Den røde maskinen

- Jeg er veldig heldig som har Europas beste midtbanespillere, sier sir Alex Ferguson før kveldens semifinale mot Bayer Leverkusen. På Old Trafford går nå gjengen under navnet «The engine room».

- Vi har fantastiske spillere i akkurat den lagdelen, fortsetter Ferguson. - Alle sammen har enorme kvaliteter.

Og Alex Ferguson trenger dem, og ikke minst trenger han bredden i det røde maskinrommet for å komme til Champions League-finalen på Hampden Park 15. mai. Med David Beckham ute for resten av den engelske sesongen, og med Roy Keane tilbake på benken i kveld, er han sjeleglad for bredden i stallen.

Juan Veron hvilte på lørdag da United slo Chelsea 3- 0 i London. Nå rapporteres det at akillesproblemene er leget og at han spiller i kveld. Og med Paul Scholes ferdigsonet for sine gule europeiske kort, og med Nicky Butt i kanonslag og Ryan Giggs minst like godt gående, er det bare ett spørsmål som gjelder:

Spiller United 4- 4- 2 eller 4- 5- 1 i kveld?

Fergusons formasjonsvalg gir deg plassen Ole Gunnar Solskjær får i kveldens startoppstilling. I 4- 5- 1 blir han høyrekant - i 4- 4- 2 bindeleddet fram til Ruud van Nistelroy. For sjøl om sir Alex har hvilt Ole Gunnar Solskjær fra start i mange CL-kamper, er det ingen som tror at han gjør det i kveld.

Dermed kan nordmannen starte jakten på sin United-scoring nummer 100 klokka 20.45.

- Nøkkelen til suksess er solid defensiv organisering, sier Bayer Leverkusen-trener Klaus Toppmöller. - Så lenge semifinalen spilles over to kamper er det viktig å ikke ta for store sjanser.

Og Toppmöller vet hva han snakker om. Etter å ha satt Arsenal utenfor kvartfinalene i det andre gruppespillet, og gått til semifinalen på bekostning av Liverpool, har han god dekning for sine teorier.

- Leverkusen angriper

Alex Ferguson er derimot av en annen oppfatning. På pressekonferansen i går sa han at han er overbevist om at Bayer Leverkusen vil angripe massivt på Old Trafford.

- Jeg er ikke overrasket over at de er i semifinalen, sier Ferguson. - Jeg tror også de vinner Bundesliga. For Bayer Leverkusen er et angripende lag. Og jeg er overbevist om at de går for seier i kveld.

United-manageren sier også at han fikk seg et lite sjokk da han sjekket Leverkusen-statistikkene spiller for spiller.

- Jeg ble overrasket da jeg så at Michael Ballack har scoret 31 mål fra sin midtbaneposisjon. Det er så imponerende at jeg ikke trenger si noe mer om dette lagets scoringsevner.

Roser Scholes

Men et par enkeltspillere lovpriser han i sin sedvanlige psykologiske forhånds-ordkrig:

- De har et par fantastiske individualister i Yildiray Basturk og Ze Roberto. Sist jeg så dem, i den andre kvartfinalen mot Liverpool, var de helt enorme.

Men Manchester United har noen formspillere sjøl også. Og spesielt Paul Scholes lovprises av manageren.

- Han var fantastisk mot Chelsea, sier Ferguson. - Paul spilte sin beste kamp for sesongen. Og etter en dårlig start, og det hadde de fleste av oss, har han nå vokst til å bli den jeg vet han kan være. Han er trygg, sterk i duellspillet og en god pasningsspiller med stor målteft. Paul Scholes har alt det en manager ser etter i en storspiller.

MÅ VENTE: David Beckham er skadd, og rekker kanskje ikke engang VM. Her etter en scoring mot Tottenham i mars.
FRISK IGJEN: Juan Veron. Her feirer han et mål mot Tottenham i fjor høst. Ruud van Nistelrooy i bakgrunnen.
VENSTREVINGEN: Ryan Giggs i friske klyv mot Deportivos mål tidligere denne måneden.