USA i sorg - romferder innstilles

Hele USA var lørdag preget av den tragiske ulykken med romferja «Columbia» som styrtet over Texas. Den amerikanske romfartsorganisasjonen NASA har innstilt alle planlagte romferder i påvente av en gransking av ulykken.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

Hele besetningen på sju romfarere omkom.

- »Columbia» er tapt, der er ingen overlevende, sa en alvorlig president George W. Bush da han talte til nasjonen og leste navnene på alle de omkomne, og la til: -Men vi vil fortsette med utforskningen av verdensrommet.

- Alle våre tanker går nå til de pårørende. Dere skal vite at dere ikke er alene i dag, var presidentens ord til de omkomnes familier.

Flagget over Det hvite hus ble firt på halv stang da Bush kom tilbake fra landstedet Camp David noen timer etter katastrofen. Det ble også flagget på halv stang på Kennedy-senteret ved Cape Canaveral der «Columbia» skulle ha landet kl. 15.16 (norsk tid).

President Bush ble orientert om katastrofen bare minutter etter at kontakten med romferja forsvant. Direktør Sean O'Keefe i romfartsorganisasjonen NASA kontaktet Det hvite hus og sjefen for indre sikkerhet, Tom Ridge.

Familiene til de fem mennene og to kvinnene om bord på «Columbia» var samlet for å ta imot sine helter etter 16 døgn i verdensrommet. Men nøyaktig 16 minutter før landing mistet bakkekontrollen ved romfartssenteret i Houston kontakt med romferja.

Romferder innstilt

Til tross for presidentens løfte om å fortsette romprogrammet i samme takt som før, innstilte NASA lørdag alle planlagte romferder inntil årsaken til «Columbia»-tragedien er klarlagt.

- Det er uvisst når romferdene kan bli tatt opp igjen, sa romferjedirektør Ron Dittemore lørdag.

Ifølge Dittemore fikk NASA de første indikasjonene om at noe var galt mindre enn en halvtime før romferja etter planen skulle ha landet. Bare sekunder før NASA mistet radiokontakten med romferja gjorde besetningen på «Columbia» oppmerksom på at de hadde tekniske problemer.

Det er fortsatt for tidlig å si hva som var årsaken til tragedien, sa Dittemore. Men ifølge NASA tyder de foreløpige analysene av vrakrestene at romferja ble overopphetet.

Ekspertene trakk fram at en del av belegget på en drivstofftank skal ha blitt brukket løs under oppskytingen og muligens kan ha skadet isolasjonen på den ene vingen på romferja.

Romfartsorganisasjonen NASA oppnevner nå en uavhengig kommisjon som skal gjennomgå alt materiale og granske alle mulige spor for å finne årsaken til ulykken. Det er også håp om å finne den såkalte «svarte boksen» med taleregistrator og ferdskriver, som inneholder alle opplysninger om romferjas bevegelser de siste minuttene.

Farlige vrakbiter

Amerikanske TV-stasjoner med CNN i spissen hadde vegg-til-vegg dekning av katastrofen fra det øyeblikk Houston mistet kontakten. Da var «Columbia» over det østlige Texas, og rapportene om et kraftig smell begynte å strømme inn.

Videoer fra lokale TV-stasjoner og privatpersoner fulgte romferja mot katastrofen, og kunne vise i detaljer hvordan den kjempestore farkosten ble brutt opp i fem-seks biter.

Biter fra romferja ble spredt over store områder fra like ved Dallas og noen hundre kilometer østover. Myndighetene var raskt ute med å advare befolkningen mot å ta på vrakrestene, fordi de kan inneholde svært giftige stoffer.

Den store ildkula til «Columbia « kunne også ses i Louisiana, og smellene fra oppsmuldringen av romferja var hørbare både i Texas, Louisiana og Arkansas.

Forsvaret satte lørdag opp militære grupper som gjennomsøkte store områder på jakt etter vrakbiter. Det skjedde i samarbeid med det føderale politi og FBI.

Terrorspøkelset

Fra første stund avviste amerikanske myndigheter alle spekulasjoner om at katastrofen skyldtes en terroraksjon. Enkelte øyenvitner mente å ha sett et stort fly like ved «Columbia» mens romferja var på vei mot bakken.

Dette ble avvist av eksperter som viste til at romferja var 205.000 fot over bakken, mens passasjerfly normalt opererer på vel 30.000 fot. Romferja hadde en hastighet på 18 ganger lydens hastighet, eller rundt 20.000 kilometer i timen under styrten. Ingen vanlige fly kommer i nærheten av slike hastigheter.

Det ble også bestemt avvist at en rakett kunne ha truffet romferja, fordi ingen raketter kan rettes inn på en farkost i slik fart og i en slik høyde.

Ingen rutinesak

Representanter for Kennedy-senteret og romfartssenteret i Houston understreker at alt fungerte normalt fra oppbremsingen begynte over Det indiske hav og fram til Texas.

Det var et erfarent mannskap om bord, tre av romfarerne hadde vært ute i rommet tidligere. Men ingen romfarer tar lett på oppgavene og alle vet at en tur i verdensrommet aldri vil bli en rutinesak.

Tidligere romfarere understreker at de kritiske fasene under en romferd er oppskyting og landing. For nesten på dagen 17 år siden eksploderte romferja «Challenger» vel 70 sekunder etter oppskytingen og lørdag skjedde katastrofen under landing.

Katastrofen rammer også Israel hardt. Den første israelske romfarer, oberst Ilan Ramon, er en folkehelt i Israel. Han var kampflyger under Yom Kippur-krigen i 1973 og deltok i 1981 i et israelsk bombeangrep mot en atomreaktor i Irak.

NTB