11 skjebnedager for United

Perioden fra 5. til 16. april kan avgjøre om sesongen blir suksess eller fiasko for Manchester United.

Det er viktig for Ferguson å unngå to sesonger uten å vinne en nasjonal- eller internasjonal tittel. I så måte nærmer det seg sannhetens øyeblikk for klubben med kamper mot Liverpool, Newcastle og Arsenal i Premier League og Real Madrid i Champions League på programmet den nærmeste tiden.

- Det blir en tøff periode med Liverpool hjemme samt Newcastle og Arsenal på bortebane. Det blir store kamper, og i tillegg skal vi spille kvartfinale i Champions League mot Real Madrid, sier Alex Ferguson.

Han går til ligakampene i vissheten om United tidligere i sesongen har slått alle de tre lagene de skal møte.

- Dersom vi vinner de kampene som står igjen, vinner vi også ligaen. Det blir ikke enkelt, men slik er i alle fall situasjonen, sier United-sjefen.

- Det er klart det kan være lett å miste poeng helt på tampen av sesongen, men det viktige i så måte er at de hardeste utfordrerne våre også mister poeng. Dersom det blir slik har vi en reell sjanse til å vinne ligaen her i England, sier Ferguson.

Første test lørdag

Den første store testen får Manchester United lørdag. Da kommer Liverpool på besøk til Old Trafford, et Liverpool-lag som har vunnet de tre siste seriekampene etter å ha vært gjennom en heller tung periode.

Og Liverpool har et godt tak på United. De to lagene har møtt hverandre sju ganger i løpet av de siste tre sesongene, og bare en gang er det endt med United-seier. Det skjedde i ligaoppgjøret i desember i fjor. For en måned siden møttes de to lagene i ligacupfinalen, og da ble det seier til John Arne Riise og co. i Liverpool.

Det gir Gerard Houlliers mannskap et ørlite overtak, i hvert fall på det psykiske planet.

Newcastle ble slått 5-3 på Old Trafford i november, men har bare tapt en gang på eget gress denne sesongen, og nå tar laget imot Manchester United på hjemmebane.

- Det er klart Newcastle er en farlig motstander, men vi kan ikke tenke så mye på det. Vi må fokusere på å gjøre jobben vår, og jeg mener vi gjør den veldig bra akkurat nå, sier Ferguson.

Avgjørelse mot Arsenal

Dersom Manchester United kommer seg helskinnet gjennom kampene mot Liverpool og Newcastle kommer kampen om ligamesterskapet til å bli avgjort på Highbury.

Forrige gang United slo Arsenal på bortebane var i 1999. I år har Fergusons mannskap tapt mot Arsenal i FA-cupen i februar. Da ble det spilt på Old Trafford, men det hjalp ikke stort, for Arshne Wengers spillere vant 2-0.

Det er et tett og tøft program United har fra lørdag og 14 dager framover, for innimellom harde tak i Premier League må også laget en tur til Madrid for den første kampen i kvartfinalen i Champions League.

At programmet er tøft skremmer imidlertid ikke Alex Ferguson, for han hevder at det er da Manchester United er best. Det belegger han ved å vise til 1999-sesongen, som var en veldig god sesong for laget med Old Trafford som hjemmearena.

(NTB-Reuters)