De kan bli ringenes helter

Her er fem av OLs største stjerner. Om tre uker er de vinnere eller tapere. Uansett er de idoler for millioner av idrettsinteresserte mennesker over hele verden.

NÅR DEN OLYMPISKE ILD blir tent i Salt Lake City 8. februar, er det startskuddet for 16 dager der noen av verdens ypperste idrettsfolk skal vise seg fram. Nye helter vil skapes og gamle slitere vil få sin velfortjente belønning på OL-arenaen. De vil imponere og inspirere millioner av TV-seere og tilskuere, men noen vil også skuffe. OL-historien er full av helter og tapere, og det er ikke alltid den som tar flest medaljer vi husker best.

I LAKE PLACID i 1980 nedkjempet en gjeng amerikanske collegegutter Sovjetunionens mektige røde maskin og endte opp med OL-gull i ishockey. «Miracle On Ice» er kanskje en av OL-historiens mest overraskende triumfer. Mens andre har kjempet lenge før de kunne stige opp på pallens øverste trinn.

HVEM HUSKER IKKE amerikaneren Dan Jansen i Vikingskipet på Lillehammer? I sitt fjerde OL og i sitt livs siste løp, satte han verdensrekord og tok OL-gullet selv hans argeste konkurrenter unnet ham. Den perfekte avslutningen på en lang karriere fylt med tragedie og nederlag.

I NAGANO 1998 fløy østerrikeren Hermann Maier 40 meter i lufta før han landet på nakken og sklei gjennom to sikkerhetsnett og ut i snøen. «The Herminator» reiste seg opp som om ingenting hadde skjedd og vant OL-gull i både super-G og storslalåm seinere i mesterskapet. OL i Salt Lake City vil også skape vinnere som blir stående i historiebøkene til evig tid. Dagbladet har plukket ut fem utøvere som vi tror vil dominere de 19. olympiske vinterleker.

Gullfuglen - Sven Hannawald

For tyske jenter er Sven Hannawald drømmemannen. For gutta er han en levende legende.

I fjor gikk Sven Hannawalds hoppkarriere samme vei som vekta - nedover. Fire kilo tyngre og med seieren i den tysk-østerrikske hoppuka er 27-åringen favoritt i Salt Lake City. 15 millioner tv-seere i hjemlandet fulgte «Hanni» da han landet i historiebøkene i Bischofshofen. 6. januar greide tyskeren det ingen hadde greid før - å vinne alle fire rennene i hoppuka.

- Han har oppnådd noe som verdens beste skihoppere har mislyktes med å gjøre i 50 år. Det gjør ham til en levende legende, sa den østerrikske treneren Toni Innauer til Reuters etter prestasjonen. Mamma Regina fikk jobben med å åpne alle frierbrevene fra fansen.

- Jeg er totalt overveldet over hva jeg har oppnådd, jeg kan nesten ikke stå på beina, sa han på sletta etter triumfen.

Hannawald er et barn av den gamle østtyske idrettsmaskinen. Som 12-åring ble han tatt ut ved sportsskolen i Klingenthal. Som 16-åring dampet han sigaretter. Men ingen var noen gang i tvil om talentet.

Da bildene av en radmager Hannawald ble offentliggjort i 1999, reagerte hoppverdenen.

- Fysisk og psykisk er jeg et vrak, sa hopperen om sitt eget bilde, på 59 kilo og 184 centimeter. Men 27-åringen reiste seg og før jul vant han sitt første v-cuprenn på to år. Så fulgte den historiske bragden i hoppuka.

- Jeg har vært trener i 30 år, sier den tyske hoppsjefen Reinhard Hess til AP.

- Og jeg skjønner ennå ikke hva som skjer noen ganger. Jeg kan ikke forklare det, og slik er det også med Sven.

  • Konkurransedager: 10. februar - liten bakke, 13. februar - stor bakke, 18. februar - laghopp.

Michelle Kwan - Førstedamen

I de neste tre ukene må Laura Bush vike. Nå inntar Michelle Kwan arenaen.

