LA FLECHE: Alaphilippe og Martin måtte se seg slått av Alejandro Valverde i Fleche Wallonne. Søndag skal Etixx-duoen gjøre et nytt forsøkt på å overrumple spanjolen i Liege-Bastogne-Liege. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)
LA FLECHE: Alaphilippe og Martin måtte se seg slått av Alejandro Valverde i Fleche Wallonne. Søndag skal Etixx-duoen gjøre et nytt forsøkt på å overrumple spanjolen i Liege-Bastogne-Liege. Foto: Tim de Waele (©TDWSport.com)Vis mer

Der Etixx-sjefen raser ser rytterne mulighet til å tukte Valverde

Brosteinsbakke skaper dissens internt i det belgiske storlaget før Liège-Bastogne-Liège.

(procycling.no): Monsteret har et navn: Côte de la Rue Naniot. En 600 meter lang brosteinbakke à 10.5 prosent, plassert dypt inne i finalen av søndagens Liège-Bastogne-Liège.  

2013-vinner Dan Martin beskriver rittet som «et veldig langt slag poker» og tror den nye bakken kan tvinge storfavoritt Alejandro Valverde (Movistar) til å blinke enten først eller for sent. Martins med-kaptein i Etixx-QuickStep, Julian Alaphilippe, ønsker bakken velkommen med åpne armer. Teamsjef Patrick Lefevere er imidlertid av en helt annen oppfatning.    

- Dette er noe dritt. De (arrangøren) skjønner ingenting. Dette rittet er kjedelig og lukket fordi det er for tøft. Og nå legger de flere bakker inn, sier en oppgitt Lefevere to dager før rittets 112. utgave.

Alaphilippe (2.plass i fjor) har tidligere ytret ønske om å prøve seg i flamske klassikere som E3 Harelbeke og Flandern rundt. En kort og eksplosiv brosteinsbakke 2.5 kilometer fra mållinjen i Ans er derfor noe franskmannen ser frem til.  

- Jo flere bakker og tøffere finale, desto bedre er det for meg. For min del er det kanskje ikke krevende nok, sier en flegmatisk Alaphilippe - sensasjonsmannen fra fjorårets Ardenner-klassikere.  

Den tidligere cross-rytteren er heller ikke urolig for værmeldingen, som viser kjølige temperaturer, regnbyger og kanskje snøvær.  

- Været bekymrer ikke meg. Selv om det er vanskelig å sammenlikne de to øvelsene. Et cross-løp er ferdig på en times tid. Jeg leste at Bernard Hinault vant i snøvær i 1980. På lørdag tar jeg gjerne en telefon til han for å få noen gode tips, sier den unge franskmannen med et lurt smil. 

Alaphilippes comeback
Skuffelse var Alaphilippes spontane reaksjon etter onsdagens 2.plass i Flèche Wallonne. For andre året på rad ble franskmannen frakjørt på Mur de Huy av den ustoppelige Alejandro Valverde (Movistar). Martin ble nummer tre.  

Men med tanke på kyssesyken som rammet franskmannen på slutten av forrige sesong, har Alaphilippe etter hvert sett seg fornøyd med prestasjonene i de kuperte klassikerne så langt (6.plass i Amstel, 8.plass i Brabantse Pijl)  

- Jeg mistet ikke helt motet i vinter, men det var vanskelig å forberede seg til neste sesong. Jeg visste ikke om jeg kunne være konkurransedyktig i det hele tatt. Jeg og laget gjorde mange tester. På et tidlig tidspunkt hadde jeg noen oppløftende prestasjoner, men jeg trente ikke like hardt som noen av mine lagkamerater, sier Alaphilippe og føyer til:  

- Egentlig var jeg bare glad for å kunne være på sykkelen, for å se om godfølelsen kunne komme tilbake. 

Taktikken med Martin
På Mur de Huy i Flèche Wallonne så vi tydelig hvordan Etixx-QuickStep spilte ut kortene sine. Martin prøvde seg med et tidlig rykk, mens Alaphilippe plasserte seg på Valverdes bakhjul. Til slutt havnet de begge på podiet, men begge slått av Valverde.  

Søndag blir den sterke spanske veteranen (tredobbelt Liège-vinner) på ny et taktisk referansepunkt for Etixx-duoen. Lefevere forventer at Movistar vil forsøke å kontrollere det meste, som vanlig med god hjelp fra Joaquim Rodriguez? Katusha.  

- La Flèche er et ganske oppskriftsmessig ritt hvor jeg drar nytte av eksplosiviteten min. Liège-Bastogne-Liège er mye lenger og bakkene er annerledes. Man må spare mest mulig energi til finalen. Været kan være mer komplisert denne gang. Men i fjor viste jeg at dette rittet passet meg veldig bra. Man kjører på tyngre gir, og det passer kanskje bedre for Martin enn meg. Mens jeg har en bedre spurt enn han. Det er noe vi kan spille på, sier Alaphilippe - fjorårets andremann bak Valverde.  

Martin har innkassert to seiere så langt i år. Den irske puncheuren kom over fra Cannondale før denne sesongen og virker revitalisert av de endrede omgivelsene. I Liège har han for vane å prestere godt. Han vant for tre år siden og krasjet fra det som liknet en ny triumf i 2014. I fjor havnet han i en skjebnesvanger velt før La Redoute. Som i La Flèche for tre dager siden, tror 29-åringen at han kan kombinere krefter med Alaphilippe på en gunstig måte i søndagens ritt.  

- Det vil nok eksplodere på den nye bakken (Rue Naniot). Men fordi den kommer såpass sent i rittet, kan det bli en del roligere på bakkene før, fordi folk frykter hva som vil skje på den siste. En spurt som tidligere år da Valverde har vunnet, er kanskje ikke så sannsynlig i år, på grunn av den bakken, sier Martin.  

- Men det handler ikke bare om Alaphilippe og Martin mot Valverde. Det er mange andre lag her også. Liège er mindre forutsigbart enn La Flèche, og det er veldig viktig å kunne være fleksible. Mye kan skje underveis. Jeg kommer her fra en god prestasjon i La Flèche, hvor jeg følte meg sterk. Dette ga meg mye selvtillit. Jeg er glad for å ha Julian med meg. For meg er det samme hvem som vinner, så lenge det er en av oss to, avslutter Martin.  

Om det blir Alaphilippe eller Martin, eller noen andre, finner vi ut etter eksplosjonen på Rue Naniot.