EN UTROLIG REISE: Southampton sto i fare for å rykke ned fra Englands tredje øverste nivå for bare fem år siden. En tid hvor klubben var på konkursens rand. Nå ligger laget på 2. plass i Premier League.  AFP PHOTO/OLI SCARFF.
EN UTROLIG REISE: Southampton sto i fare for å rykke ned fra Englands tredje øverste nivå for bare fem år siden. En tid hvor klubben var på konkursens rand. Nå ligger laget på 2. plass i Premier League. AFP PHOTO/OLI SCARFF.Vis mer

- Det er umulig å ikke la seg rive med av den spektakulære historien

Dette er fortellingen om Southamptons utrolige tiår.

(Dagbladet): 15. mai 2005 taper Southampton 1-2 for Manchester United. Skrekkscenarioet supportere, spillere, trenere og ledere alle fryktet er blitt en realitet: Etter 27 sammenhengende år i Premier League, rykker klubben ned.

Det blir starten på et mareritt. Et mareritt som fire år senere truer klubbens videre eksistens. Sportslig er laget på full fart vei ned til League One - Englands tredje øverste nivå. Økonomisk er tilstanden enda verre. Klubben som tidligere har mønstret legender som Matthew Le Tissier, Mick Channon og Peter Shilton, står på konkursens rand.

Under administrasjon 23. april 2009 kommer en ny nedslående beskjed: Klubben er satt under administrasjon av det engelske fotballforbundet og trekkes i tillegg ti poeng.

Et par måneder seinere er nedrykket fra Championship et faktum. At det store poengtrekket blir videreført til neste sesong, gjør situasjonen enda verre.

Den svært anstrengte økonomiske situasjonen gjør at fortvilte supportere frykter at klubben snart kan være historie.

Redningen Men på sommeren endres alt. Den sveitsiske forretningsmannen Markus Liebherr bestemmer seg for å kjøpe klubben, og tilfører den sårt tiltrengt kapital.

Southampton-krisen er avverget, men poengtrekket blir stående. Derfor klarer ikke daværende manager Alan Pardew å lede klubben til opprykk fra League One. Det tilfredstiller ikke kravene til klubbledelsen, som gir Pardew sparken og henter inn Nigel Adkins som hans stedfortreder.

Trekket viser seg raskt å være lurt - om ikke genialt. For på de to påfølgende sesongene rykker Southampton opp gjentatte ganger. I 2012 er de dermed tilbake i det gode selskap, på Englands øverste nivå, sju år etter at Harry Redknapp tok dem ned.

- Gode minner Egil Østenstad (42) er en av fem nordmenn som har spilt for Southampton, noe han gjorde fra 1996 til 1999. Den ene sesongen ble han kåret til lagets beste spillere av både klubben, supporterne og media. Det er en utmerkelse han fremdeles holder som et kjært minne.

Østenstad opplevde også suksess utenfor banen, som da han eldste datter ble født i byen.

- Det er en klubb som står meg nær. Den betyr mye for meg personlig. Det var den første klubben jeg spilte for i England. Jeg har veldig gode minner derfra, og jeg kjenner fortsatt folk som jobber i klubben. Når jeg kommer dit, blir jeg alltid godt mottatt, forteller Østenstad til Dagbladet.

- Spektakulær historie Det er en stund siden den tidligere storscoreren sluttet å banke inn mål på bestilling. Han har likevel aldri sluttet å følge med på sin tidligere arbeidsgiver.

Østenstad beskriver Southampton som en «familieklubb».

- Det er en ganske liten klubb sammenlignet med de andre i Premier League. I Southampton visste du hvem alle som jobbet der var. Det er noe jeg føler de har klart å beholde, selv om alt er blitt større nå. Forholdene er tette og familiære. Det merket jeg da jeg kom til andre klubber senere.

Det et tydelig at Østenstad har god kjennskap til dramaet som har fulgt Southampton det siste tiåret.

- Uansett hvilken tilknytning du har til klubben, er det umulig å ikke la seg rive med av den spektakulære historien. Fallet, krisen, reisen tilbake.

Mer dramtikk En historie sveitsiske Liebherr har bidratt til, men også en reise han aldri fikk fullføre. Bare ett år etter at han kjøpte klubben, døde han nemlig - kun 62 år gammel.

