- HISTORISK: En av forskerne som arbeider med roveren «Curiosity», den hittil mest avanserte farkosten på Mars, sier de har gjort et oppsiktsvekkende funn som kommer til å havne i historiebøkene. Men nøyaktig hva vil de ikke ut med før om noen uker. Her har sekshjulingen brukt kameraet Mars Hand Lens Imager til å ta et selvportrett. Foto: Reuters / NASA/ JPL-Caltech / Malin Space Science Systems / NTB Scanpix
- HISTORISK: En av forskerne som arbeider med roveren «Curiosity», den hittil mest avanserte farkosten på Mars, sier de har gjort et oppsiktsvekkende funn som kommer til å havne i historiebøkene. Men nøyaktig hva vil de ikke ut med før om noen uker. Her har sekshjulingen brukt kameraet Mars Hand Lens Imager til å ta et selvportrett. Foto: Reuters / NASA/ JPL-Caltech / Malin Space Science Systems / NTB ScanpixVis mer

- Vi har funnet noe historisk på Mars

NASA-forsker sier en oppsiktsvekkende oppdagelse kommer til å havne i historiebøkene, men vi ikke fortelle hva.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): «Curiosity», NASAs rullende laboratorium på Mars, har gjort oppsiktsvekkende oppdagelser som «kommer til å havne i historiebøkene». Det hevder iallfall Mars Science Laboratory-forsker John Grotzinger i et intervju med radiokanalen NPR.

Problemet: De vil ikke si noe om hva det er. Ennå.

- Vi får data fra [instrumentene] i SAM i dette øyeblikk, og det ser veldig interessant ut. Vitenskapsteamet er travelt opptatt med å tygge på det mens det kommer ned, sier Grotzinger.

SAM, som står for Sample Analysis at Mars, er et av de store instrumentpakkene om bord den atomdrevne sekshjulingen. Prosjektet består av tre instrumenter, som skal søke gjennom atmosfære- og jordprøver på jakt etter organiske forbindelser.

Ikke liv Den «store oppdagelsen» ble gjort i en liten håndfull sand. Men, sier Grotzinger, det vil ta et par uker før de er klare til annonsere noe offentlig. Årsaken er at flere analyser må til for å bekrefte funnet, og avkrefte at det for eksempel kan være instrumentfeil eller forurensninger som ble med roveren fra jorda.

Men hva kan det være? En ting er iallfall sikkert, sier Hans Amundsen, ekspedisjonsleder for prosjektet AMASE som har testet SAM-instrumentet på Svalbard:

Det er ikke liv.

Artikkelen fortsetter under annonsen

- For det første har de ikke utstyr til det, og selv om de skulle fått data som kan tolkes i den retning, ville det vært galskap å gå ut med det. SAM kan ikke brukes til å påvise liv: Du vil alltid ende opp med flere tolkningsmuligheter, sier Amundsen ved Earth and Planetary Exploration Services (EPX) til Dagbladet.

Livsfarlige forhold Dersom teamet har funnet noe spennende med SAM, må det ha noe å gjøre med organiske forbindelser, altså molekyler som har en «ryggrad» av karbonatomer.

Organisk kjemi utgjør byggesteinen til all kjent biologi, men trenger i seg selv ikke å ha noe med det å gjøre. Universet er fullt av kompliserte, organiske molekyler som har opphav i fullstendig livløse prosesser.

Og forskere vet, etter å ha analysert meteoritter fra Mars, at de også finnes på den røde planeten. Alle forsøk på å finne dem på overflaten med sonder og rovere har imidlertid feilet.

GRAVEROVER:  Oppdagelsen ble gjort i en liten håndfull sand samlet opp fra Mars-overflaten. Foto: AP / NASA / NTB SCANPIX
GRAVEROVER: Oppdagelsen ble gjort i en liten håndfull sand samlet opp fra Mars-overflaten. Foto: AP / NASA / NTB SCANPIX Vis mer

Derfor vil Mars-forskere synes det er spennende dersom det nå er oppdaget.

