Belgias vei mot verdensherredømme

Det belgiske landslaget er bedre enn noen sinne. Dette er den lille nasjonens vei mot storhet.

TALENTFULL: Det belgiske landslaget har steget 61 plasser på FIFA-rankingen siden 2007. Det tyder på at det gror godt i belgisk fotball for tiden.AFP PHOTO / BELGA / VIRGINIE LEFOUR
TALENTFULL: Det belgiske landslaget har steget 61 plasser på FIFA-rankingen siden 2007. Det tyder på at det gror godt i belgisk fotball for tiden.AFP PHOTO / BELGA / VIRGINIE LEFOURVis mer

(Dagbladet): I juli i fjor var Belgia ranket som nummer 53 i verden. Ett år senere har ingen har tatt flere poeng enn ubeseirede Belgia i VM-kvalifikasjonen og lavlandet ser ut til å cruise til Rio de Janeiro. Hva skjedde egentlig med Belgia?

Belgia møter Skottland i kveld borte på Hampden Park og kan med seier kvalifisere seg til VM i Rio de Janeiro neste år. Det vil i så fall være første gangen siden 2002 at sjokoladelandet kommer seg til et EM- eller VM-sluttspill. De nådde bunnpunktet på FIFA rankingen i 2007 med 71. plass. Til sammenligning befant Norge seg på en 29. plass det året. Så begynte en storstilt snuoperasjon for å få den belgiske skuta på rett kjøl. 

Frukten av 80-tallet Belgias gylne æra startet på midten av 1980-tallet. Manager Guy Thys etablerte et fysisk monster av et lag. Med spillere som Jan Ceulemans, Eric Gerets og Jean-Marie Pfaff i mål ble nådde det belgiske landslaget EM-finalen i 1980 mot Vest-Tyskland. På Stade Olimpico i Roma tapte belgierne 2-1 etter et sent mål fra Horst Hrubesch. 

Tatt i betraktning at Vest-Tyskland stilte med spillere som Schumacher, Stielieke, Schuster og Rummenigge leverte Belgia et kanon-EM. Utover 80- og 90-tallet kvalifiserte Belgia seg til VM seks ganger på rad. Man fikk også en fjerdeplass i VM i Mexico i 1984 etter å ha røket i semifinalen mot Argentina, som senere skulle gå hen og vinne turneringen.

Innovasjon og ny gullalder Etter en mørk periode på 2000-tallet, der man ikke fikk være med i det gode fotballselskapet, virket det umulig å finne tilbake til gammel storhet da bunnoteringen kom i 2007. Så dukket den gylne generasjonen opp i landet mellom fotballgigantene Nederland og Frankrike. 

- Vi hadde et utdatert system som et par av de gamle landslagsspillerne prøvde å endre på. Det er en gradvis endring men vi ser flere svært lovende 15-og 16-åringer som kommer opp gjennom systemet. 

Philippe Albert burde vite hva han snakker om. Han spilte i fem sesonger for Newcastle på 90-tallet under blant annet Kenny Daglish, Kevin Keegan og Ruud Gullit. Han var også med på landslaget som nådde VM i 1990 og 1994. Han sier til magasinet Alpha at han har tro på en ny belgisk gullalder. 

GLADGUTTER: Marouane Fellaini og Christian Benteke feirer seieren mot Serbia hjemme i VM-kvalifiseringen. Belgia leder gruppa og ser ut til å cruise mot Rio 2014. AFP PHOTO / JOHN THYS
GLADGUTTER: Marouane Fellaini og Christian Benteke feirer seieren mot Serbia hjemme i VM-kvalifiseringen. Belgia leder gruppa og ser ut til å cruise mot Rio 2014. AFP PHOTO / JOHN THYS Vis mer

- Den neste generasjonen kommer til å bli enda bedre enn den vi har i dag. I løpet av et par år kommer de til å gå rett inn på landslaget, kanskje til og med til neste VM [Russland 2018 journ.anm.]. Vi har definitivt en gyllen generasjon på gang. 

Felles for den nye generasjonen belgiske spillere er at de er svært unge. Kun ni av 24 spillere i den nåværende troppen er over 25 år. Sju av spillerne er 22 eller yngre. Samtidig har man de godt etablerte spillerne i Van Buyten (35) og Timmy Simmons (36) som skaper den rette blandingen av unge ambisiøse og rutinerte gamle. 

Spillerflukt En annen fellesnevner for den belgiske troppen er at de aller fleste spiller i klubber utenfor Belgia. Kun fire spiller i Jupiler Pro League. De unge spillerne har funnet seg klubber i de større divisjonene og flere har etablert seg på førstelaget. Spillere som Courtois og Alderwireld (Atletico Madrid), Alex Witzel (Zenit), Mignolet (Liverpool), Vertonghen, Chadli og Dembele (Tottenham), De Bruyne og Hazard (Chelsea), Benteke (Aston Villa), Lukaku og Mirallas (Everton), Kompany (Manchester City) og Deadline Day sitt høydepunkt for mange; Marouane Fellaini (Manchester United). 