DEBUTEN: Egil  Østenstad spilte i Southampton fra 1996 til 1999. Debuten kom mot Coventry. Foto: Aleksander Nordahl / NTB
DEBUTEN: Egil Østenstad spilte i Southampton fra 1996 til 1999. Debuten kom mot Coventry. Foto: Aleksander Nordahl / NTB Vis mer

Datteren Katharina viderførte så farens nystartede prosjekt, men det har ikke vært uten kontroverser, det heller.

For da suksessmanageren Adkins brått ble erstattet av Mauricio Pochettino i januar 2013, var supporterne igjen i harnisk. Timingen var mildt sagt rar. Ingen kunne forstå hvorfor.

Støyen roet seg imidlertid i takt med den nye argentinske sjefens imponerende resultater. At spillere som Adam Lallana, Rickie Lambert og Dejan Lovren samtidig leverte bunnsolide prestasjoner uke etter uke, bidro også til at tilhengernes skepsis etter hvert snudde til positive tanker om fremtiden.

- Fryktet det verste Southamptons spektakulære historie stopper likevel ikke der. Etter forrige sesongs råsterke 8. plass ventet en sommer med vantro.

Vantro over at klubben solgte det som var av profilerte spillere. Lallana, Lambert, Lovren, Luke Shaw, Calum Chambers. Alle forsvant til Premier League-konkurrenter. Det samme gjorde manager Pochettino.

Tilbake satt fortvilte supportere. Og Østenstad var en av dem.

- Jeg fryktet det verste. Southampton mistet åtte av elleve faste spillere. Utskiftningen var så heftig at jeg tenkte det ville bli vanskelig å beholde plassen. Jeg syntes det var synd. Hvis ikke det hadde skjedd, kunne jo klubben fort ha vært i posisjon til å ta et steg til, tenkte jeg.

Overrasket Det var tanker Østenstad ikke var alene om. Få, om noen, kunne forutse det lille mirakelet som har funnet sted på den engelske sørkysten denne sesongen.

For etter tolv runder av årets Premier League-sesong, ligger Southampton på 2. plass. Med seier over Aston Villa i kveld kryper Koemans stramt organiserte lag helt opp i ryggen på serieleder Chelsea.

- Så langt har det vært langt, langt i overkant av det noen kunne forvente. Det har vært fantastisk, sier Østenstad.

Han betgner sesongstarten som en «en stor positiv overraskelse», noe det er vanskelig å være uenig i.

Solid kollektiv De som følger nederlandsk fotball visste at kjøpene av italienske Graziano Pelle og serbiske Dusan Tadic potensielt sett kunne vise seg å være ervervelser av både en målmaskin og assistkonge. Det fikk de rett i.

Mer usannsynlig var det at det nykomponerte kollektivet samtidig skulle fungere så bra, så fort.

Før runden avsluttes i kveld har laget sluppet inn færrest mål i ligaen. Kun fem baller har keeper Fraser Forster måttet hente ut av nettet på de første elleve kampene.

- Det som er godt nå, er at vi kan legge vekk skrekkscenarioet, sier Østenstad.

Sikter høyt Sammen med resten av de med hjerte i Southampton tørr rogalendingen nå å håpe på en topplassering.

HAR FÅTT UMIDDELBAR SUKSESS: Nederlandske Ronald Koeman har løst en vanskelig oppgave på best mulig måte etter at han tok over Southampton i sommer.  AFP PHOTO/OLI SCARFF
HAR FÅTT UMIDDELBAR SUKSESS: Nederlandske Ronald Koeman har løst en vanskelig oppgave på best mulig måte etter at han tok over Southampton i sommer. AFP PHOTO/OLI SCARFF Vis mer

- Med den solide starten vi har hatt, både resultat- og prestasjonsmessig, er det faktisk mulig å ta et steg lenger opp fra sist sesongs 8. plass.

Det betinger imidlertid at laget kommer seg gjennom det tøffe programmet de har i vente på en god måte. I de tre neste kampene venter tester mot begge Manchester-lagene og Arsenal.

- Jeg forventer ikke at Southampton skal matche Chelsea, City, United og Arsenal, men det kan bli veldig spennende framover om de klarer å plukke med seg noen poeng fra de kampene, sier Østenstad.

MYE Å JUBLE FOR: Shane Long og Victor Wanyama har kunne feire overraskende mange seirer så langt denne sesongen. AFP PHOTO/OLI SCARFF
MYE Å JUBLE FOR: Shane Long og Victor Wanyama har kunne feire overraskende mange seirer så langt denne sesongen. AFP PHOTO/OLI SCARFF Vis mer