«Kwans historie er ikke like trist som Dan Jansens, men den inneholder alle de nødvendige ingrediensene. Kwan er den viktigste personen i den viktigste idrettsbegivenheten i 2002,» skriver USA Today-kommentator Christine Brennan.

I sin viktigste sesong i en fantastisk karriere satser den 21 år gamle kunstløperen alene mot sitt første OL-gull. I oktober brøt hun alle bånd med sin tidligere trener for å få frihet.

- Jeg sier ikke at jeg er en perfekt kunstløper og at jeg ikke trenger noen. Alle trenger noen, men akkurat nå følte jeg at jeg måtte ta mer ansvar for min egen skøyting, sa Kwan til magasinet International Figure Skating etter bruddet med treneren Frank Carroll.

Som 12-åring hoppet jenta fra Torrance seg inn i amerikanernes hjerter med en sensasjonell sjetteplass i det amerikanske mesterskapet i 1993. Siden har hun blitt den mest dominerende kunstløperen på flere tiår.

- Det eneste gullet jeg mangler, er det olympiske. Det er det store målet, men om jeg vinner eller ikke, vil ikke bli avgjørende for om jeg vil være lykkelig resten av livet, forteller Kwan til Skate Radio.

På TV i USA er det bare Super Bowl som er mer populært enn jentenes OL-finale i kunstløp. Toppen ble nådd under OL på Lillehammer da 127 millioner amerikanere fulgte såpeoperaen mellom Nancy Kerrigan og Tonya Harding. Enkelte kommentatorer mener at Kwan alene kan få seertallene opp på samme nivå i Salt Lake City.

I en nettavstemning i Time der magasinet spør om hvordan folk tror Kwan vil gjøre det i OL, var det i går avgitt nesten 58000 stemmer. 97,9 prosent tror Michelle Kwan vinner OL-gull.

  • Konkurransedager: 19. februar - kortprogrammet, 21. februar - friprogrammet.

Legenden - Mario Lemieux

Mario Lemieux yter så stor respekt i Canada at hans unge lagkamerater skjelver på skøytene.

- De yngste guttene, uansett hvor gode de er, er bare mennesker. De blir nervøse av å spille med Mario, en de alltid har hatt som forbilde og som de har den største respekt for, sier Canadas manager Wayne Gretzky til Faceoff.com. En av de nervøse unge gutta «The Great One» prater om, er NHLs poengkonge Jarome Iginla.

15. februar starter Canada jakten på landets første OL-gull i ishockey siden Oslo i 1952. 36 år gammel, sytten år etter at han debuterte i NHL, fjorten år etter at han scoret det avgjørende finalemålet i Canada Cup (1987) og sju år etter at han vant mot kreften, er Mario Lemieux klar for sitt første OL.

- Det er en stor prestasjon bare å være med på Team Canada og ha en sjanse til å vinne en gullmedalje som 36-åring. Det vil være på samme nivå som mine to seirer i Stanley Cup, sier Canadas kaptein.

Etter en lang karriere la Super-Mario opp for tredje gang i 1997. Hockeyverdenen trodde de hadde sett det siste av ham, men da Pittsburgh Penguins var truet av konkurs, steppet nummer 66 inn som redningsmann. Mario ble den første tidligere spilleren i USAs fire store proffidretter som kjøpte sin egen klubb.

Men Lemieux nøyde seg ikke med å eie klubben. 27. desember 2000 ble den fredede drakta med nummer 66 heist ned fra taket i Civic Arena, der den hadde hengt i tre og et halvt år. Lemieux brukte 33 sekunder på å plukke sitt første poeng i comebacket.

- Canada lever og dør for ishockey. Det er gull eller ingenting, det er det folk vil ha og forventer. Jeg tror ikke det er noen som er bedre til å takle det presset enn Mario, sier Gretzky.

  • Første konkurransedag: 15. februar - Canada- Sverige.

