IRRITERT: Mark Cavendish fikk ikke det beste førsteinntrykket av en av de nye lagkameratene sine. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)
IRRITERT: Mark Cavendish fikk ikke det beste førsteinntrykket av en av de nye lagkameratene sine. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)Vis mer

Denne uenigheten ble starten på Cav-overgang

- Du vil forstå mer når du sykler for oss neste år.

(procycling.no): Den 30. april vinner Sacha Modolo den 16 mil lange etappen mellom Mugla og Pamukkale i Tyrkia rundt. Noen sekunder bak foregår en småheftig kamp om 13.-plassen.

Algeriske Youcef Reguigui er nemlig ute etter en stor skalp. Den tilhører Mark Cavendish. Og Reguigui er ikke den som gir seg først.

- Historien er at Cavendish oppsøkte meg etter den etappen i Tyrkia. Han klaget på hvordan Youcef syklet, og spurte hva som var greia hans? Han sykler for å slå deg, prøvde jeg å forklare ham. Disse guttene ser opp til deg, og Youcef vil fortelle hjemme i Algerie at han har slått deg i en spurt. Du vil forstå mer av dette når du sykler for oss neste år, forteller Brian Smith til procycling.no.  

Lyst på Cavendish? Mest for moro sendte han siden en tekstmelding til generalmanager Doug Ryder. Der sto det noe á la dette:

- Har du lyst å få Mark Cavendish med på laget?

- No way, no way, no way, skal Ryder ha svart - i den betydning at han ikke så dét som spesielt sannsynlig.

Dagen etter oppsøkte for øvrig Cavendish sin algeriske konkurrent underveis på den sjette etappen, og de to la saken bak seg.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Mai skred fram, uten videre utvikling i saken. Først i juni ble kontakten mellom partene gjenopptatt, og Smith stilte til et møte med den daværende Etixx-Quick Step-rytteren i Frankrike.  

Hadde plass - manglet sponsor MTN-delegasjonen la seg tidlig la seg på en ærlig linje i samtalene om Cavendish.

- Da jeg snakket med manageren i Tyrkia, fortalte jeg at det trolig var best for ham å bli i Etixx. Vi hadde ingen garantier for at vi ville befinne oss i WorldTouren på det tidspunktet. Jeg visste ikke at MTN skulle forsvinne mellom fingrene våre heller. Men så begynte jeg å tenke litt: Til hvilke andre lag skulle han egentlig gå, dersom han, av en eller annen grunn, ønsket seg vekk fra Etixx?

Med møtet i juni var det ingen tvil om at interessen var reell. Der var generalmanager Doug Ryder til stede, men det var et problem: På det tidspunktet sto laget uten hovedsponsor for 2016-sesongen.

- Vi sa vi trengte tid på å få et par ting på plass rundt neste års finansiering. Dersom han hadde en personlig sponsoravtale han kunne ta med inn i laget, hadde det vært til stor hjelp. Samtalene var etter hvert på et ganske avansert nivå. I tiden som fulgte løste sponsorsituasjonen seg med Dimension Data og siden Deloitte. Mark tok avgjørelsen om å signere, og vi mente det var best at han kunne slå seg til ro med to menn som kjenner ham godt fra før: Mark Renshaw og Bernhard Eisel.

- Hvor godt oppdatert var rytterne dere allerede hadde på laget i denne prosessen?

- Jeg snakket med Edvald (Boasson Hagen) om dette, med Steve (Cummings) og flere afrikanske ryttere. Det er feil at dette låser alle muligheter, snarere åpner det opp for flere. Denne avgjørelsen tok vi sammen med rytterne, påpeker Smith.  

Beholder lagets visjon Skotten omtaler ikke neste års Dimension Data som et lag.

Han kaller det en familie.

I løpet av høsten har laget hans tatt steget fra prokonti til WorldTour. De har signert en rekke ryttere med erfaring fra sykkelsportens høyeste nivå, og ser ut til å bli kraftig opprustet i neste års sykkelfelt.

På tross av rekrutteringer fra Team Sky, Orica GreenEDGE, Movistar og Etixx, er det egentlig ikke disse rytterne det handler mest om i det sørafrikanske laget.

Visjonen er fremdeles å utvikle afrikansk talent.

- Vi ser etter ryttere med talent og gjerne bred erfaring fra sykkelsporten. Hensikten er at de skal hjelpe unge talenter med å blomstre i våre rekker. Typer som Edvald Boasson Hagen og Tyler Farrar er perfekte ambassadører til dette oppdraget. Det er også Mark Cavendish. Han er en veldig hyggelig fyr, og en rytter jeg kjenner godt fra før av.  

Sponsorene framskyndet prosess Nysigneringene har ankommet fordi de synes prosjektet er spennende, og før det i det hele tatt ble klart at UCI ønsket å innvilge dem WorldTour-lisens foran neste år.

