FAVORITT PÅ NY: Alejandro Valverde vant Liège-Bastogne-Liège i fjor, og spanjolen er favoritt til å gjenta bedriften i år. Onsdagens seier i Flèche Wallonne var særdeles overbevisende. Foto: ERIC EFEFERBERG (Scanpix/Afp)
FAVORITT PÅ NY: Alejandro Valverde vant Liège-Bastogne-Liège i fjor, og spanjolen er favoritt til å gjenta bedriften i år. Onsdagens seier i Flèche Wallonne var særdeles overbevisende. Foto: ERIC EFEFERBERG (Scanpix/Afp)Vis mer

Bare Eddy Merckx er bedre enn spanjolen

Søndag er han den store favoritten til å nærme seg legendens rekord.

(procycling.no): Vårens siste monument er den mest kuperte av de tidlige klassikerne.

«La Doyenne», den gamle dame, kan ikke skilte med Amstel Gold Races 34 kategoriske stigninger eller Flèches Wallonne brutale avslutning. Men den 134 år gamle klassikeren er knallhard.

Selv om de bare kategoriserer ti bakker, er det sjelden hvile å få på veien fra Liège til Bastogne til Ans, den lille kommunen i Liège der målgangen er lagt. Smale, snirklete veier uten flater gjør de 253 kilometerne til en kraftprøve av de sjeldne.

Liège-Bastogne-Liège er klassikeren treukersspesialister har tro på at de kan vinne, slik Andy Schleck gjorde det i 2009.

Ny bakke
Firkløveren Côte de Wanne (2.8 kilometer à 7.4 prosent), Côte de la Haute-Levée (3.6 kilometer à 5.6 prosent), Col du Rosier (4.4 kilometer à 5.9 prosent) og Col du Maquisard (2 kilometer à 5 prosent) gjør rytterne ømme før legendarisk Côte de La Redoute (2 kilometer à 8.9 prosent), der finalen for alvor starter snaut 40 kilometer fra mål.

Stupbratte Côte de La Roche-aux-Faucons (1.2 kilometer à 11 prosent) venter en drøy mil senere, før den normalt siste bakken, Côte de Saint-Nicolas (1.2 kilometer à 8.6 prosent), er tøff nok til å skaffe en avgjørende luke.

Det har imidlertid ikke skjedd de seneste årene. De to foregående utgavene har endt med at en relativt stor gruppe har kommet samlet inn i bunnen av bakken opp mål. Vinnerne har avgjort opp den seige bakken i Ans, uten å ha gjort seg særlig bemerket tidligere i rittet.

Arrangøren har merket seg tendensen og gjort endringer. Årets nyvinning er Côte de la Rue Naniot (0.6 kilometer à 10.5 prosent). Bakken er lagt inn bare et par drøye kilometer fra mål, og i motsetning til de øvrige bakkene i rittet, er den dekket med brostein. Underlaget kan ikke sammenliknes med det som møter rytterne i Paris-Roubaix, men kan gi de litt mer kraftfulle klatrerne en liten fordel kontra de fjærlette.

Bakken vil gi en siste mulighet for de som innser at deres eksplosivitet ikke holder mot konkurrentene inn til Ans. En siste sjanse til å sette nok melkesyre i motstander muskulatur.

Håpet er å lage en mer åpen, spennende og angrepsfylt finale, slik at avslutningene fra 2014 og 2015 ikke gjentar seg. Men det kan også føre til at flere ryttere holder igjen sine angrep, i frykt for å bli hentet nettopp der.

Les mer om bakken her!

Jakter legendens rekord
Introduksjonen gjør uansett ikke at fjorårets vinner er noe mindre favoritt i år. Alejandro Valverde har vært fantastisk så langt denne sesongen, var uimotståelig opp Mur de Huy på onsdag og er en mester i Ardennene.

Spanjolens syv seirer i de tre kuperte vårklassikerne bedres bare av legenden Eddy Merckx. Med seier søndag, vil 35-åringen kun være to seirer bak «Kannibalen».

I Liège-Bastogne-Liège har han tre seirer, to andreplasser og en tredjeplass (i tillegg til den fratatte tredjeplassen fra 2010). Han kjenner rittet inn og ut, og besitter alle kvaliteter til å takle alle plausible scenarier. Han kan gå solo, bli med en angripende gruppe eller stole på sine strålende avslutningsegenskaper.

I tillegg har han et råsterkt lag rundt seg. Daniel Moreno var lenge Joaquim Rodríguez? superhjelper, men meldte overgang til Movistar før sesongen. 34-åringen har blitt topp ti de to siste årene. Legg til blant annet Giovanni Visconti og Ion Izagirre, og det er liten tvil om at Movistar sitter kanongodt i det.

Et eventuelt grisevær vil dog ikke være til spanjolens fordel. Selv om han personlig virker til å takle regn og kulde bedre enn for noen år siden, vil det sørge for et ritt som er vanskeligere å kontrollere. Jo mer taktisk og åpent ritet blir, jo dårligere for Valverde. Er kontrollert ritt er ideelt for spanjolen. Sjansene for uhell vil også øke betraktelig ved regnvær.

Uansett vil Valverde være den store favoritten til å ta sin tredje Flèche-Liège-dobbel når starten går klokken 10.15 søndag morgen.

