EN DEL AV UNITED: Manchester United-laget bak fra venstre: Mark Bosnich, Ryan Giggs, Darren Ferguson, Paul Sixsmith, Jason Lydiate og Sean McAuley. Foran fra venstre: Mark Gordon, Craig Lawton, Lee Costa, Alan Tonge og Adrian Doherty. Lagbildet er tatt i forbindelse med en juniorkamp i FA-cupen 1. april 1990. Foto: Manchester United FC/Man Utd/Getty Images
EN DEL AV UNITED: Manchester United-laget bak fra venstre: Mark Bosnich, Ryan Giggs, Darren Ferguson, Paul Sixsmith, Jason Lydiate og Sean McAuley. Foran fra venstre: Mark Gordon, Craig Lawton, Lee Costa, Alan Tonge og Adrian Doherty. Lagbildet er tatt i forbindelse med en juniorkamp i FA-cupen 1. april 1990. Foto: Manchester United FC/Man Utd/Getty ImagesVis mer

Adrian kjempet med Giggs om å United-debutere først. Så snudde alt: - Han var av en annen verden

Adrian Doherty var ikke som andre fotballspillere.

(Dagbladet): Det er små marginer i fotball, som i livet generelt. Dette er historien om et av tidenes største Manchester United-talenter som du sannsynligvis aldri har hørt om. Mens lagkameratene vant alt innen klubbfotball, ble han en parentes i fotballhistorien.

Han kan ha vært den beste fotballspilleren du aldri vil få oppleve.

Manchester Uniteds berømte «92-klasse» trenger ingen stor introduksjon. Spillere som Ryan Giggs, David Beckham, Nicky Butt og Neville-brødrene gikk fra å være store talenter til å dominere engelsk fotball i flere år.

Mange roller i Klubben: Ryan Giggs har bekledd flere roller i Manchester United. Spiller gjennom mange år, trener, assisten og vikarierende manager. Her fra hans første pressekonferanse som manager. Video: NTB Scanpix Vis mer

Men det er et navn som aldri blir nevnt i samme åndedrag. Et navn som nærmest var glemt, helt fram til The Times-journalist Oliver Kay ga ut en bok om ham mai 2016:

Adrian Doherty.

Han var en langhåret og sky gutt som vokste opp i det lille distriktet Strabane i Tyrone i Nord-Irland. Han hadde farten som sin styrke, og spilte for Moorfield Boys Club da han ble plukket opp av Manchester United etter et tips fra fotballspeider Matt Bradley.

- Han var den beste unge spilleren jeg har sett i løpet av mine 30 år som trener og speider, sier Bradley til BBC.

Etter 15 minutter på prøvespill var Sir Alex Ferguson allerede overbevist. Han ringte faren til Adrian og spurte om han ville signere for klubben. Han fikk også beholde håret langt i begynnelsen, selv om klubbens regler sa at spillerne skulle ha kort hår på den tiden.

LANGHÅRET: Adrian Doherty avbildet da han spilte for Manchester United i starten. Foto: Manchester United FC/Man Utd/Getty Images
LANGHÅRET: Adrian Doherty avbildet da han spilte for Manchester United i starten. Foto: Manchester United FC/Man Utd/Getty Images Vis mer

- Av en annen verden

Doherty hadde stort sett lært seg fotball på egen hånd, han hadde ikke noen spesielle trenere. Det tok likevel ikke lang tid før han imponerte i sin nye klubb. Han ble tilbudt en femårskontrakt av Ferguson - den lengste kontrakten i klubbens historie til en spiller som ikke hadde fylt 17 år. Doherty takket pent nei, med begrunnelse i at han ikke kunne vite om han ville spille fotball i fem år. De ble i stedet enige om en treårskontrakt.

De som så Doherty på gressmatta som ung mener at han var et like stort talent som United-ikonet Ryan Giggs, om ikke større. Alex Ferguson og trenerapparaet lurte en stund på om Doherty faktisk var bedre enn waliseren.

Den nylig avgåtte assistenmanageren har selv omtalt Doherty som «utrolig», og sier at han ikke er uenig med de som sier at Doherty var en bedre spiller enn ham selv. Gary Neville sier at Doherty var «av en annen verden». En annen som kjenner godt til Uniteds ungdomsakademi, Tony Park, mener stortalentet var en blanding av Ryan Giggs, Andrei Kanchelskis og Cristiano Ronaldo. Og lokalavisa Manchester Evening News sammenliknet ham med United-legende George Best.

Det sier det meste.

Så hva skjedde? Skjebnen til de to lagkameratene som spilte på hver sin ving kunne ikke blitt mer ulik.

Skrev bok

Tidlig i 2011 fikk The Times-journalist Oliver Kay høre om Adrian Doherty da han gjorde research i forbindelse med en artikkel. Kay hadde noen vage minner om Doherty da han fikk høre navnet hans, men klarte ikke å plassere ham. Han ville derfor finne ut mer, og satte seg ned foran pcen for å undersøke. Der var det omtrent ingenting å finne.