• Les saken: Dimension Data fikk innvilget World Tour-lisens

- Selv i starten av treningsleiren i november, var vi ikke sikre på å få den lisensen. Men vi tok WorldTouren som utgangspunkt da vi så smått begynte å se på sesongplanene.

- Når bestemte dere å gå for en oppgradering allerede neste år?

- Det skjedde vel en gradvis opptrapping. Målet til Doug Ryder var å få dette til i 2017, men sponsorene våre ønsket å ta del i hierarkiet på toppen av sykkelsporten. Det garanterer for innpass i de største rittene. Men som også Cavendish har uttalt: For rytterne dreide det seg ikke om dette laget var en del av WorldTouren eller ikke. Det handler mer om å bli en del av prosjektet.
 
Takker Edvald I august i fjor innledet MTN-Qhubeka konkrete forhandlinger med Edvald Boasson Hagen om en overgang.  

HØYT VERDSATT: Edvald Boasson Hagen er en viktig brikke på laget, og er sterkt ønsket med videre. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)
HØYT VERDSATT: Edvald Boasson Hagen er en viktig brikke på laget, og er sterkt ønsket med videre. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com) Vis mer

De fikk først nei, men rudsbygdingen endret mening og var klar på at han ville skifte beite fra glamorøse Team Sky til mer jordnære MTN.

Lagets skotske rekrutteringssjef forteller at han er lysluggen evig takknemlig for hans modige sceneskifte.

- Foran 2015-sesongen var Edvald den største rekrutteringen vi hadde gjort på det tidspunktet. Da var jeg i samtaler med både Tyler Farrar og Steve Cummings. Det gjorde det lettere for de to å følge etter, og jeg tror også det gjorde det enklere for Cavendish å velge oss i sommer.  

Historisk sommer Det sørafrikanske laget hadde Daniel Teklehaimanot i klatretrøya i fire etapper under Tour de France. På Mandela Day tok de også sin første etappeseier i rittet da Cummings lå i vinnerbruddet mellom Rodez og Mende.

De to siste årene har Louis Meintjes vist seg fra i både Tour de France og vueltaen, mens Merhawi Kudus er det store framtidshåpet etter at Meintjes meldte overgang til Lampre.

At laget enn så lenge ikke kjører for én spesifikk rytter i sammendraget, mener Smith gjør laget mer attraktiv både hos fans og andre ryttere i feltet.

- Vi blir koblet til mange navn, og det er mange som tar kontakt med oss. Vi har en litt annen tilnærming, og vi gir rytterne våre muligheten til å kjøre for egne muligheter. Vi er ikke som Astana, BMC, Movistar eller Sky som legger laget sitt i front og kjører for én manns sjanser. Vi ønsker å involvere oss og vinne ritt. På den måten minner vi litt om HTC-laget, selv om jeg helst vil holde meg litt unna den sammenlikningen etter at Cavendish skrev under for laget vårt. Å sykle for å vinne ritt er en filosofi som har gått igjen i alle lagene jeg har samarbeidet med: Cervélo TestTeam, Endura Racing, NetApp-Endura og nå i Dimension Data.  

- Helst før han vinner Roubaix På utadgående kontrakt er det slettes ikke hemmelig at laget ønsker å forlenge med Boasson Hagen.

- Når vil dere sette dere ned for forhandlinger?

- Så fort som mulig, og i hvert fall før han vinner Paris-Roubaix, fleiper Smith.

- Vi ønsker ikke å legge noe press på ham. Han skal få lov til å avslutte klassikerne, og så setter vi oss ned i etterkant av det.

- Hva tenker du om interessen fra andre lag?

- Å forlenge med Edvald ser jeg på som en av prioritetene vår under første del av sesongen. Han trives på laget vårt, men vi forstår jo andre lag følger med. Edvald er likevel ikke en som hopper fra lag til lag, og jeg tviler på at han vil tilbake et sted der han må sitte og taue for en sammenlagtrytter i front av feltet. Et av mine aller høyeste ønsker å se ham vinne Paris-Roubaix. Jeg tror også det finnes andre ritt han har gode sjanser til å gå til topps i, men jeg kommer til å stille meg bak Edvald og hans mål, sier Smith.

Artikkelen er levert av sykkelnettstedet www.procycling.no.

AFRIKANSK VISJON: MTN-Qhubeka bytter navn til Dimension Data, men akter å fortsette med å utvikle afrikanske syklister, som for eksempel Songezo Jim. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)
AFRIKANSK VISJON: MTN-Qhubeka bytter navn til Dimension Data, men akter å fortsette med å utvikle afrikanske syklister, som for eksempel Songezo Jim. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com) Vis mer