Les også: - Jeg er kanskje ikke noen vinnertype

Dobbeltrussel fra Etixx
Men Etixx-Quick Step vil gjøre det som står i deres makt til å snyte spanjolen for den gleden. Det belgiske storlaget virker bedre skodd i bakkene enn på brosteinen denne sesongen, og har to reelle seierskandidater i Julian Alaphilippe og Dan Martin.

Førstnevnte er stortalentet som sjokkerte i fjor med andreplass i både Flèche og Liège. Høsten ble ødelagt av kyssesyke, men franskmannen har på imponerende vis funnet storformen til aprils klassikere. Etter gjentagelsen opp Mur de Huy, er det ett steg opp på podiet som gjelder i Liège. 23-åringens avslutning er så sterk at selv Valverde burde uroe seg noe.

Dan Martin vant rittet i 2013 og burde gjort det i 2014, da han veltet i siste sving. Den slake motbakken opp til Ans er akkurat slik iren liker det. Bratt nok til å skille, men slak nok til at han får brukt sitt vanvittige trøkk. 2013-seieren, der han føk fra både en opplagt «Purito» og Valverde, var et prakteksempel på 29-åringens forse.

Et interessant aspekt blir hvor det belgiske spiller sine kort. Opp Mur de Huy var det Martin som skulle sette tempo og prøve å slite seg løs, mens Alaphilippe skulle henge på Valverde og utfordre ham på de siste hundre meterne. Kommer duoen igjen til å spare på kruttet til siste bakke om mulig? Kan vi forvente et sedvanlig Martin-rykk på siste kilometer mens Alaphilippe markerer de øvrige? Eller kommer de til å prøve å sette fyr på det tidligere? Med ryttere som Gianluca Brambilla og Petr Vakoc, har de absolutt mannskapet til å gjøre det hett for Movistar.

Taktikken i et ritt som Liège-Bastogne-Liège må selvfølgelig være fleksibel, men det blir interessant å se hva Etixx-laget tenker. Deres bredde kan komme godt til nytte i et ritt som fort blir litt mer taktisk enn de to første Ardenner-klassikerne, som begge utelukkende favoriserer ryttere som går godt i siste bakke. Da Martin vant for tre år siden, var det etter strålende hjelp av lagkamerat Ryder Hesjedal mot slutten.

Outsiderne
Den gangen var Joaquim Rodríguez nærmest iren på slutten. Spanjolen har alltid drømt om å vinne «La Doyenne», men to andreplasser og en tredjeplass er det beste «Purito» har klart. Katusha-rytteren begynner å dra på årene og 36-åringen tar år for år. Det betyr at den 102. utgaven kan bli hans siste forsøk på å oppfylle drømmen i favorittrittet.

En så rutinert og sterk rytter skal man aldri avskrive, men beina var langt unna topp opp Mur de Huy på onsdag og han var nok litt sterkere da han ble nummer tre i fjor. Beina må være langt bedre på søndag om han skal rive seg løs fra de raskere avslutterne og ha grunn til å strekke henda over hodet i Ans.

Det har Simon Gerrans hatt tidligere. Australieren grep muligheten da Martin veltet i 2014 og spurtslo Valverde. Orica-rytteren viste god form i Amstel Gold Race, selv om han ikke var til særlig hjelp for Michael Matthews på slutten. Ellevteplassen viste dog at 35-åringen blir å regne med i Liège-Bastogne-Liège nok en gang.

Veteranen har en giftig avslutning, og få vil like å ta med seg han inn i den slake motbakken før oppløpet. Bakkekapasiteten til australieren er tvilsomt like god som de største favorittene, men samler en gruppe seg mot slutten, kan den taktisk kloke rytteren blir livsfarlig.

En som ikke kommer til å vente til avslutningen er Tim Wellens. Lotto-rytteren angret etter angrepet i Flèche Wallonne, men ingen bør bli overrasket om han angriper igjen, akkurat slik han også gjorde i Amstel Gold Race. Det ligger i ungguttens natur, og i et ritt som trolig passer ham enda litt bedre enn i alle fall Flèche Wallonne, kan det bli moro. Om konkurrentene nøler for lenge, kan den belgiske yndlingen bli en reell trussel.

En trussel kan også Michal Kwiatkowski være. Den tidligere verdensmesteren stivnet totalt i kulda under Amstel Gold Race, men ser nok på værvarslet før han starter søndagens ritt og kler seg deretter. Flankert av råsterke Wout Poels og Lars Petter Nordhaug, kan polakken forbedre sin tredjeplass fra 2014. Den nye brosteinsbakken er ingen ulempe for mannen som vant E3 Harelbeke, om han sitter med så lenge. I verken Flandern rundt eller Amstel Gold Race satt han med i finalen tross favorittstemplet på forhånd.

Bak finnes naturlig nok en rekke farlige herremenn. Fra klatrerne Romain Bardet, Domenico Pozzovivo og Warren Barguil til mer punchy ryttere som Rui Costa, Enrico Gasparotto og Tony Gallopin.

Outsiderne er mange, men én rytter fremstår som den soleklare favoritten. Alejandro Valverde er mannen å slå i Liège-Bastogne-Liège. Det har vist seg å være særdeles vanskelig.

Denne artikkelen er levert av sykkelnettstedet www.procycling.no!

Lik Dagbladet Sport på Facebook