Det har stort sett gått stang ut denne sesongen

Degraderingen til farmerlaget er den største nedturen hittil i min karriere. Men jeg prøver å ikke tenke altfor mye på dagen jeg hentes opp igjen til NHL, sier en ydmyk ESPEN KNUTSEN (25). Siden han var høstens sensasjon i Anaheims treningsleir i september, har pucken sakte men sikkert sklidd feil vei for Norges beste køllekunstner.

LOS ANGELES (Dagbladet): Heldigvis har Shampo fortsatt humøret i behold der han sitter i Cincinnati etter sin 96. natt i hotellsenga siden slutten av august. Uten smilet og en positiv innstilling er det ikke lett å overleve på et middels ishockeylag i en industriby i gørrkjedelige Ohio.

- Det har stort sett gått stang ut denne sesongen. Jeg har hatt hundrevis av sjanser til å få poeng, men produksjonen er til å le av - selv om det er fryktelig irriterende, medgir Espen.

Og nettopp det, mangel på mål og målgivende pasninger, er forklaringen på at Vålerenga-gutten er kastet ut av NHL og inn til gribbene i AHL.

At det skjedde allerede etter 19 kamper, før Jay Leno hadde rukket å invitere han til TV-showet sitt og Nike fikk tilbudt ham en multimillion-kontrakt, gjør ikke situasjonen bedre.

Banens beste

- Det er klart at dette er noe jeg fryktet. Men det er vel en prosess de fleste NHL-spillerne må igjennom før de etablerer seg. Jeg må bare jobbe videre samme hvor jeg er, og ser ikke på dette som livets undergang, sier Shampo.

- Og muligheten for en kjapp retur?

- Tja. Her borte veit man aldri hva som skjer. Jeg lever i uvissheten. Men det er klart det hadde hjulpet dersom jeg fikk noen poeng på tavla her i Cincinnati.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Da Espen startet treningsleiren 9. september, imponerte han Anaheims trenerstab og fans direkte. Shampo var senter i førsterekka, og noterte seg for fem målgivende pasninger i treningskampene.

- Espen har vært strålende, sa trener Pierre Page til Dagbladet få dager før sesongstart. Og i hjemmedebuten scoret han Norges første NHL-mål noensinne, sikret uavgjort og ble kåret til banens beste.

Brånker

- Men hva har skjedd siden?

- Stang ut, uflaks, dårlig laginnsats og lite istid, oppsummerer Espen. - Jeg har spilt bra ishockey, men treneren min liker bedre å ha slåsskjemper i lagoppstillinga.

Dermed ble Shampo deportert fra sitt paradis ved Stillehavet. Stedet der han akkurat hadde rukket å få seg leilighet. Men ikke fått tid til å nyte ettersom han bare har hatt en fridag siden sesongen startet.

- Her i kjedelige Cincinnati går dagene ganske langsomt. Jeg har sett meg rundt i dyrehagen og diverse shoppingsentre. Heldigvis er samboeren her, forteller Espen.

- På laget er jeg vel en av stjernene, sier han.

Tåpelige

- Glad for at du har ettårskontrakt?

- Ja, jeg får se hva jeg gjør til sommeren. Men jeg angrer ikke et sekund på at jeg dro over. De som er etterpåkloke og kritiserer meg for at jeg forlot Djurgården, er stort sett tåpelige.

- Hvor befinner du deg etter at den amerikanske juleskinka er fortært?

- Anaheim høres vel ut som et greit sted, ler Shampo.