- Det blir et bikkjeslagsmål

Der Katja Nyberg vokste opp, var det ingen jentelag i håndball. Matching mot gutta i Finland skapte grunnlaget for karrieren på Norges landslag og i Larvik. I morgen venter Kometal Skopje i kvartfinalen i Champions League.

LARVIK (Dagbladet): En livlig, lys og veltrent Golden Retriever bykser imot oss når vi møter Katja Nyberg nede ved svabergene i Larvik. Pontus heter sjarmtrollet - og er Katja Nybergs samboer og store lidenskap.

- Etter fem og et halvt år i Norge var det helt klart på tide å skaffe meg hund, sier 24-åringen.

I Finland vokste Katja opp med hund, og da hun flyttet til Larvik ble hun ivrig hundepasser for venner og kjente. I fjor var ventetida blitt lang nok, og en golden retriever-valp kom til Larvik.

- Pontus elsker å være ute, og jeg synes også det er deilig. Han tar masse tid, men det er fryktlig koselig.

Og hobbyen kan fort bli til mer. Katja har allerede planene klare etter håndballkarrieren:

- Jeg vil starte kennel.

Et hus ute i skogen med god plass til mange hunder er nemlig midt i blinken for Katja. Hun er langt fra PR-kåt og trives beste utenfor medias fokus.

- Personlig liker jeg at media ikke bryr seg stort om seriekampene våre. Men det er klart det ville vært bra for klubben med mer oppmerksomhet.

Sliter

Eliteserien for damer sliter med liten publikumsoppslutning og store nivåforskjeller mellom lagene. Katja legger ikke skjul på at det er kjedelig å få så liten motstand.

- Mot de fleste lagene vinner vi uansett om vi spiller bra eller dårlig. Det er lite motiverende. Mot Nordstrand og Våg er det spennende, og Byåsen kommer seg, men ellers er det ikke mye å snakke om.

Dårlig matching gjør det vanskelig å holde nivået oppe, både for enkeltspillere og laget. Spenningen foran kvartfinalen i Champions League i morgen er derfor ekstra stor - også med tanke på formen til spillerne. Men først og fremst er det gode sommerfulger i magen til Katja.

- Dette blir et bikkjeslagsmål. Det er nå det begynner.

For to år siden tapte Larvik semifinalen mot nettopp Kometal Skopje. Katja var kneskadd, men kampen sitter friskt i minnet.

- Det er ei skikkelig heksegryte i Makedonia med fulle tribuner og masse trøkk. Politifolk sto vakt da vi gikk ut av hallen, og det var litt skummelt. Men under kampen satt jeg på tribunen sammen med 150 KFOR-soldater, så da var jeg trygg, ler hun.

Kometal Skopje leder serien overlegent og har sterke spillere på laget. Men Katja tror på seier.

- De er bedre enn oss individuelt, så vi må ta dem på vår kollektive styrke. Vi skal til semifinalen.

Trener Ole Gustav Gjekstad er offensiv optimist. Linn-Kristin Riegelhuth og Kristien Havnås er skadd, og laget må derfor rokkere om og spille litt annerledes enn vanlig.

- Det kan gi oss en fordel overfor Skopje, vi vil spille litt annet enn de venter. Det er uvant for oss å ikke være favoritt, men det er bare positivt. Vi skal revansjere tapet i 2002, sier Gjekstad til Dagbladet.

Norsk statsborger

I januar 2001 ble Katja norsk statsborger for å vinne noe, for som finsk håndballdame er dét utenkelig. Foreløpig har det ikke blitt noe gull med Norge.

- Selv om jeg ikke har vunnet noe ennå, har jeg fått masse opplevelser jeg aldri ville ha fått ellers. Og det kommer mange nye muligheter.

VM i desember 2003 ble en fiasko da selv 5. plassen glapp, og jentene ikke kvalifiserte seg til OL i sommer.

- Vi fikk oss en lærepenge, ingen tvil om det. Individuelt ligger vi et stykke bak de beste nasjonene, det er kollektivt at vi må få fram vår styrke. Det klarte vi ikke i VM, sier Katja.

Drømmen om å vinne er sterk og en viktig motivasjon for Katja. Og det behøver ikke å være i Norge.

- Jeg skal ikke bo i Larvik resten av livet. Både Danmark og Slovenia er fristende og har veldig gode ligaer. Men statsborgerskapet beholder jeg. Og jeg drar ingen steder uten Pontus, lover Katja.

VINTERIDYLL: - Jeg er veldig glad i vinteren og liker ikke når det blir for varmt, sier Katja Nyberg. Skisport driver ikke Larvik-stjernen med, for det tåler ikke knærne. Isteden blir det mange turer med Pontus - her på svabergene i Larvik.