SAMMEN: Yevgeny Prigozhin (t.v.) skal tilhøre den aller innerste kretsen rundt Russlands president, Vladimir Putin. Nå er han siktet i den amerikanske etterforskningen av russisk innblanding i det amerikanske presidentvalget i 2016. Foto: AP Photo/Misha Japaridze, Pool, File
SAMMEN: Yevgeny Prigozhin (t.v.) skal tilhøre den aller innerste kretsen rundt Russlands president, Vladimir Putin. Nå er han siktet i den amerikanske etterforskningen av russisk innblanding i det amerikanske presidentvalget i 2016. Foto: AP Photo/Misha Japaridze, Pool, FileVis mer

«Putins kokk» pekes ut som hjernen bak Russlands valginnblanding

13 russere siktet i den amerikanske Russland-etterforskningen.

NEW YORK (Dagbladet): Yevgeny Prigozhin (56) er oligarken som har fått tilnavnet «Putins kokk», og som pekes ut som hjernen bak Russlands innblanding i det amerikanske presidentvalget i 2016, ifølge siktelsen fra FBIs spesialetterforsker, Robert Mueller.

En amerikansk storjury har siktet 13 russiske statsborgere og tre russiske «enheter» (byrå, firma, e.l.) for å ha manipulert presidentvalget i 2016 til fordel for Donald Trump. Én av de 13, som er siktet, er Prigozhin.

Startet med pølsebod

Han kom fra beskjedne kår og havnet i fengsel i ungdommen. Da han slapp ut, samtidig som Sovjetunionen kollapset, startet han en pølsebod. Det skulle bli starten på en lukrativ forretning og etter hvert bygget han seg opp som en av Russlands rikeste menn ved hjelp av populære restauranter, skriver New York Times.

Han skal nå være en av de lojale oligarkene i den aller innerste kretsen til Russlands president, Vladimir Putin. Med bakgrunnen fra restaurantbransjen fikk han tilnavnet «Putins kokk».

Ifølge den amerikanske siktelsen dirigerte Prigozhin den såkalte internettroll-fabrikken Internet Research Agency, som «startet en informasjonskrig mot USA» ved å opprette falske kontoer i sosiale medier og ved å promovere støttende meldinger for Donald Trump og negative meldinger om Hillary Clinton.

- Vil se djevelen

Selv nekter oligarken for at han har gjort noe galt.

- Amerikanerne er veldig lett påvirkelige mennesker. De ser det de ønsker å se. Jeg har stor respekt for dem. Jeg er ikke opprørt i det hele tatt over at jeg endte opp på denne lista. Dersom de vil se djevelen, så la dem se ham, sier Prigozhin fredag til det statlige russiske nyhetsbyrået Ria Novosti.

NÆRE: Russlands president, Vladimir Putin på omvisning i fabrikken til Yevgeny Prigozhin (t.h.) i september 2010. Foto: Alexei Druzhinin, Sputnik, Kremlin Pool Photo via AP, File
NÆRE: Russlands president, Vladimir Putin på omvisning i fabrikken til Yevgeny Prigozhin (t.h.) i september 2010. Foto: Alexei Druzhinin, Sputnik, Kremlin Pool Photo via AP, File Vis mer

USA innførte sanksjoner mot ham og hans to offentlige selskaper Concord Management and Consulting og Concord Catering i desember 2016.

Ifølge siktelsen møtte Prigozhin Mikhail I. Bystrov en rekke ganger i 2015 og 2016. Bystrov ledet Internet Research Agency, som drev prosjektet Lakhta, som i september 2016 skal ha hatt et månedlig budsjett på 1,2 millioner dollar for å drive sin informasjonskrig mot USA. Organisasjonen ble etablert i 2013, og hadde som hovedmål å oversvømme sosiale medier med artikler og kommentarer som tegnet et bilde av Russland under Putin som stabilt sammenliknet med det kaotiske og moralsk korrupte Vesten.

Facebook, Twitter og Google har alle bekreftet at Internet Research Agency var hovedkilden bak provokative og splittende meldinger om rase, religion, våpenlover og homofiles rettigheter under presidentvalget i 2016.

Putins talsmann, Dimitri Peskov, benekter overfor New York Times at det er noen forbindelse mellom Kreml og Internet Research Agency.

Var langrennsløper

Prigozhin lever et svært privat luksusliv, men den undersøkende journalistiske publikasjonen Meduza har likevel offentliggjort en omfattende biografi om ham.

Han ble født i daværende Leningrad, nå St. Petersburg, i 1961 og hadde en lovende karriere som langrennsløper. Men i 1981 havnet han i fengsel for ran og andre kriminelle handlinger, ifølge Meduza. Da han slapp ut etter ni år, startet han en pølsebod. Deretter drev han en kjede dagligvarebutikker og restauranter i St. Petersburg.

Etter hvert startet han restauranten New Island Restaurant, som ble St. Petersburgs mest fasjonable spisested. Etter hvert kom Putin dit selv. I 2001 hadde han med seg daværende president i Frankrike, Jacques Chirac. I 2002 hadde han med seg USAs president, George W. Bush, og i 2003 feiret Putin sin egen bursdag der.

OMSTRIDT: USA innførte sanksjoner mot Yevgeny Prigozhin i desember 2016. Foto: AP Photo/Alexander Zemlianichenko, file
OMSTRIDT: USA innførte sanksjoner mot Yevgeny Prigozhin i desember 2016. Foto: AP Photo/Alexander Zemlianichenko, file Vis mer

Amerikansk etterforskning

Mueller ble utnevnt som spesialetterforsker av det amerikanske justisdepartementet i mai i fjor, med mandat til å granske et eventuelt samarbeid mellom russiske myndigheter og Trumps valgkampanje.

Fra før er fire personer, inkludert president Trumps tidligere nasjonale sikkehetsrådgiver Michael Flynn og tidligere valgkampleder Paul Manafort, siktet som følge av Muellers etterforskning.

Det hvite hus har så langt ikke kommentert siktelsene.