Ole Einar Bjørndalen - Utfordreren

Skiskytteren Ole Einar Bjørndalen er mannen som vil gi langrennssporten et skudd for baugen. Uten gevær.

I OL i Nagano i 1998 ble 28-åringen fra Simostranda olympisk mester på skiskyttersprinten. I Salt Lake City vil han ha mer.

Lørdag 9. februar går Bjørndalen 30 km fristil langrenn. To dager etter går han 20 km skiskyting.

- Ikke mange har startet i et OL i to ulike idrettsgreiner. Det hadde vært gøy, sa Bjørndalen til Dagbladet noen dager før han bestemte seg for å utfordre langrennsspesialistene. Heller ikke det harde OL-programmet skremmer ham.

- Nei. I hvert fall ikke fysisk. Kanskje mentalt. Lykkes jeg, kan det bli mye ståk før 20-kilometeren, sier han.

Thorleif Haug ble olympisk mester i både langrenn og kombinert i det første vinter-OL i Chamonix i 1924. 78 år seinere kan Ole Einar Bjørndalen også vinne gull i to idretter. En prestasjon som neppe går upåaktet hen i sportsstatistikkens hjemland, USA.

Simostrandas store sønn sjokkerte hele verdenseliten i langrenn, da han gikk inn til en 2. plass i v-cupåpninga i Kuopio i november. I Ramsau tok han nok en 2. plass.

- Det hadde vært en katastrofe for langrennssporten om Bjørndalen hadde vunnet, kommenterte Sveriges norske landslagssjef Magnar Dalen til Aftonbladet etter løpet i Kuopio. «Katastrofen» blir neppe mindre i et OL.

  • Konkurransedager: 9. februar - 30 km langrenn, 11. februar - 20 km skiskyting, 13. februar - 10 km skiskyting, 16. februar - 12,5 km skiskyting, 20. februar - skiskyting stafett.

Arvtakeren - Anni Friesinger

- Skøyteløp er ren erotikk, mener Anni Friesinger. Selv går hun så fort at isen blir heit.

For fjorten år siden vant nederlandske Yvonne van Gennip tre gull i Calgary. I Salt Lake City tar Anna Christina Friesinger mål av seg til å gjøre det samme.

- Teknikken min er god, formen min er god og publikum liker meg. Alt har gått så bra denne vinteren, sier Friesinger til nyhetsbyrået AP.

Så langt i sesongen har 25-åringen vært uslåelig i kvinnenes verdenscup. Hun har vunnet alle løpene på 1500, 3000 og 5000 meter. I tillegg vant hun også europamesterskapet i allround overlegent, selv om hun for én gangs skyld endte på andreplass på 5000 meter.

Bare to måneder etter at gamledronninga Gunda Niemann-Stirnemann meddelte at hun er gravid, og ikke stiller i OL, er Friesinger i ferd med å ta over tronen. OL-favoritten er kjent for å posere halvnaken, vise fram sin piercede navle og sin flammetatovering på magen i tyske magasiner. Hun vet hvordan hun skal skape blest rundt idretten.

- Skøyteløp er så populært fordi det er ren erotikk. Det er ingenting så sexy som en skøyteløpers bakende, sier hun til tyske Bild am Sonntag.

I Utah Olympic Oval stiller hun på både 1000, 1500, 3000 og 5000 meter.

- Hun er ekstremt sulten på suksess. Hvis alt går bra, vil hun ikke bare vinne OL-gull på 1500 meter, sier trener Markus Eicher om OL-sjansene.

Innbyggerne hjemme i Inzell krysser fingrene for at hun lykkes. Friesinger har nemlig lovet å holde fest i tre dager med gratis øl til alle, hvis hun tar gull.

  • Konkurransedager: 10. februar - 3000 m, 20. februar - 1500 m, 23. februar - 5000 m.
OLE EINAR BJØRNDALEN
ANNI FRIESINGER
SVEN HANNAWALD
MICHELLE KWAN
MARIO LEMIEUX