Ordfører på frierferd - på Kinas regning

- I ettertid kan jeg se at jeg kanskje ikke burde ha dratt, sier Sør-Varangers ordfører Rune Rafaelsen.

PÅ TUR: Sør-Varangers ordfører Rune Rafaelsen (i midten( reiste til Kina for å promotere næringslivet i Kirkenes. Det lokale investeringsfirmaet Ulven Investment og Rune Ulvang (t.v. for ordføreren) la ut for turen, mens den kinesiske kommunen refudnerer ham for utgiftene. Foto: Rune Ulvang / Facebook
PÅ TUR: Sør-Varangers ordfører Rune Rafaelsen (i midten( reiste til Kina for å promotere næringslivet i Kirkenes. Det lokale investeringsfirmaet Ulven Investment og Rune Ulvang (t.v. for ordføreren) la ut for turen, mens den kinesiske kommunen refudnerer ham for utgiftene. Foto: Rune Ulvang / FacebookVis mer

Kirkenes og Sør-Varanger kommune har i flere år hatt et ønske om å etablere seg som en innfartsport til Europa langs den såkalte Nordøstpassasjen, den polare sjøveien mellom Europa og Asia.

Ordfører Rune Rafaelsen (Ap) og kommunen inngikk i fjor et samarbeid som vennskapskommune med Harbin i Nord-Kina, noe som har ført til flere turer til landet for ordføreren.

For to uker siden besøkte Rafaelsen havnebyen Yingkou, en av de største i landet. Turen ble gjennomført sammen med Rune Ulvang fra det lokale investeringsfirmaet Ulven Invest og vil bli betalt av Kina, skriver avisa Ságat.

Invitasjon via selskap

Det er nemlig Ulven Invest som har lagt ut for ordførerens tur til den kinesiske havnebyen, et beløp de vil få refundert av den kinesiske kommunen, forklarer Rune Ulvang.

Reisen vekket denne uka oppsikt lokalt, og Sps ordførerkandidat i Sør-Varanger, Kurt Wikan, mener ordføreren burde klarert turen på forhånd. Overfor lokalavisa sier ordfører Rafaelsen at han ikke har betenkeligheter med å dra på en slik tur betalt av andre.

ORDFØRER: Rune Rafaelsen i Sør Varanger har engasjert seg sterkt i Frode Berg-saken i Russland, og forsøker også å hjelpe kommunens næringsliv i utlandet. Denne gangen ble det gjort på Kinas regning. Foto: Christian Roth Christensen / Dagbladet
ORDFØRER: Rune Rafaelsen i Sør Varanger har engasjert seg sterkt i Frode Berg-saken i Russland, og forsøker også å hjelpe kommunens næringsliv i utlandet. Denne gangen ble det gjort på Kinas regning. Foto: Christian Roth Christensen / Dagbladet Vis mer

Ordføreren forteller til Dagbladet at det var Yingkou som først inviterte ham under et tidligere besøk i Kina, men at en offisiell invitasjon kom via selskapet Ulven Invest, som selv har interesser i det nye havneprosjektet i Kirkenes. Dermed inviterte Ulven Invest med ordføreren og la ut for turen hans.

- De valgte ny ordfører og ville ha meg på besøk. Jeg ga dem beskjed om at de måtte betale reisen min. Den ble bestilt gjennom Ulven Invest. Det var en to dager lang reise, og Ulven Invest ville ha med meg på et møte med ordføreren. Dette har jeg ikke skrevet reiseregning for, sier Rafaelsen til Dagbladet.

- Burde kanskje ikke dratt

- I ettertid kan jeg se at jeg kanskje ikke burde ha dratt.

- Hvorfor sier du det?

- Det kan hende noen tolker det som at man er i lomma på kineserne. Først og fremst var dette et møte for å få bekreftet for ordføreren i byen med 6,7 millioner containere årlig, at Kirkenes er interessert i samarbeid. Det er viktig å ha kontakt med de største havnene, sier ordføreren.

- Det kan jo framstå som om investeringsselskapet på den måten selger ordførerens tjenester?

- Jeg stiller opp for næringslivet hele tida. Det er det viktigste for Sør-Varanger. Det handler om å fronte næringslivsutvikling, og vi har også mye kontakt med Russland. For myndighetene i Kina er det viktig å vite at de har med seg lokale norske myndigheter, sier han.

På et bilde som ble lagt ut av investor Rune Ulvang fra turen, skriver han: «forbereder det siste for å inngå kontrakt med havna i Yingkou». På bildet er Ulvang og ordføreren omkranset av lokale representanter.

Kan endre verdenshandelen

Rafaelsen forteller til Dagbladet at han har vært på tre turer til Kina i løpet av fire år som har blitt betalt av andre. Dette dreier seg blant annet om et foredrag om jernbane og en invitasjon fra Universitet i Nord.

Det planlegges nemlig nye jernbanelinjer mellom Kirkenes og Rovaniemi i Finland og mellom Helsinki og Tallinn i Estland for å kunne håndtere den potensielle store skipstrafikken i framtida.

Sommeren 2017 seilte et russisk tankskip for første gang gjennom Nordøstpassasjen uten hjelp av en isbryter. Passasjen kutter reisetida mellom Asia og Europa med en tredel, kontra å seile gjennom Suezkanalen. Kina presenterte i 2013 den gigantiske infrastrukturplanen «One belt - one road», som blant annet inkluderer en «polar silkevei».

Med mildere klima og dermed mindre is langs kysten, kan ruta endre verdenshandelen radikalt. Det vil Kirkenes, helt nordøst i Norge, dra nytte av. Derfor foregår det nå en offensiv kampanje for å etablere Kirkenes som en sentral hub for handel mellom Asia og Europa.

Investor betalte selv

Rune Ulvang, som driver Ulven Invest, skryter av sine egen ordfører.

- I stedet for å vinkle på at Yingkou betaler, burde dere heller vinkle på at ordføreren reiste i to dager for å utvikle et lite sted som Kirkenes. Hvor mange ordførere hadde gjort det? sier han til Dagbladet.

Ulven driver eiendomsutvikling, og har flere forretningsforbindelser i Kina. Ifølge selskapets leder Ulvang måtte han betale reisen sin selv.

- For kinesiske aktører er det veldig viktig at ting er politisk forankret. Da de skiftet ordfører inviterte de ned oss og vi ville vise at det vi tidligere har sagt står ved lag. Det er vanlig at de betaler når de er vertskap. Vi var invitert som gjester, sier han.