STARTEN: I 2010 ble det sølv på Julian Alaphilppe (til venstre i bildet) under VM i sykkelcross, men deretter tok han to strake titler. Nå presser han 35-åringene til døra i sykkelsportens tøffeste endagsritt. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
STARTEN: I 2010 ble det sølv på Julian Alaphilppe (til venstre i bildet) under VM i sykkelcross, men deretter tok han to strake titler. Nå presser han 35-åringene til døra i sykkelsportens tøffeste endagsritt. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COMVis mer

Den franske sensasjonen

- Det han har gjort, er ekstremt.

(procycling.no): Michal Kwiatkowski vant Amstel Gold Race, og få rynket på nesa av det etter verdensmesterens giftige spurt.

Bak ham satt en viktig støttespiller: 22 år gamle Julian Alaphilippe sikret seg noe ubemerket 7.-plassen denne søndagen for litt over ei uke siden.

Under både Flèche Wallonne og Liège-Bastogne-Liège slet Kwiatkowski med å leve opp til forventningene.

Etixx-Quick Step-stjernen ble degradert fra plan A til B. Alaphilippe fikk frie tøyler i spurten, men ved begge anledninger sto Alejandro Valverde i veien.

- Andreplass er alltid et nederlag, men Valverde er ingen hvem som helst. Jeg hadde for mye syre i muskulaturen. De siste 200 meterne var virkelig intense, sier han til franske AFP.

Yppet med veteranene Valverde er 35 og Joaquim Rodriguez er 36, så det er noe naturstridig i at en 22-åring gir dem kamp til døra i en klassiker over 25 mil.

Ikke bare en klassiker, men «den eldste» og trolig den tøffeste av sykkelsportens fem monumenter.

Alaphillippe ble lagt merke til og hentet av massør og halvt talentspeider, Johan Molly, til det som opprinnelig skulle være Etixx-Quick Steps farmerlag foran 2013-sesongen.

Før han ble lagkamerat med blant andre Daniel Hoelgaard, rakk han å bli tofoldig verdensmester i sykkelcross i junioralder.

- Jeg husker ham fra den første treningsleiren, og da gjorde han ikke noe spesielt ut av seg. Jeg tenkte det var en veldig god sykkelkrossutøver, som kanskje ikke var noe spesielt på landeveien, sier Hoelgaard til procycling.no.

Bygd for Ardennene Franskmannens utviklingskurve var bratt. Under Tour de Bretagne viste han fram et udiskutabelt talent.

- Han kjørte ekstremt bra i Tour de Bretagne, det året. Jeg så på ham som en klatrer med sinnssyk punch. Jeg var faktisk litt sjokkert over stegene han tok.

- En klatrer med sinnssykt punch høres jo ut som noen for Ardennene?

- Ja, de rittene er skreddersydde for ham. At han skulle gjøre dette så tidlig, det hadde jeg aldri trodd. Jeg tenkte at han trengte noen år til, i hvert fall siden han sykler på lag med Kwiatkowski.

Likevel var ikke han på manges radar foran Ardennene. En av grunnene til det er den forsiktige tilnærmingen han hadde til rittene i fjor. Da lød stallordren at han skulle kjøre så hardt han kunne de første 19 milene. De siste sju skulle han se på TV fra lagbussen.

Dette ble også hans eneste opptreden i Ardennene.

I forkant hadde han dog levert tre topp 4-plasseringer under Katalonia rundt, og i Quick Step-leiren ankom han rittet som en slags joker i bakkant av Kwiatkowski og Zdenek Stybar.

I august samme år tok han sin første proffseier under Tour de l´Ain. Da ble eksplosive Dan Martin utmanøvrert i den siste bakken opp mot mål. Det ble også ungdomstrøye, poengtrøye og fjerdeplass sammenlagt i det rittet.

En ny stjerne var født.

Verdensmester i trøbbel Tilbake i årets Flèche Wallonne havnet Kwiatkowski bakpå oppover Mur de Huy.

Alaphilippe var piggere og kunne kjøre for egne sjanser. Han satt med i første gruppe opp hele den avsluttende bakken, og forsøkte å ta hjulet til Valverde.

OFFENSIV: Julian Alaphilippe er her avbildet under Vattenfall Cyclassics i Hamburg. Kristoff vant rittet, og franskmannen ble nummer 16. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
OFFENSIV: Julian Alaphilippe er her avbildet under Vattenfall Cyclassics i Hamburg. Kristoff vant rittet, og franskmannen ble nummer 16. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

Spanjolen var hakket hvassere hele veien, men Etixx-rytteren holdt unna for Michael Albasini i kampen om andreplassen.

I Liège gjentok scenariet seg da Kwiatkowski var nødt til å slippe oppover Côte de Saint-Nicolas. Alanphilippe kikket rundt seg og innså kjapt at polakken hadde sluppet.

Deretter fikk han sjansen får kjøre inn et godt resultat for laget.

Også denne gangen sto Valverde i veien.

Liège-debuten Utrolig nok gjorde han unna sine første turer opp Mur de Huy i forbindelse med Flèche Wallonne.

Heller ikke Côte de Saint-Nicolas var kjent terreng for 22-åringen fra Saint Amand-Montrond.

- Jeg hadde foretrukket seieren, men det var min første deltakelse i Liège og jeg var litt for langt bak de siste kilometerne. På onsdag var jeg på stålet, men jeg følte meg bedre i dag. Jeg hadde ikke beina mot slutten. Det er ingen unnskyldninger, sa han ifølge cyclingnews.com.

Alaphilippe ble som Lars Petter Nordhaug hindret av en større velt på La Redoute, men ville ikke skylde på den, heller.

- Jeg klarte å komme meg opp igjen, og forsøkte å hente meg inn. Kwiatkowski satt fortsatt foran og Zdenek Stybar var der. Det var opp til meg å håndtere angrep opp Saint-Nicolas, forklarer han.

- En livlig franskmann Tidligere lagkamerat Hoelgaard er for tiden opptatt med å sykle Tour de Bretagne, og har ikke sett 22-åringen prestasjoner via TV-skjermen.

- Jeg tror prestasjonene hans kommer overraskende på de fleste. Jeg har jo syklet med ham, og vet at han er ekstremt god, men det har sjokkert meg litt at han holder så lange og tøffe løp.

- Hvordan er han som type?

- Han er en veldig livlig og spenstig kar. Han finner alltid på sprell. Han kan finne på å kjøre på ett hjul til starten av etappen, eller få noen i støtteapparatet til å legge seg ned på bakken, slik at han kan hoppe over dem på sykkelen. Samtidig er han intelligent. Han tok jo overgang fra sykkelkross til landevei nesten med en gang, sier Hoelgaard.

Artikkelen er levert av sykkelnettstedet www.procycling.no!

SKØYER: Daniel Hoelgaard forteller at Alaphilippe ber noen i støtteapparatet legge seg ned på asfalten, slik han kan hoppe over dem på sykkel. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
SKØYER: Daniel Hoelgaard forteller at Alaphilippe ber noen i støtteapparatet legge seg ned på asfalten, slik han kan hoppe over dem på sykkel. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer