Paulinho har vært i storform for Brasil i VM. Men veien til å bli en stjerne på det brasilianske landslaget har vært lang og kronglete. Foto: AFP / Nelson Almeida
Paulinho har vært i storform for Brasil i VM. Men veien til å bli en stjerne på det brasilianske landslaget har vært lang og kronglete. Foto: AFP / Nelson AlmeidaVis mer

Paulinhos vei til toppen

Brasil-stjerna hetset: - De lagde apelyder og kastet mynter på meg

Midtbanespilleren flyttet til Europa som 17-åring og gjennomgikk et mareritt.

  • Brasil - Mexico kl. 16.00

På et stjernespekket Brasil, er det få som har gått en like kronglete vei som Paulinho. Mange trodde at midtbanespillerens karriere på toppnivå var over da han meldte overgang fra Tottenham til Guangzhou Evergrande i 2015, men nok en gang slo brasilianeren tilbake.

For det var ikke første gang Paulinho hadde tatt et uvanlig karrieresteg. Allerede som 17-åring forlot han Brasil til fordel for Vilnius og Litauen.

Der gjennomgikk spilleren den mest traumatiske opplevelsen i karrieren.

- Fortsatt sint

Paulinho har skrevet en lengre tekst om sin egen karriere for The Players Tribune, og det er her han forteller om rasismen han opplevde i den baltiske staten.

17-åringen forlot Brasil for å tjene penger til familien, men selv om det var skremmende å flytte hjemmefra, trivdes han i Vilnius. Det var helt til en episode på gata snudde opp ned på alt.

- Jeg blir fortsatt sint når jeg tenker på det. En gruppe med gutter kom bort til meg og mine brasilianske lagkamerater, og lagde apelyder og trakasserte oss. Det var den første gangen i livet mitt at jeg opplevde rasisme. Og dessverre var det ikke den eneste gangen. Folk i gatene prøvde å provosere oss og kalte oss ting. På kamper kom bortefansen med apelyder og kastet mynter på oss, forteller Paulinho.

Etter ett år i Litauen, dro han videre til Polen, men heller ikke der fant den unge gutten seg til rette. Han la opp som fotballspiller, returnerte til Brasil og satt deprimert i sitt eget hus i en måned.

- Forandret livet mitt

Paulinho ble overbevist til å ikke gi opp, og startet på bunnen, for så å bygge seg opp igjen. Han begynte i brasiliansk 4. divisjon, og det var tider der han tvilte på om han noen gang kom til å nå drømmen sin.

- Du kommer ikke til å klare det. Du burde lære deg å bygge hus eller noe, fordi dette fungerer ikke, fortalte han til seg selv.

Det var under nåværende landslagssjef, Tite, at han endelig fikk utnyttet potensialet sitt. Han hentet Paulinho til Corinthians i Brasils øverste divisjon.

- Han forandret livet mitt og ble som en far for meg. Jeg blir veldig følelsesladd når jeg snakker om Tite, vi har et sterkere bånd enn bare fotball. Han kan se meg i øynene og vite om jeg har det bra eller ikke. Vi trenger ikke engang å snakke sammen, forteller Barcelona-spilleren.

Det var også Tite som igjen kalte Paulinho opp til landslaget, selv om han spilte i Kina, og det var han som brakte midtbanespilleren til VM i Russland.

Møter Mexico

Paulinho har hatt et godt VM, og har startet samtlige kamper for Brasil. I den avgjørende gruppespillskampen satte han inn 1-0-scoringen, og bidro til hjemlandets avansement.

Da Paulinho var i Kina, var det mange som reagerte da Tite tok ham med på landslaget. Nå er midtbanespilleren et av de første navnene på blokka når startelleveren skal tas ut.

Brasil er en av VMs aller største favoritter. Mandag kl. 16.00 møter de Mexico i åttedelsfinalen.