- Blant NHLs 15 beste

LOS ANGELES (Dagbladet): Shampos lagkamerater tror denne sesongen bare er oppvarming for nordmannen. - Espen er blant NHLs 15 beste spillere neste sesong, spår lagkaptein Lyle Odelein.

Odelein (32) har spilt elleve sesonger i NHL, vunnet Stanley Cup med Montreal og er hjørnesteinen i Columbus. Den sindige backen fra Vest-Canada bruker sjelden superlativer, men når Dagbladet spør om Espen, renner de ut av ham.

- Absolutely outstanding, er de to første ordene han beskriver Shampo med.

Og fortsetter oppglødd:

- Espen har sammen med Geoff Sanderson båret hele angrepet vårt denne sesongen. Han er ikke stor, men spiller som om han er to meter høy. Han spiller med hjertet, sier Odelein.

Og akkurat det- hjertet- er viktig for NHL-kjemper med ishockeyblod i årene. Espen har tatt støyter og vært tøff hele sesongen. Og opparbeidet seg respekt i hele Nord-Amerika.

100 poeng

Odelein fortsetter skryten.

- Jeg kan ikke få sagt nok om Espen. Han har vært en enorm overraskelse. Han er en utrolig pasningslegger. Og selv om motstanderne prøver å stoppe ham, kommer Espen seg alltid unna. Han er så smart. Og så er han en morsom fyr utenfor isen også, sier Odelein, som ikke er ferdig med Shampo-skryten.

- Det er vanskelig å tro at Anaheim ikke brukte ham i førsterekka. Der ville han helt sikkert samlet over 100 poeng i sesongen. Han er helt klart av ligaens beste offensive spillere.

- Hvor god?

- Han er blant NHLs 15 beste spillere neste sesong. Det er jeg sikker på, sier Odelein.

Flau

Columbus' toppscorer Geoff Sanderson er enig i topp 15-plasseringen.

- Ja, han er den reneste pasningsleggeren i ligaen. Han åpner isen rundt seg. Og han er den beste senteren jeg har spilt sammen med, sier Sanderson, som har ti års NHL-erfaring.

- Hvor viktig har han vært for deg?

- Han har gjort meg til en bedre spiller. Noen ganger gir han meg pucken der jeg ikke trodde det var mulig. Jeg bare skøyter, og så får jeg pucken. Han er en smart spiller, og vi har etter hvert fått en kjemi, sier 29-åringen.

- Neste sesong blir han mye bedre. Da er vi allerede samspilt, og Espen har selvtillit som en selvskreven senter i førsterekka. Dette er bare starten, sier 30-målscorer Sanderson.

Shampo er som vanlig beskjeden og blir nesten flau når han får høre at han neste sesong er blant NHLs 15 beste spillere.

- Det hørtes litt for stort ut, sier Norges beste ishockeyspiller.

  • Shampo har notert seg for 42 målgivende pasninger denne sesongen. Rekkekamerat Sanderson har 30 mål.
  • Shampo sliter fortsatt med nakkestrekken han pådro seg tidlig i uka. Han står trolig over morgendagens kamp mot St. Louis.

- Jeg håper å spille på tirsdag, sier Shampo.

FLAU: Espen Knutsen spilte ikke mot Los Angeles natt til i går på grunn av en nakkestrekk. Og han blir flau når han får høre lagkameratenes skryt. - Det høres litt for stort ut, sier Shampo.