OMTALES SOM GRUPPEFAVORITTER: Frankrike er av de fleste eksperter og synsere utpekt som favoritt i gruppe D, men det synes landslagssjef Laurent Blanc er urettferdig. Han viser til at Frankrike var lavest seedet av alle de gruppa ble trukket for et halvt år siden - av legenden Zinedine Zidane. Foto: (AP Photo/Efrem Lukatsky)
OMTALES SOM GRUPPEFAVORITTER: Frankrike er av de fleste eksperter og synsere utpekt som favoritt i gruppe D, men det synes landslagssjef Laurent Blanc er urettferdig. Han viser til at Frankrike var lavest seedet av alle de gruppa ble trukket for et halvt år siden - av legenden Zinedine Zidane. Foto: (AP Photo/Efrem Lukatsky)Vis mer

Blanc skjønner ikke at folk allerede har glemt dette

Frankrike var bunnseedet for bare seks måneder siden.

DONETSK (Dagbladet): I to mesterskap på rad har Frankrike floppet.

I EM for fire år siden ble de slått ut av gruppespillet med ett poeng på tre kamper, og det gikk like dårlig i VM to år senere. Den begredelige innsatsen havnet imidlertid av skyggen av spilleropprør og lekkasjer fra garderoben - da Frankrike gjorde seg selv til latter foran hele verden.

Foran mesterskapet i Polen og Ukraina er det imidlertid grunn til optimisme. Frankrike er ubeseiret på sine 21 siste kamper, de har en karismatisk og populær trener i Laurent Blanc, og de har en offensiv spekket med klassespillere.

Men landslagssjefen måtte smile da utenlandske journalister forsøkte seg med at Frankrike er en outsider til å vinne EM.

- Frankrike har ikke de samme ambisjonene som Spania og Tyskland ved starten av dette mesterskapet. Mange glemmer at vi ikke har greid å gjenvinne vår posisjon internasjonalt de siste årene. Noen sier at jeg trekker fram dette veldig ofte, men det er ikke fordi jeg liker å gjøre det. Det er fordi det er realiteten, sier Blanc.

- Vi er ikke favoritter i gruppa
De er i en overkommelig gruppe med England, Sverige og Ukraina, og møter førstnevnte her på Donbass Arena mandag kveld.

Men at Frankrike skal få et favorittstempel synes han er merkelig.

- Jeg hører mange si at vi er favoritter i gruppa, men jeg er ikke enig. I trekningen var vi seedet på fjerde nivå. Det betyr åpenbart noe. Det er en åpen gruppe, hvor alle kan gå videre. Vi er på samme nivå som de andre.

Som Blanc påpeker var Frankrike bunnseedet under trekningen i desember, sammen med Tsjekkia, Danmark og Irland. Og de cruiset ikke gjennom EM-kvalifiseringen, der de til slutt vant gruppa ett poeng foran Bosnia.

Likevel viser de 21 ubeseirede kampene på rad at Frankrike har noe på gang. Men i motsetning til hva som er normalen i England, er forventningene ganske labre i hjemlandet, mens de generelt er ganske høye andre steder.

Det ble tydelig gjenspeilet under pressekonferansen - der fransk presse stilte de nøkterne spørsmålene mens utenlandsk presse snakket om Frankrike som en vinnerkandidat.

HUMØRET ER TILBAKE: Gleden og humøret, som har vært fraværende i det franske landslaget de siste mesterskapene, er tilbake under Laurent Blanc. Her er det Karim Benzema som får seg en god latter. Foto: AFP PHOTO / FRANCK FIFE
HUMØRET ER TILBAKE: Gleden og humøret, som har vært fraværende i det franske landslaget de siste mesterskapene, er tilbake under Laurent Blanc. Her er det Karim Benzema som får seg en god latter. Foto: AFP PHOTO / FRANCK FIFE Vis mer

- Det er stor forskjell, sier Blanc.

