FASTBRENT: Bildet av senator Robert F. Kennedy og Juan Romero gikk verden rundt. Selv greide Romero aldri å glemme øyeblikket. Foto: AP / NTB Scanpix
FASTBRENT: Bildet av senator Robert F. Kennedy og Juan Romero gikk verden rundt. Selv greide Romero aldri å glemme øyeblikket. Foto: AP / NTB ScanpixVis mer

Sekundet som endret 17-åringens liv for alltid:

Prøvde å redde Kennedys liv. Fikk brev i posten: «Hadde det ikke vært for deg, ville han ikke vært død»

Ryddegutten var på feil sted til feil tid. Bildet av seg selv og senator Robert F. Kennedy forfulgte ham til hans død.

Han skulle bare rekke ut hånda for å hilse på Robert F. Kennedy. Senatoren stoppet opp for å gi den 17 år gamle ryddegutten et håndtrykk. Så smalt det. Slik ble Juan Romero en av dem som sto nærmest da Kennedy ble skutt og drept på Ambassador Hotel i Los Angeles i 1968.

Det var like over midnatt 5. juni, stemmene var talt opp og tidligere justisminister og da New York-senator Kennedy (42) var vinneren av demokratenes primærvalg i California.

Denne uka, 50 år etter den fatale hendelsen, gikk Romero selv bort etter å ha fått et hjerteinfarkt, skriver Los Angeles Times. Bildet av ham selv sammen med den skutte senatoren, forfulgte ham helt til hans død.

I ettertid mottok han ifølge Washington Post hundrevis av brev - samtlige adressert til «ryddegutten». Flere av dem la skylden for dødsfallet på Romero selv.

SLIPPER IKKE UT: Amerikanske myndigheter har for 15. gang avslått en søknad om prøveløslatelse fra Sirhan Sirhan som er dømt for å ha drept presidentkandidat Robert F. Kennedy i 1968. Video: Reuters Vis mer Vis mer

Ba om unnskyldning

«Hvis han ikke hadde stoppet for å ta deg i hånda, så ville senatoren vært i live» sto det i ett av dem, ifølge Romero.

Til slutt så han ingen annen utvei enn å flytte, og endte til slutt opp i Wyoming. Men minnet om da Kennedy døde i armene hans, ble han ikke kvitt.

I 2010 var han så nedtynget av skyldfølelse at han oppsøkte den døde senatorens grav. Der møtte han opp som 59-åring etter å ha kjøpt sitt livs første dress - ifølge ham selv for å vise sin respekt og be om unnskyldning.

- Jeg følte jeg måtte be om Kennedys tilgivelse, for at jeg ikke klarte å stoppe kulene som traff ham. Det gjorde godt, sa Romero, som ble traumatisert av opplevelsen, i et intervju i etterkant.

Tett på døden

Mannen som sto bak bildet, Boris Yaro i Los Angeles Times, ble selv sterkt preget på grunn av hendelsen han fotograferte. I ettertid har han beskrevet det han opplevde på følgende måte:

- Kennedy løftet armene opp som en bokser, og prøvde å unngå å bli truffet. Jeg så ham falle mot bakken. Beina hans lå imot meg, og jeg så blod komme ut av øret hans.

Fotografens hat

Til tross for at han endte opp med å ta et av de siste bildene av Kennedy, og et av de mest uforglemmelige bildene i 1968, endte selv om med et hatforhold til fotografiet. Bildet hvor Kennedy ligger på gulvet, stirrende tomt ut i lufta, mens ryddegutten Romero støtter hodet hans, med et hjelpeløst uttrykk i ansiktet, ble rett og slett et av hans verste minner.

Selv var han en stor tilhenger av politikeren, og hadde nettopp hørt nyheten om at Kennedy hadde vunnet primærvalget. Egentlig hadde fotografen fri, men han dro likevel til hotellet hvor senatoren var, fordi han ville sikre seg et bilde til å ha hjemme i stua. Dit kom fotografiet aldri.

- Jeg hater det forbannede bildet. Jeg hadde ikke en eneste kopi av det i mitt eget hus. Jeg likte det ikke den gang, og jeg er ikke særlig begeistret for det nå heller. Bobby Kennedy skulle være ridderen i den skinnende rustningen, og han fikk ikke engang en sjanse, har Yaro uttalt i et intervju med StoryCorps.

TRAILER: Netflix presenterer dokumentarserien om Bobby Kennedy. Vis mer

Riktig mann tatt?

Konspirasjonsteoriene har vært mange og heftige om hvorfor en ny Kennedy ble tatt av dage - og hvem som sto bak. 24 år gamle Sirhan Sirhan ble dømt til døden for drapet, en straff som seinere er omgjort til livsvarig fengsel.

Men Sirhan har selv forklart ved enhver offisiell anledning i 48 år at han ikke husker noe. Han hadde drukket på hotellet hele kvelden, var full og gikk ut i bilen. Så gikk han tilbake for å se etter en kvinne han ikke kunne glemme. Og så ble han pågrepet av politiet.

En av dem som har støttet Sirhans påstand er Paul Schrade, som ble selv truffet av et skudd og skadd i hendelsen. I mange år har han forfektet i medier i California at drapet på Robert F. Kennedy ikke skjedde slik det har blitt fortalt. Slik personene i kjøkkenkorridoren sto plassert, var ikke Sirhan Sirhan i posisjon til å treffe Kennedy, har Schrade uttalt.