planet er ekstremt liten, relativt til en stjerne, kan denne lille innvirkningen ofte måles, om instrumentene er presise nok.

Det var slik det europeiske teamet oppdaget eksoplaneten: Ved å registrere hvor mye den fikk Alpha Centauri B til å «vakle». Og det er ikke stort, omtrent 51 centimeter i sekunder, «rundt hastigheten en baby kryper», ifølge pressemeldingen.

Planetfunnet er ett av mange store steg om dagen på jakta etter det store målet: En steinplanet, omtrent like stor som jorda, som ligger i en stjernes «beboelige sone». Dette er den helt riktige avstanden, hvor temperaturen er riktig for at vann, en forutsetning for alt liv vi kjenner, kan være flytende, og ikke fordampe bort eller fryse til is.

PRØV SELV: Alpha Centauri B er synlig med det blotte øyet fra jorda (selve planeten er ikke det). Her er et kart som viser hvor den systemet ligger på stjernehimmelen. Credit:  ESO, IAU and Sky & Telescope
PRØV SELV: Alpha Centauri B er synlig med det blotte øyet fra jorda (selve planeten er ikke det). Her er et kart som viser hvor den systemet ligger på stjernehimmelen. Credit: ESO, IAU and Sky & Telescope Vis mer