SIDE OM SIDE: Petter Northug og Dario Cologna har ofte vært gode samtidig. I fjor slet begge. Nå håper de på et felles løft. Foto: Heiko Junge / NTB scanpix
SIDE OM SIDE: Petter Northug og Dario Cologna har ofte vært gode samtidig. I fjor slet begge. Nå håper de på et felles løft. Foto: Heiko Junge / NTB scanpixVis mer

Petter Northug og Dario Cologna

Colognas varsko til Sundby: - Northug og jeg er som Federer og Nadal

Rafael Nadal og Roger Federer er nr. 1 og 2 på verdensrankingen i tennis for første gang siden 2011. Dario Cologna tror han og Petter Northug kan gjøre et tilsvarende hopp til vinteren.

(Dagbladet): I en årrekke har Petter Northug og Dario Cologna, de to jevngamle langrennsgigantene, konkurrert om å være best i verden.

Duellen startet allerede før de ble seniorer. I junior-VM i 2006 var eksempelvis begge på pallen på 10-kilometeren i Slovenia, da suverene Northug vant hele 1.20 foran bronsevinner Cologna.

Etter at Mosvik-ekspressen tidlig hadde et forsprang på sine mange gode konkurrenter i den sterke 1986-årgangen, tok Cologna enorme steg og vant like godt verdenscupen sammenlagt i gjennombruddssesongen 2008/09.

Siden har rivalene byttet på å vinne, der Cologna har vunnet totalcupen fire ganger, mens Northug har gått til topps to ganger, i tillegg til fire 2.-plasser. I mesterskap har Cologna tre OL-gull og ett VM-gull, mens Northug har to OL-gull og hele 13 VM-gull.

Forrige sesong ble imidlertid tronen som langrennskonge en duell forbeholdt Martin Johnsrud Sundby og Sergej Ustjugov utelukkende. Det får mange til å lure: Er Northug og Colognas storhetstid over?

- Nei, svarer Dario Cologna kontant til Dagbladet.

- Vi er som Federer og Nadal

TETT: Petter Northug og Dario Cologna har fuglt hverandre tett gjennom hele karrieren. Foto: Thomas Rasmus SKaug / Dagbladet Vis mer

Han smiler varmt og lurt, slik han ofte gjør, før han i dette intervjuvet med Dagbladet drar en parallell til tennissporten som Sveits har blitt så glad i.

- Jeg tror både Petter og jeg vil komme tilbake på toppen av tronen. Vi vil i hvert fall kjempe der om alt går som det skal i høst. Jeg tror vi begge har nivået inne, men at skader og sykdom har ødelagt for oss begge i det siste, mener Cologna.

- I tennis har vi sett at Roger Federer kan komme tilbake til toppen, og det samme gjelder Rafael Nadal. Jeg tror det samme kan skje med meg og Petter. Vi to er litt som Federer og Nadal, mener sveitseren.

Spanske Rafael Nadal og sveitsiske Roger Federer har begge hatt sine tyngre stunder etter flere år på toppen av tennisrankingen, men nå er de tilbake der hører hjemme:

Det gikk faktisk hele seks år mellom de sist toppen verdensrankingen sammen i 2011 til Federer og Nadal gjentok bedriften denne måneden.

Kongene er tilbake som nr. 1 og 2.

Northug: - Derfor vi er med i gamet

Til Dagbladet sier Petter Northug at han liker tanken til sin sveitsiske rival.

- Ja, det er derfor vi er med i gamet, altså for å være i toppen. Det er absolutt målet for meg og sikkert også for Dario, sier Northug til Dagbladet.

Nadal er for øvrig like gammel som Northug og Cologna, mens Federer er seks år eldre. Den sveitsiske langrennsstjerna advarer nå Sundby og Ustjugov om at han og Northug vil ta tilbake tronen.

NORTHUG REAGERER: Sølvvinner Sergej Ustjugov så ut som om han ikke ønsket å være på medaljeseremonien i det hele tatt. Etter at det formelle i medaljeseremonien var et faktum, rev han av seg sølvmedaljen under VM i Lahti. Video: Lise Rafaelsen Vis mer

- Det snur fort i idretten, og vi skal inn i en OL-sesong nå. Det er en fordel for oss med gode mesterskapserfaringer i bagasjen. Begge er veldig motiverte og klarer kanskje å mobilisere ekstra når det er mesterskap. Både Petter og jeg har bevist at vi håndterer mesterskap på en god måte, sier Cologna til Dagbladet.

