MINI-ROMFERJE: Det militære og ubemannede romflyet Orbital Test Vehicle, også kjent som X-37B, skytes opp 19. april. Testoppdragets mål og varighet er ikke kjent. Foto: AP Photo/U.S. Air Force/SCANPIX
MINI-ROMFERJE: Det militære og ubemannede romflyet Orbital Test Vehicle, også kjent som X-37B, skytes opp 19. april. Testoppdragets mål og varighet er ikke kjent. Foto: AP Photo/U.S. Air Force/SCANPIXVis mer

Skal skyte opp militært romfly på mystisk oppdrag

Her er USAs hemmelighetsfulle romprogram.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

||| (Dagbladet): 19. april skytes en Atlas V-rakett opp fra Cape Canaveral i Florida med en historisk og mystisk last: Det militære romflyet Orbital Test Vehicle (OTV), også kjent som X-37B.

Det 8,8 meter lange romflyet, som likner en miniversjon av de velkjente romferjene, er ikke bemannet.

— Det blir sett på som en prototype som kan bære små laster til omløpsbane, utføre noen militære oppdrag også returnere til jorda, sier forsvarsanalytiker Peter A. Wilson ved RAND Corp. til Associated Press (AP).

Men, i motsetning til sine sivile kolleger i ESA og NASA, er U.S. Air Force (USAF) sparsomme med opplysninger omkring romoppdrag.

PENSJONERES SNART: Romferjen er OTVs sivile og bemannede storebror. Foto: EPA/GARY I ROTHSTEIN/SCANPIX
PENSJONERES SNART: Romferjen er OTVs sivile og bemannede storebror. Foto: EPA/GARY I ROTHSTEIN/SCANPIX Vis mer

Ukjent lengdeProsjektet, med gradert prislapp, er tilslørt av hemmelighold. Hva lastene og oppdragene kan være er ikke inngående kjent, og USAF vil ikke oppgi hvor lenge jomfruturen varer. Flyet kan tilbringe hele ni måneder i bane rundt jorda.

— Hvor lenge det første oppdraget varer avhenger av når målene blir oppnådd. De består av utsjekker og karakteristikker av romfartøyets systemer, sier en talsperson ved USAF ifølge Space.com.

Etter endt oppdrag fyrer X-37B opp motoren, går ut av bane, glir ned mot jorda og lander horisontalt - likt en romferje - på Vandenberg Air Force Base ved Los Angeles. Deretter kan det teoretisk sendes opp igjen på kort varsel.

Vage detaljer NASA og Boeing begynte utviklingen av det sivile, romferjeliknende, gjenbrukbare og ubemannede romflyet X-37A i 1999. I september 2004 ble prosjektet overført til Pentagon og DARPA, forsvarets etat for avansert forskning.

X-37A ble aldri bygget, men i 2006 tok luftforsvaret over og annonserte X-37B.

UKJENT VARIGHET: Hvor lenge oppdraget varer er ikke offentliggjort, men flyet kan holde seg i bane rundt jorda i ni måneder. Deretter skal det lande på Vandenberg Air Force Base utenfor Los Angeles. Basen skulle egentlig være vestkystens landingssted for romferja, men ble aldri brukt til formålet. Foto: USGS/Wikimedia Commons
UKJENT VARIGHET: Hvor lenge oppdraget varer er ikke offentliggjort, men flyet kan holde seg i bane rundt jorda i ni måneder. Deretter skal det lande på Vandenberg Air Force Base utenfor Los Angeles. Basen skulle egentlig være vestkystens landingssted for romferja, men ble aldri brukt til formålet. Foto: USGS/Wikimedia Commons Vis mer

Spesifikk informasjon om fartøyet, formålene og det kommende oppdraget, utover det som står i faktaarket, er mangelvare.

USAF skriver at objektivene «inkluderer romeksperimenter, risikoreduksjon og utvikling av teknologier for gjenbrukbare romfartøy».

- Det gir oss en mulighet vi sjeldent har hatt: Å bringe last og eksperimenter tilbake til jorda, slik at vi kan granske hvordan det oppførte seg i omløpsbane, sier Gary Payton i USAF til Space.com.

Væpna romfly?
Romfartsnettstedet Spaceflight Now lister flere plausible bruksområder for et lite, smidig romfly som X-37B.

Potensielle laster kan være av triviell art, som eksperimenter eller teknologier som til testes til bruk for framtidige romfartsoppdrag i luftforsvarets regi.

Andre muligheter er rekognosering og overvåkning av strategiske landområder og krigssoner, eller henting og utsetting av minisatellitter.

