VARM, MEN KALD: Merkur er planeten som ligger nærmest sola, og opplever ekstreme temperaturer opp mot 400 grader. Den finnes imidlertid kratre ved nordpolen som ligger i permanent skygge og inneholder store mengder vann i form av is. (Her kan du se bildet over i full oppløsning) Foto: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Carnegie Institution of Washington
VARM, MEN KALD: Merkur er planeten som ligger nærmest sola, og opplever ekstreme temperaturer opp mot 400 grader. Den finnes imidlertid kratre ved nordpolen som ligger i permanent skygge og inneholder store mengder vann i form av is. (Her kan du se bildet over i full oppløsning) Foto: NASA / Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory / Carnegie Institution of WashingtonVis mer

- Vi har funnet vann på Merkur

Ligger frosset som enorme mengder is i bunnen av kratre på den ekstreme planeten.

Hei, denne artikkelen er over ett år gammel og kan innholde utdatert informasjon

(Dagbladet): Messenger, den første romsonden til å gå i bane rundt Merkur, har funnet svært overbevisende bevis for både organisk materiale og vann i form av is på planeten, opplyser NASA på en pressekonferanse nå i kveld.

Isen er nesten rent vann, noe som indikerer at det har havnet der i løpet av de siste titalls millioner år, altså relativt nylig i geologisk forstand. Kometer som har slått ned i overflaten er trolig kilden.

Og mengdene er enorme, nok til å dekke 20 milliarder olympiske skøytebaner, ifølge Nature

- For å ta det ned på jorda: Om du la denne mengden is over Washington DC, ville laget blitt fire kilometer tykt, sier Messenger-teamet.

KALD: Rødt angir områder på Merkurs nordpol som ligger i permanent skygge. Her finnes det store mengder vann i form av is. Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington/National Astronomy and Ionosphere Center, Arecibo Observatory
KALD: Rødt angir områder på Merkurs nordpol som ligger i permanent skygge. Her finnes det store mengder vann i form av is. Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington/National Astronomy and Ionosphere Center, Arecibo Observatory Vis mer

Mens astronomer de siste 20 åra har mistenkt store isforekomster, er det ikke en selvfølge for planeten som ligger nærmest sola og opplever noen av de mest ekstreme temperaturene i solsystemet.

Mens dagsiden bakes opp til rundt 400 grader på dagtid, har den ingen atmosfære som holder på varmen. Der gjør at gradestokken kan stupe ned til minus 170 blå om natten og på steder som ikke utsettes for direkte sollys. Enkelte steder er det bare litt varmere enn det absolutte nullpunktet.

Og det er nettopp på slike plasser  som ligger i permanent skygge, nærmere bestemt bunnen av kratre ved nordpolen, som inneholder enorme mengder vann-is.

Noe av det er dekket av et lag som trolig er komplekse organiske forbindelser, altså forbindelser basert på karbonatomer, som fungerer som isolasjon.

- Vi vet to ting om det: Det er veldig mørkt, omtrent som kull, og det finnes i kalde områder. Når vi leter etter liknende ting andre steder i solsystemet, ser vi at det hovedsaklig er mørke, organiske avleiringer, sier NASA.

Vannet og det organiske materialet kommet trolig fra kometer som har truffet Merkur gjennom historien, og kan ha vært lagret inni kratrene gjennom milliarder av år. På spørsmål om det kan finnes flytende vann på overflaten, er svaret nei.

- Du har temperaturer der som kunne sørget for flytende vann, men problemet med Merkur er mangelen på atmosfære. Om du hadde en vanndam, ville den fort fordampet bort i alle retninger, sier Messenger-teamet.

De vitenskapelige resultatene beskrives i tre studier i siste nummer av tidsskriftet Science.

PERMANENT SKYGGE: Is nær overflaten ble avbildet av som lyse felter av Messenger-instrumentene, mens is dekket av et lag organisk materie er mørke områder. Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington
PERMANENT SKYGGE: Is nær overflaten ble avbildet av som lyse felter av Messenger-instrumentene, mens is dekket av et lag organisk materie er mørke områder. Foto: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Carnegie Institution of Washington Vis mer

Spekulasjonene om vann-is på Merkur begynte i 1991, da astronomer på jorda sendte radarsignaler mot planeten og fikk observasjoner som kunne tolkes i den retningen.

Merkur er en planetarisk snåling. Planeten, som etter Plutos fall er solsystemets minste, roterer svært sakte, har en svært høy tetthet og er full av jern. Analyser viser at kloden har en relativt gigantisk kjerne, men lite jordskorpe.

En mulig forklaring er at den ble rammet av en stor kollisjon tidlig i livsløpet, som slo bort en stor del av de ytterste lagene. En annen mulighet er at den under solsystemets dannelse ble så grillet av sola, at stein rett og slett fordampet og ble blåst bort.

Les mer om noen av mysteriene rundt Merkur i faktaboksen til høyre.

Merkur er planeten som er minst gransket i det indre solsystemet. Inntil Messenger-sonden la seg i omløpsbane i 2011, hadde den bare blitt besøkt av ett romfartøy på 70-tallet, Mariner 10. Som resultat er det først nylig at vi engang har sett bilder fra hele overflaten.