Han er først og fremst en OL-spesialist og tar med seg godfølelsen inn i sesongen som kulminerer i lekene i Pyeongchang.

Mesterskapskoden

Tidligere i karrieren slet Cologna med å takle mesterskapskoden, og det var en klar tendens der sveitseren var best i verdenscupen og Northug i en særklasse i spesielt VM.

Så knakk Cologna koden.

- Før gikk jeg alt av renn og var i en stabilt bra form hele sesongen, men manglet det siste i mesterskap. Nå vet jeg mer hva jeg må gjøre for å finne toppformen i mesterskap. Jeg er optimist, sier 31-åringen.

Om konkurrent Calle Halfvarsson påstand at han egentlig er bedre enn dem alle, inkludert Northug og Sundby, sier Cologna:

- Det er kult at Calle vil utfordrere oss, men han har fortsatt mye å bevise for å si at han er bedre enn Petter og Martin. Det er hardt meldt, sier sveitseren og smiler.

- Mer skjerpet og motivert

Også den franske langrennsprofilen Maurice Manificat tror Northug har god kontroll.

- Jeg har hørt at Petter ligger veldig bra an og at han har blitt enda mer skjerpet og motivert. Jeg tror han kan komme tilbake på toppen. Når man har gjort en svakere sesong, føler man seg oftere freshere sesongen etter, sier Manificat til Dagbladet.

- Hvorfor det?

- Man er mer motivert og har mer å gi. Om ikke Petter blir like suveren som han en gang var, tror jeg han kan gjøre mye bra og kjempe om medaljer.

Positiv utvikling

Det var i november i fjor, mellom siste høydeopphold før sesongstart og fram til åpningen på Beitostølen, at Northug ble for hard på gasspedalen og trente seg selv i senk.

Det som liknet på en Petter Northug på vei mot sitt livs form, falt i stedet i tusen knas da han - i likhet med lillebror Tomas Northug - gikk på en treningssmell som ødela hele 2016/17-sesongen.

Nå er det ingen spor igjen av problemene i 31-åringens kropp.

- Smellen var ute av kroppen rundt april. Det begynte å løsne litt i noen av turrennene mot slutten av sesongen. Jeg er trygg på at Petter kommer til å bli sterk, så lenge han unngår lange sykdoms- og skadeavbrekk. Han er der han bør være, sa trener Stig Rune Kveen nylig til Dagbladet.

- I fjor var Petter og Tomas ekstremt offensive allerede fra 1. mai. I år er det et bevisst valg at Petter holdt mer igjen med mindre mengdetrening i mai. Petter har lekt seg litt mer med småløp her og der, før han skal bygge seg gradvis opp. Han har vært mindre hissig fra start enn i fjor, da det gikk galt. Pila peker oppover nå, mener treneren.

- Har tjuvtittet på OL-løypene

Northug har pekt seg ut hvilke distanser han har mest tro på i OL i Pyeongchang: nemlig sprinten og femmila, som begge går i klassisk.

- Petter har tjuvtittet litt på løypene og har god oversikt over hva som venter. Løypene passer ham bra. Petter har en baktanke her med tanke på at både femmila og sprinten er i klassisk og har fokusert litt ekstra på det, sier Kveen.

- Sprintstafetten, skiathlon og stafett er vel også gode muligheter - med skøyteski under beina?

- Ja, Petter vil gå alt og skøyter naturligvis mye også på trening, men mange av nøkkeløktene går i klassisk, fordi han liker femmila og sprinten i OL så godt.

Den gode bekreftelsen

På hjemmebane i Trondheim under Toppidrettsveka i august viste Både Cologna og Northug prov på gammel storhet.

Sveitseren vant opp den harde bakken til Brekka, mens Northug imponerte stort på den avsluttende jaktstarten.

I regnet kjempet Northug seg opp plass for plass og gjennomførte et av sine beste distanserenn på lang tid. Mosvik-ekspressen klatret godt også i bakkene og gikk seg helt opp fra 28. til 3. plass til slutt.

Blant annet tok Northug inn halvannet minutt på stjerneskuddet Johannes Høsflot Klæbo, samtidig som han innhentet og parkerte langrennsstjerner som Iivo Niskanen og Matti Heikkinen.

- Det var godt å se. Enda mer betryggende enn jaktstarten under Toppidrettsveka er imidlertid de gode treningsukene han har hatt i etterkant, mener Kveen.