- Sånn har det alltid vært. Jeg husker før VM i 1998, fransk presse hadde sine tvil. Hvorvidt det var gode grunner til det vet jeg ikke, men vi hadde mange spillere i utlandet. Og der mente alle at vi var laget å slå, og det viste seg at de hadde rett (Frankrike slo Brasil 3-0 i finalen, journ.anm). Sett utenfra virket det som om Frankrike har bygget seg opp og kan være en outsider, mens det er masse bekymringer hjemme. 

Helt annen filosofi enn England
Blanc lot seg ikke lokke utpå da en engelsk journalist hevdet at England har opplevd en tilbakegang de siste årene, mens Frankrike har «funnet alle svarene».

- Jeg vil ikke gjøre dere sinte ved å si at jeg er enig. Men vi har alle hatt våre problemer, England med skader og med trenerspørsmålet. Men dere trenger ikke bekymre dere - vi har også hatt våre problemer. Jeg tror England kommer til å spille en veldig god kamp. De vil vinne, og ekstra mye når de møter Frankrike. Alt som har skjedd før denne kampen er det bare å glemme.

Blanc har sett Englands to siste oppkjøringskamper, mot Norge på Ullevaal og mot Belgia på Wembley, som begge endte med engelsk 1-0-seier.

På Ullevaal skjedde det uvanlige at Norge hadde mer ballinnehav enn motstanderen, men England kjørte kontringer. Blanc forventer at det blir akkurat likedan i morgen - og lar det skinne gjennom at han ikke er spesielt imponert over den engelske spillestilen.

- Hvis de spiller på samme måte som i sine to siste kamper, vil de ligge lavt, ha raske spillere der framme og forsøke å ta oss på kontringer. Vi må være oppmerksomme på det. De vil gripe enhver mulighet til å komme inn bak oss, og Gerrard er en fantastisk pasningsspiller som kan spille folk fri. Det blir to veldig ulike filosofier som møtes i morgen. Jeg håper laget som forsøker å spille fotball vinner. Men det er vanskelig, for det er ikke alltid det skjer i fotball, sier Blanc.

Selv om han forsøker å dempe forventningene til eget lag, sier han også at alt kan skje dersom de kommer seg helskinnet gjennom gruppespillet.

Før han igjen skynder seg med å moderere. 

- Men jeg må minne om at vi ikke lenger er blant de aller beste lagene.

Spurt om Anelka
Seansens mest originale spørsmål kom fra en asiatisk journalist, som åpenbart var over gjennomsnittlig begeistret for Nicolas Anelka. Han spiller for tida i kinesiske Shanghai Shenhua og er ikke med i den franske EM-troppen.

Journalisten ville likevel vite hvor nær spissen var med å komme med.

FORBEREDT PÅ HODGSON-KYNISME: Etter å ha sett Englands kamper mot Norge og Belgia, er Blanc sikker på at morgendagens motstander komme til å legge seg bakpå og satse på kontringer. Foto: (AP Photo/Matthias Schrader)
FORBEREDT PÅ HODGSON-KYNISME: Etter å ha sett Englands kamper mot Norge og Belgia, er Blanc sikker på at morgendagens motstander komme til å legge seg bakpå og satse på kontringer. Foto: (AP Photo/Matthias Schrader) Vis mer

- Jeg er sikker på at du er fan av Anelka. Han er en glimrende spiller, men dette var ikke noe problem for oss. Han er suspendert av det franske fotballforbundet, så vi kunne ikke velge ham, sa Blanc rolig.

Anelka ble sendt hjem fra VM i Sør-Afrika da han angivelig kalte trener Raymond Domenech en horesønn.

33-åringen blir nok uansett ikke savnet i EM, for Frankrike er godt forspent på de offensive plassene.

Spillere som Karim Benzema, Hatem Ben Arfa, Franck Ribery, Olivier Giroud og Samir Nasri kan forårsake problemer for ethvert forsvar - og kanskje får England merke det i morgen.

Blanc mener imidlertid kampene mot Sverige og Ukraina blir vel så viktige.

- Alle er enige om at den første kampen er viktig, men den er ikke avgjørende. EM stopper ikke etter den første kampen mellom England og Frankrike. Vi har to kamper til som blir minst like viktige, sier han.