ROMFLY: NASA forsket også i sin tid på det liknende og litt mindre romflyet X-40. Foto: NASA
ROMFLY: NASA forsket også i sin tid på det liknende og litt mindre romflyet X-40. Foto: NASA Vis mer

En tanke som bekymrer Theresa Hitchens ved FNs institutt for nedrustningsforskning (UNIDIR) er at slike romfly kan bevæpnes.

- Da blir den, om jeg ikke tar helt feil, en global angrepsplattform. Det er mange grunner til å være bekymret for dette som konsept, sier Hitchens til Space.com.

Traktatene Outer Space Treaty og SALT II forbyr utplassering av masseødeleggelsesvåpen i rommet, men setter ikke begrensninger på konvensjonelle våpen. Det er ingen kjente slike i bane rundt jorda i dag.

- Jeg ser verdien av den som en rekognoserings- eller kommunikasjonsplattform. Men dersom den væpnes blir det enda en ny grunn til at andre nasjoner vurderer å bygge farlige antisatellittvåpen, sier Hitchens.

TAR TID: X-37 har en lang og kronglete historie. Prosjektet ble påbegynt som et sivilt samarbeid mellom NASA og Boeing i 1999. Det ble senere overført til Pentagon og den militære forskningsavdelingen DARPA, før luftforsvaret tok over i 2004. Foto: U.S. AIR FORCE
TAR TID: X-37 har en lang og kronglete historie. Prosjektet ble påbegynt som et sivilt samarbeid mellom NASA og Boeing i 1999. Det ble senere overført til Pentagon og den militære forskningsavdelingen DARPA, før luftforsvaret tok over i 2004. Foto: U.S. AIR FORCE Vis mer

Kan lastes kjaptDet amerikanske luftforsvaret sier til Spaceflightnow.com at framtida til flyet avhenger av jomfruturen.

- Vi venter til den første flyvningen er overstått før vi bestemmer størrelsen til en potensiell X-37-flåte, opplyser Gary Payton.

Han lufter idéen om å få den inn under forsvarsdepartementets Operationally Responsive Space Office (ORS). De skal utvikle billige, fleksible romsystemer som kan sendes opp på ulike oppdrag med kort varsel.

U.S. AIRFORCE er sparsomme med opplysninger rundt prosjektet. Dette er det offisielle faktaskrivet til romflyet. Se dokumentet som pdf her. Faksimile: U.S. Air Force
U.S. AIRFORCE er sparsomme med opplysninger rundt prosjektet. Dette er det offisielle faktaskrivet til romflyet. Se dokumentet som pdf her. Faksimile: U.S. Air Force Vis mer

- Vi kunne hatt en X-37 stående på Vandenberg- eller Cape-basen. Avhengig av behov kan vi på relativt kort tid laste den med en spesifikk last og skyte den opp med en Atlas eller Delta-rakett. Deretter vil den forbli i bane, gjøre jobben og komme hjem igjen. Neste gang kan lasten være en annen, sier Payton.

Slutten eller starten? Framtida og betydningen av X-37B og jomfruturen er ullen, siden programmet har eksistert så lenge, mener forsvarsanalytiker Wilson ved RAND Corp.

— Sett fra mitt perspektiv er det litt uklart om dette er starten eller slutten på et program, sier Wilson til AP.

Analytikeren sier det ikke foreligger noen bevis for at forsvaret er i ferd med å utvikle et nytt fartøy som skal erstatte denne prototypen.

Se dokumentet som pdf her. Faksimile: U.S. Air Force
Se dokumentet som pdf her. Faksimile: U.S. Air Force Vis mer

Sivile NASA har ingen formelle roller i prosjektet. De vil imidlertid dra lærdom fra enkelte aspekter av testflygingen, som informasjon om varmeskjoldet, navigasjons- og landingssystemet.

— Vi holder kontakten for å dele data, men det er alt, sier NASAs Daniel Dumbacher.

STARTHJELP: Romflyet, som ikke har noe gjenbrukbart boostersystem som romferjene, er avhengig av en Atlas (avbildet) eller Delta-rakett for å komme seg opp i omløpsbane. Foto: AFP PHOTO/NASA/SCANPIX
STARTHJELP: Romflyet, som ikke har noe gjenbrukbart boostersystem som romferjene, er avhengig av en Atlas (avbildet) eller Delta-rakett for å komme seg opp i omløpsbane. Foto: AFP PHOTO/NASA/SCANPIX Vis mer