Slik har du aldri sett Merkur før

Historiske bilder skal avsløre planetens hemmeligheter.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): NASAs Messenger- sonde (MErcury Surface, Space ENvironment, GEochemistry and Ranging) har sendt tilbake de aller første bildene vi noensinne har sett fra et omløp rundt Merkur - solas nærmeste nabo, vår minste planet (beklager, Pluto!) og en av de mest mystiske.

Hvorfor tilsvarer én dag på Merkur seks måneder på jorda? Hvorfor har planeten en ekstremt høy tetthet? Krasjet den med en annen planet i barndommen? Er det is ved polene? Hvor kommer atmosfæren fra? Hva kan planetens geologiske historie si om jordas skapelse? Hvorfor har Merkur et magnetfelt?

Dette er noe av det forskere håper å få svar på.

Se faktaboks under for mer om mysteriet Merkur.

Blanke kart Merkur er bare besøkt av én tidligere NASA-sonde, Mariner 10, som foretok tre forbipasseringer i 1974 og 1975.

70-tallets begrensede teknologi gjør imidlertid at bildene er for dårlige til å gi svar på en en del spørsmål, og siden planeten roterer svært treigt fikk fartøyet bare se den samme siden ved hver passering.

På grunn av dette veit vi i dag bare hvordan halvparten av planetoverflaten ser ut.

Komplisert reise Det er ikke bare å spasere inn til Merkur, der den ligger nært inntil sola og dens enorme tyngdekraft. Å få sonden mykt inn i omløpsbane er en uhyre komplisert prosess, siden sonden akselereres opp i en voldsom hastighet etterhvert som den havner dypere i solas såkalte gravitasjonsbrønn.

Messenger, som veier tredjedelen av en ny VW Jetta, måtte derfor ta en 7,9 milliarder km lang melkerute fra oss og til planeten, som inkluderte å fly forbi jorda én gang, to ganger forbi Venus og tre ganger forbi Merkur slik at den ble bremset ned til riktig hastighet.

18. mars var den - som første romsonde i historien - trygt i bane rundt planeten. 4. april starter den formelt sitt vitenskapelige oppdrag med å samle inn data, noe den etter planen skal fortsette med i ett år.

ÅPNET ØYNENE: Disse bildene er de første noensinne tatt fra en sonde i omløpsbane rundt Merkur, solsystemets minste planet og en av de minst utforskede. NASAs Messenger-sonde skal bruke det neste året på å finne svar på noen av Merkurs store og små mysterier. Foto: AP Photo/NASA/SCANPIX
PLANETGODBIT: Et bilde fra Merkurs sørlige halvkule, tatt under en forbipassering i 2009. Messenger måtte fly forbi forbi Merkur hele tre ganger før den kunne gå inn i omløpsbanen. Foto: AP Photo/NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington
FÅTT BANK: Merkurs overflate vitner om en voldelig fortid hvor planeten ble hamret av asteroider og kometer. Dette bildet viser Debussy-krateret. Foto: AP Photo/NASA/SCANPIX
DÅRLIG KARTLEGGING: Bare én NASA-sonde, Mariner 10, har besøkt Merkur tidligere. På grunn av dette har vi bare sett halvparten av overflaten som er sterkt preget av arr etter harde nedslag. Dette Messenger-bildet viser en liten del av de enorme uutforskede områdene på planeten. Foto/grafikk: NASA
FAMILIEPORTRETT: Messenger ble skutt opp i 2004 og måtte fly en lang rute for å komme trygt fram til Merkur i 2008. På veien tok den bilder av andre planeter, satt sammen til dette "familieportrettet". Foto/grafikk: NASA
FØRSTE! Dette er det aller første bildet tatt av et en sonde i bane rundt Merkur. Foto: AP Photo/NASA/SCANPIX
... OG IGJEN: Atter et "første bilde" fra Merkur-overflaten. Om alt fungerer som det skal, vil det bli svært mange av disse det neste året. Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington/SCANPIX