Albert mener også at gode spillere må ut av Belgia for å utvikle seg fordi klubber som Anderlecht og Club Brugge ikke lenger satser på talent i like stor grad som før. Han roser samtidig nabolandet for ungdomsutviklingen. 

- I Nederland er ikke klubbene så redde for å satse på ungdom. Belgia, Italia og England foretrekker eldre og mer etablerte spillere. Så den erfaringen belgiske spillere får i Nederland er gull verdt for de største talentene, sier Albert. 

- Flere av de største talentene dro fra Belgia allerede før de var 15. Jan Vertonghen, Dries Mertens og Thomas Vermaelen dro fra Belgia veldig tidlig. De hadde ikke noe valg.

Immigrasjon i Belgia Det er ingen tvil om at immigrasjon har hjulpet Belgia på fotballbanen. Fellaini, Dembele, Lukaku, Chadli og Benteke er bare et par eksempler på spillere som har innvandrerbakgrunn. Albert er ikke i tvil om at dette har vært en avgjørende faktor for veksten i belgisk fotball. 

POPULÆR: Eden Hazard er en av belgias største stjerner. Til daglig spiller han sammen med De Bruyne i Chelsea. AFP PHOTO / BELGA -  YORICK JANSENS
POPULÆR: Eden Hazard er en av belgias største stjerner. Til daglig spiller han sammen med De Bruyne i Chelsea. AFP PHOTO / BELGA - YORICK JANSENS Vis mer

- Fellaini og Dembele er kanskje den første generasjon som blir født i Belgia, men de har den rette mentaliteten og er veldig patriotiske, noe som er viktig. Frankrike vant VM i 1998 med mange med innvandrerbakgrunn. Det er ingen tvil om at det belgiske landslaget drar nytte av det, sier Albert. 

Det store alvoret De har allerede klart det. Så godt som hele den belgiske førstelagstroppen spiller i Premier League. Resten er strødd rundt i godt etablerte klubber i Europa. De har stjålet overskrifter, signert lange kontrakter, mottatt enorme lønnsslipper og fått smaken av stjernelivet. Nå begynner den vanskelige oppgaven. 

For presset har aldri vært større på det belgiske landslaget. Mens spillere og trenere prøver å holde igjen, hauser media, eksperter og mannen på gata i Brussel, London, Madrid og Paris lagets potensiale og forventninger. Alle forventer at Belgias landslag skal gjøre det godt i VM. Kvalifiseringen har de i lomma. Det er bare å booke hoteller i Rio. 

Men vi snakker om et lag som har en snittalder på litt over 24 år (uten Van Buyten og Simmons). Et lag som ikke har vært i et mesterskap siden dagens landslagsspillere hadde kviser og regulering i puberteten. De har ikke gått videre fra første utslagsrunde siden VM i Spania 1982. Likevel snakker håper man på minst en kvartfinale - kanskje semifinale. Presset i Rio de Janeiro kommer til å veie tungt på de unge spillerne som har blitt kastet inn i fotballverdenen. Nå skal de fungere sammen i et landslag. Har de rutinen og erfaringen som trengs for å takle den enorme påkjenningen det er å spille et verdensmesterskap? Så langt i kvalifiseringen har ikke det vært samtaleemne engang. 

Første steg på veien mot en ny belgisk storhet er i kveld på Hampden Park. Da skal gruppeleder Belgia til Skottland for å spille seg til VM.

STEMNING: Belgiske fans jubler på tribunen i Brussel over den viktige 2-1 seieren mot Serbia. AFP  PHOTO /BRUNO FAHY
STEMNING: Belgiske fans jubler på tribunen i Brussel over den viktige 2-1 seieren mot Serbia. AFP PHOTO /BRUNO FAHY Vis mer
DEN NYE DROGBA: Romelu Lukaku ble av mange spådd å bli den nye Drogba. Unggutten har en ekstrem fysikk og en nese for mål. I sommerens overgangsvindu gikk belgieren på lån til Everton fra Chelsea. Her med Hazard på skuldrene. AFP PHOTO / JOHN THYS
DEN NYE DROGBA: Romelu Lukaku ble av mange spådd å bli den nye Drogba. Unggutten har en ekstrem fysikk og en nese for mål. I sommerens overgangsvindu gikk belgieren på lån til Everton fra Chelsea. Her med Hazard på skuldrene. AFP PHOTO / JOHN THYS Vis mer