SPURT UTEN PETTER:  Det nye bildet fra internasjonalt herrelangrenn; en tett duell foran mål uten Petter Northug. Foto:  EPA/STEFAN PUCHNER.
SPURT UTEN PETTER: Det nye bildet fra internasjonalt herrelangrenn; en tett duell foran mål uten Petter Northug. Foto: EPA/STEFAN PUCHNER.Vis mer

De andre er blitt raskere

Nå er det ikke lenger bare snakk om Petters form, men også om konkurrentenes framgang.

PÅ BARE et par løp har styrkeforholdet i internasjonalt herrelangrenn blitt ganske så annerledes, og det er Norge som er på defensiven.

Der Petter Northug seinest sist vinter hadde alt og alle i sin hule hånd på de fleste distanser, er norsk seier ikke lenger så opplagt. Om snaue to måneder gir det et mer åpent og bedre VM i Holmenkollen. I denne uka fører det foreløpig til at Northug kanskje ikke lykkes med ett av sesongens naturlig hovedmål; det endelig å vinne Tour de Ski.

Skjønt akkurat det er slett ikke avgjort nå som Petter selv må bruke mer enn tempofordelen sin.

TESTEN på Northugs generelle styrke kommer allerede tidlig i ettermiddag på 20 kilometer fellesstart med skibytte. Der skal han prøve å ta bonussekunder underveis for å korte ned avstanden til Dario Cologna.

Det er et tydelig tegn på at vår mann har mistet fjorårets forsprang til resten av verdenseliten, men det mest interessante er hvordan det har skjedd:

•• Konkurrentene er blitt raskere.

Etter at Petter Northug etter egen vurdering kom tilbake i form har det ikke vært marsjfarten som har vært problemet, men derimot spurten. Først misset han et oppløp som virket perfekt, så rakk han ikke fram til Cologna og tetgruppa på distanserenn og til slutt var det ikke nok toppfart i stakingen til å gå videre på sprinten.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Til sammen forteller det om en annerledes hverdag i internasjonalt herrelangrenn.

FORELØPIG nøler både Petter og hans nærmeste rådgivere med å regne nederlagene som reelle.

Tapet i oppløpet mot russeren Maxim Vylegzhanin før jul forklarer alle med at sporet innerst ved reklameskiltene var for løst til å få ut Petters egentlige potensiale. Så var det visst en taktisk vurdering å spare krefter ved å la tetgruppa og Dario Cologna gå.

Denne gangen var det etter sigende selve gliden det stod på. Simen Østensen i front av Petters kvartfinale-heat gjorde et valg på oppløpet som tvang vår eneste sammenlagtkandidat i Touren til å bruke et spor med litt dårligere glid.

Rent faglig holder disse vurderingene sikkert mål. Foreløpig virker det også underordnet for Northug og heiagjengen hans hvor smart det er å bruke unnskyldninger hver gang spurten ikke sitter. Poenget er å være raskest inne på skistadion i VM.

Men akkurat der er det blitt mer spennende.

TAR du vekk både sporvalg, stilart og konkurranseform er bildet uansett at et par av nordmannens sterkeste konkurrenter er blitt vesentlig raskere.

Først og fremst dreier det seg om Dario Cologna i klassisk. Dette er en naturlig framgang etter en fjorårssesong med ujevne forberedelser, og er ekstra skummel fordi Dario i tillegg til en vassere spurt også har fysikk til å avgjøre VM-duellene mot Petter i motbakkene før stadion.

Det samme ser ut til å gjelde canadieren Devon Kershaw. Dette er en tidligere spesialsprinter som stadig har framgang på lengre klassiske løp. Gårsdagens oppløp mot Emil Jønsson var formidabelt og antydet at Petter kan ha fått en ny utfordrer som har enda større fartspotensiale enn ham selv.

FOR TROSS alt ble Petter Northug denne gangen slått i det som skal være hans spesialitet i klassiske spurter; de rå, sugende dobbeltakene i flatt terreng.

Det er denne teknikken som gjorde at Petter så seint som nyttårsaften leende garanterte at Marcus Hellner i hvert fall aldri kunne slå ham i en klassisk sprintduell.

Akkurat det har ennå ikke skjedd, og to, tre nederlag skal heller ikke ta fra gutten all fleipen. Hverdagen i sporet er bare blitt annerledes. Norge har ikke lenger en Petter Northug som garantert vinner hver fellesstart og som på distanserennene er uslålig på de siste meterne før mål.

Da blir i hvert fall VM mer spennende enn mange liker.