OVERLEGEN: Rafael Nadal jubler etter at han slo ut Diego Schwartzman i kvartfinalen av årets French Open. Foto: REUTERS/Gonzalo Fuentes/NTB scanpix
OVERLEGEN: Rafael Nadal jubler etter at han slo ut Diego Schwartzman i kvartfinalen av årets French Open. Foto: REUTERS/Gonzalo Fuentes/NTB scanpixVis mer

Kan ta sin 11. tittel på 14 år i French Open

«Den største utfordringen - uavhengig av sport»

Rafael Nadal er tidenes beste tennisspiller på grus og har knapt tapt en eneste kamp i French Open siden debuten i 2005.

- Noen sier at det å slå Rafa over fem sett på grus er det vanskeligste man kan gjøre innen idrett. Det vil jeg si meg enig i.

Sitatet tilhører John McEnroe. Selv vant McEnroe sju Grand Slam-titler i sin karriere og er nå en av verdens fremste tenniseksperter. Det er en årsak til at amerikaneren mener nettopp dette.

Kun to ganger siden Nadal debuterte som en purung tenåring i det franske åpne mesterskapet i 2005 har han tapt en femsetter på grus.

French Open, eller Roland Garros som den er kjent som, har Nadal vunnet hele ti ganger. Nest flest seire i French Open har Björn Borg som tok seks triumfer i Frankrike før han la opp i ung alder. Ingen andre har vunnet mer enn tre titler på den franske grusen.

Da han i fjor endelig vant sin tiende utgave av turneringen var det en stund siden sist. Nadal hadde ikke vunnet i Paris siden 2014. Ett tap og en skade hadde satt en stopper i 2015 og 2016 for den mest dominerende spiller i en enkelt tennisturnering gjennom tidende.

Tilbake på sitt beste

Nå er Nadal tilbake til sitt dominerende bestenivå. Han vant 37 strake sett på Roland Garros, bedre enn hans tidligere bestenotering på 32, før han endelig tapte et sett i kvartfinalen mot Diego Schwartzman.

- Hvorfor er Rafael Nadal så suveren på grus?

- Han har vel trent mye på det i ung alder, også har han en spillestil som passer grusen veldig bra, sier Christian Ruud, pappa og trener til Casper Ruud, til Dagbladet.

Med oppveksten på den spanske øya Mallorca har Nadal gjennom hele oppveksten trent på grus og blitt særdeles godt vant til forholdene.

Spanjoler generelt har et svært godt grep på grus ettersom det er det de først lærer seg. 15 av de siste 25 versjonene av French Open er vunnet av spanjoler.

En enda større fordel har Nadal av at han er venstrehendt. Nadal, som i utgangspunktet er høyrehendt og signerer autografer med høyre, ble fra barnsben av lært å spille med venstre. Det gir ham en stor fordel mot de fleste høyrehendte spillere.

- Om Rafa var en høyrehendt spiller tror jeg ikke måten han spiller på hadde vært fullt så effektiv, sier den tidligere storspilleren Michael Chang.

- Ved å være venstrehendt spinner alle ballene motsatt av hva motstanderne er vant til. Hans sterke forehand slås alltid inn i en høyrehendt spillers backhand og tvinger ham ut av banen og den strake forehanden som kommer i motsatt hjørnet som oppfølger er veldig vanskelig å dekke, sier Chang til BBC.

Christian Ruud mener på sin side at fordelen ikke er fullt så stor som mange vil ha det til.

- Det er kanskje en fordel ved at det er flere høyre- enn venstrehendte. Det blir mer uvant for høyrehendte spillere, men jeg vet ikke om det er en kjempefordel. Du blir ikke bedre fordi du er venstrehendt, sier Ruud.

Forehand og bevegelsesradius

Det aller mest karakteristiske ved Nadals spill er den store forehanden han drar i vei med. Ingen spillere har slått flere vinnere med grunnslaget i tennis i årets franske åpne enn nettopp Nadal.

Måten han kaster armen rundt, nærmest som om han kaster en lasso, skaper en voldsom toppspinn på ballen, som gjør at den spretter svært høyt, og blir vanskelig å returnere.

De varme og tørre forholdene i Paris gjør effekten av Nadals forehand enda større.

I tillegg har Nadal en enorm evne til å bevege seg rundt på tennisbanen. Nadal er kjent for å stå langt bak i banen, noe som gjør at han klarer å dekke enorme vinkler. Farten gjør at han klarer å løpe opp motstandernes forsøk på stoppballer og vinnere.

Grusen stopper også opp ballen i større grad enn hva som skjer på gress eller hardcourt, noe som fører til at Nadal får løpt opp flere baller der enn på andre underlag.

- Han er helt utrolig rask, og han kan holde det gående endeløst lenge, noe som hjelper på grus. Hans fart og fysikk er helt fenomenal. Hans fotarbeid på grusunderlaget er fantastisk, jeg tror aldri jeg har sett noen bevege seg så raskt på grus, sier Pat Cash til Business Insider. Cash var selv i finalen i French Open to ganger på slutten av 80-tallet.

Må angripe andreserven

Så hvordan slår man så Nadal?

Den amerikanske statistikkbaserte nyhetssiden Five Thirty-Eight har funnet en sammenheng mellom de fire settene Nadal hadde tapt denne grussesongen før inngangen til årets French Open.

Nøkkelen lå i Nadals andreserve.

Ingen er nemlig bedre enn Nadal til å vinne poeng etter å ha bommet på egen førsteserve. Gjennom karrieren har Nadal vunnet 56,7 prosent av alle andreserver han har spilt på grus. Det er én prosent bedre enn noen annen tennisspiller.

Østerrikske Dominic Thiem klarte å slå Nadal i to sett i Madrid Open forrige måned. Måten han gjorde det på var å angripe Nadals andreserve så mye som overhodet mulig.

Om man klarer å komme seg forbi serven og oppfølgerslaget viser nemlig statistikken at Nadal er en mer menneskelig motstander i lange ballvekslinger enn i korte.

Nadal møter nettopp Thiem i finalen i Roland Garros.

- Han må gjøre det han gjorde sist. Den kampen så jeg. Han var ekstremt aggressiv. Han hadde dagen. Man vet hvordan man kan slå Nadal, men det er noe helt annet å utføre taktikken. Thiem må være aggressiv og ikke la Nadal styre spillet, men det medfører jo ofte feil. Thiem må spille feilfritt med høy risiko, sier Ruud.

Ingen har slått Nadal i en finale i femsetters kamp på grus.

- Jeg gir Thiem kanskje 10 til 15 prosent sjanse. Han har jo slått Nadal før i år. Han kan spille jævlig bra når han har dagen. Men jeg tror rutinen og at det er femsetter gjør at Nadal tar dette, sier Ruud.