- Det gjorde interessen min enda større. Jeg startet å spørre rundt og møtte familien hans hvor jeg fant ut mye mer om livet hans og hvordan han var som person, noe som var så langt fra stereotypen du kan tenke deg. Han skrev dikt, han skrev sanger og han fremførte det på kjøpesenteret da lagkameratene gikk på Old Trafford. Det føltes som en historie jeg bare måtte skrive, sier Kay til Sky Sports.

Det ble starten på boka «Forever Young».

Sir Alex Ferguson kaller Doherty for «gutten med de utroligste fotballegenskapene, som virket gladest da han hadde bøker, dikt og gitaren i hånda».

Han framsto som en eksentrisk tenåring og ble av noen sett på som en einstøing. Etter at han forlot Manchester United og fotballen var det få av hans nye bekjentskaper som kjente til bakgrunnen hans.

- De ble sjokkerte da jeg fortalte at han hadde vært en profesjonell fotballspiller, sier Kay.

Doherty var over middels opptatt av musikk og bøker. Han saumfarte blant annet en kamerats garasje etter Fjodor Dostojevskij-bøker, og ble lei seg da han måtte spille reservelagskamp for Manchester United da Bob Dylan spilte konsert i området samme kveld.

På et tidspunkt forsøkte Doherty også å få en platekontrakt under en tur til New York sommeren 1992, mens han fortsatt var Manchester United-spiller. Det spørs hva Sir Alex Ferguson hadde sagt om han kjente til det. Unggutten ble sammenliknet med George Best, men var mer interessert i å bli som Bob Dylan.

Stygg skade

Doherty og Giggs kjempet om å være den første til å debutere på a-laget. Begge skulle få en plass på benken mot Everton i 1991, men skjebnen ville ha det til at Doherty pådro seg en alvorlig kneskade uka før. Giggs fikk på sin side drømmedebuten.

Doherty var borte fra fotballen i sju måneder etterpå. Men i comebacket slo han opp skaden igjen, og ble borte i ett år. I dagens moderne fotball kan slike skader behandles. På den tiden kunne det være helt ødeleggende for en fotballkarriere.

Han kom aldri skikkelig tilbake igjen etter den ulykksalige skaden, og fikk aldri muligheten til å vise seg fram på «Drømmenes Teater». Han ble seinere løst fra kontrakten og forsvant helt fra fotballen.

Resten er, som de sier, historie. Iallfall for Ryan Giggs. For Adrien Doherty tok livet en helt annen vending, før det ble avsluttet brått.

Døde i Amsterdam

Doherty hadde økonomiske problemer etter at han måtte gi opp United-karrieren. Han tok på seg flere midlertidige oppdrag, og jobbet blant annet på en sjokoladefabrikk. Han dro i stedet til Amsterdam og ble etter hvert ansatt i et møbelfirma på en kortidskontrakt i april 2000. Det skulle bli 26-åringen aller siste jobb.

En morgen på vei til jobb løp han for å rekke et tog da han skled og falt i kanalen. Doherty hadde aldri lært seg å svømme, fordi han var redd for vann. Han ble hentet opp av vannet i bevisstløs tilstand og lå i koma i en snau måned, før han døde 9. juni - dagen før sin 27-årsdag. Det var en hjerteskjærende slutt.

Familien måtte ikke bare bære smerten over å miste en sønn og en bror, de måtte også streve med spekulasjoner fra folk som mente at han var full eller gikk på stoff. Etterforskerne i saken konkluderte med at hendelsen var en tragisk ulykke.

Begravelsen fant sted 16. juni 2000. Det stod knapt noe om det i engelske medier. Kanskje ikke så rart. Det var dagen før England tok imot Tyskland i EM-sluttspillet. Beckham, Scholes og begge Neville-brødrene var på banen. Kontrasten kunne ikke blitt større.

Det finnes ikke noe video som viser Doherty på banen i glansdagene. Kay fikk likevel et innblikk i personligheten hans da han kom over et klipp hvor Doherty spiller gitar og tuller med sine kamerater i Manchester.

- Boka er mer om hans personlighet og liv enn det er om å beskrive et mål han kanskje ville scoret i en a-lagskamp mot Liverpool, sier Kay.

Familien til Doherty har ikke lagt skjul på at de er misfornøyd med måten han ble behandlet på i Manchester United etter skadeproblemene, men de ønsket ikke at den konflikten skulle bli gjeldende i boka. De ville heller fokusere på livet hans.

Det er vanskelig å ikke tenke «hva om» når du leser om Adrian Doherty.

Det får vi aldri svar på.

Kilder: BBC, Sky Sports, The Guardian, Independent.