- Det vi har antatt, er at det ikke er organiske forbindelser i det øverste jordlaget på Mars. Det er veldig oksidert på grunn av stråling, og de blir fort ødelagt. «Phoenix», sonden som landet lenger nord enn «Curiosity» i 2008, fant stoffer som er så oksygenrike at organiske forbindelser ville forsvunnet, sier Amundsen.

- Men det kan hende at vi tar feil, og at det finnes organiske forbindelser i topplaget på Mars. Alle som jobber SAM håper absolutt på at de finner det, siden det ikke er påvist fra før, legger Mars-forskeren til.

Tror det er organiske forbindelser Om det er organiske forbindelser SAM har oppdaget, er det umulig å spå på forhånd hva det er. Det blir bare spekulasjoner, sier Amundsen.

SPENT: Den norske forskeren Hans Amundsen, som har deltatt i utprøvingen av flere Mars-instrumenter på Svalbard, er spent på hva «Curiosity»-teamet har funnet, men mistenker at de har gått litt vel høyt ut i ordvalget i forkant av offentliggjøringen. Foto: Hans A Vedlog / Dagbladet.
SPENT: Den norske forskeren Hans Amundsen, som har deltatt i utprøvingen av flere Mars-instrumenter på Svalbard, er spent på hva «Curiosity»-teamet har funnet, men mistenker at de har gått litt vel høyt ut i ordvalget i forkant av offentliggjøringen. Foto: Hans A Vedlog / Dagbladet. Vis mer

- Det kan hende de har funnet mye av det, eller oppdaget organiske forbindelser som er overraskende. Kanskje det har en spesiell isotopsignatur? sier Amundsen.

Også Peter Smith, en tidligere «Phoenix»-forsker, tror SAM-oppdagelsen kan dreie seg om slike funn i det øverste jordlaget på Mars.

- Dersom dette skal i historiebøkene, forventer jeg organisk materiale. Det kan hende at det bare er et hint, men også det ville vært spennende, sier Smith, som arbeider ved Måne- og planetlaboratoriet på Universitetet i Arizona, til Wired.com.

- Høyt spill NASA spiller risikabelt når de forhåndsannonserer et funn som noe for historiebøkene, før analysene er ferdigstilt og påstandene ordentlig bekreftet. Dette har de brent seg på før.

Med lovnad om «et funn som kommer til å få konsekvenser for søket etter utenjordisk liv», satte de fyr på blogger og nyhetsmedier i forkant av en pressekonferanse i 2010. Spekulasjoner om at de nærmest hadde håndhilst på grønne menn tok av.

Det viste seg å handle om noen spesielle bakterier funnet i en innsjø i USA, som forskerne hevdet brukte grunnstoffet arsen i stedet for fosfor i DNA-et. Dette ville «brutt reglene for liv», som vi kjenner det. Det ville vært en helt ny form for liv.

Oppdagelsen ble dratt i tvil nesten umiddelbart. Og i sommer, to år etter den nå beryktede pressekonferansen, kom den endelige beskjeden om at konklusjonen var direkte feil. «Arsenbakteriene» brøt ingen biologiske lover.

Spennende Hans Amundsen frykter at historien nå risikerer å gjenta seg selv, med ord og begreper som «oppsiktsvekkende» («earthshaking») og «historiebøkene» i NPR-artikkelen som startet alt. Som konsekvens har ubegrunnede spekulasjoner om at «Curiosity» har funnet liv  allerede fått fotfeste.

- Jeg synes det er innmari rart at de bruker slike ord. NASA har brent seg før på å gå ut høyt og tabloid. Skal du komme ned på beina etter det hoppet, må det være noe spesielt, sier Amundsen.

- [John Grotzinger] er en jordnær person, men jeg tror «Curiosity»-forskerne av og til blir litt revet med av det journalistene vil høre. Jeg tror det er større sjanse for at han har vært uheldig i ordvalget, enn at de har funnet noe som gjør at vi må forandre hvordan vi ser på Mars. Jeg er veldig spent på å få høre hva det er, men vi må vente og se, sier Amundsen.