DEN TUNGE VEIEN: Ben Foster, Keith Fahey og Birmingham klarte ikke å gjøre nok mot Tottenham, og rykker ned fra Premier League.Foto: SCANPIX/AP/Tom Hevezi
DEN TUNGE VEIEN: Ben Foster, Keith Fahey og Birmingham klarte ikke å gjøre nok mot Tottenham, og rykker ned fra Premier League.Foto: SCANPIX/AP/Tom HeveziVis mer

- Det verste øyeblikket i min karriere

McLeish' Birmingham rykker ned etter tap for Spurs.

LONDON (Dagbladet): Tottenham - Birmingham 2-1.

Sist gang et lag vant et stort trofé og rykket ned samme år var i 1985. Den uheldige klubben var Norwich, som vant ligacupen, men gikk på trynet i serien.

26 år seinere skjedde det samme med Birmingham. De blåhvite rykker nemlig ned til Championship etter at innbytter Roman Pavljutsjenko scoret to ganger og sikret Tottenhams Europa League-plass i ettermiddag.

Manager Alex McLeish sier at det som gjør nedrykket ekstra vondt akkurat nå, er å tenke på hvor nærme laget hans var å overleve.

Knust manager
- Vi vant Carling Cup denne sesongen, og vi er ett mål unna å holde oss i Premier League. Hadde vi klarte det, ville dette vært klubbens beste sesong noen sinne, sier han på pressekonferansen etter oppgjøret.

Kampen ble en berg- og dalbane-opplevelse av de sjeldne for bortefansen, som vekslet mellom jubel og sorg mens meldingene fra de andre arenaene krydret det som skjedde ute på banen.

Til slutt var det sorgen som preget de lyseblå på tribunen. Og på benken var trener McLeish minst like utrøstelig.

- Dette er sannsynligvis det verste øyeblikket i karrieren min — spesielt fordi det er jeg som har bygget dette laget. Vi leverer en god prestasjon i dag, men ender opp med ingenting. Det er umulig å beskrive hvor vondt det føles. Det må oppleves selv, sier han.

Skotten legger heller ikke skjul på hva som har manglet denne sesongen.

- Vi har ikke scoret nok mål som et lag, så enkelt er det, sier han om 37 scorede mål på 38 seriekamper.
Uhyre spennende
Tottenham hadde både Rafael van der Vaart og Gareth Bale ute med skade, og før kampen tegnet også Steven Pienaar seg på skadelisten. Dermed kom Tom Huddlestone og Jermain Defoe inn for van der Vaart og Pienaar.

For Birminghams del var det betegnende for klubbens forsøk på å holde seg i Premier League, at lånespillerne Aleksander Hleb og Obafemi Martins ikke engang var i troppen på grunn av skader. Også David Bentley, som ble hentet på lån fra nettopp Tottenham i januar har vært skadet den siste tiden, men han ville ikke kunnet spille mot sitt egentlige lag uansett.

Birmingham la laget relativt lavt til å begynne med, men Spurs tok likevel tidlig tak i kampen. De første ti minuttene kom de aldri til skikkelige farligheter, men de spilte seg til flere cornere.

Gode Spurs-muligheter
Etter et knapt kvarter viste brasilianske Sandro at den herlige scoringen mot Chelsea ikke var noe blaff. Midtbanespilleren dro til fra 18 meter, men Ben Foster slo det gode skuddet over.

Noen minutter seinere var det Peter Crouchs tur til å prøve seg. Luka Modric avanserte fra sin posisjon på venstresiden av midtbanen og slo en smart stikker til en feilvendt Jermain Defoe. Spurs-spissen klarte ikke få med seg ballen inn i feltet, men fikk dyttet den tilbake til Crouch, som prøvde å bredsiden kula i mål omtrent fra sekstenmeterstreken. Det brukbare skuddet gikk imidlertid et par meter utenfor.

Like før halvtimen var hjemmelaget nær på nytt. Aaron Lennon fikk tid og rom til å sette fart ned høyresiden, før han dro av Liam Ridgewell og, som så mange ganger før — la inn til Crouch.

England-spissen vant den første duellen i feltet, men headet bare rett opp. Det ga han imidlertid en ny mulighet, og på forsøk nummer to, fant han Defoe, som headet mot korthjørnet. Heading nummer tre på rad var imidlertid altfor løst til å teste Ben Foster skikkelig.

Bortelaget hadde svært lite å by på før pause. Det nærmeste var et godt innlegg fra venstreback Ridgewell, etter at han selv hadde kjempet seg ned til cornerflagget på venstresiden. Innlegget ble lagt hardt inn langs bakken, men Spurs-keeper Carlo Cudicini hadde kontroll til tross for at han slapp ballen et splittsekund da han fikk kontakt.

Russisk redning
Fem minutter før pause måtte Peter Crouch av med skade og på kom russeren Roman Pavljutsjenko.

Minuttet før pause klarte hissigproppen Barry Ferguson å krangle på seg gult kort etter en duell med Younes Kaboul. Like før hadde Birminghams mangel på vilje til å angripe blitt særdeles tydelig: Modric mistet ballen like innpå bortelagets halvdel. City spilte fram til Cameron Jerome, som plutselig befant seg alene med fem Tottenham-spillere. Naturlig nok tok det ikke mange sekundene før han mistet ballen.

Førsteomgangen kan karakteriseres med ett ord: Kjedelig.

Det skulle imidlertid gå mange minuttene etter pause før hjemmelaget fikk hyll på byllen. Innbytter Roman Pavljutsjenko fikk ballen på 30 meter og avanserte mot City-målet. Både Craig Gardner og Barry Ferguson, som hadde dekket rommet foran egen sekstenmeter svært godt opp til det, glimret med sitt fravær.

Pavljutsjenko takket for muligheten ved å bredside ballen herlig i lengstkryss. Ben Foster hadde ingen mulighet til å stoppe ballen, som seilte inn like innenfor stanga.

Utliknet
I det 64. minutt produserte bortelaget for første gang noe som liknet en målsjanse. En god corner ble slått fra Sebastian Larsson og etter litt fram og tilbake i feltet, fikk Tom Huddlestone så vidt klarert ballen over til en ny corner. Den hadde Tottenham få problemer med å klarere.

Birmingham flyttet laget høyere og høyere i banen, i et desperat forsøk på å få en utligning som ville redde dem — og i ettertid kan man spørre seg om de burde vært litt mer offensive fra starten av.

Det høye presset fra bortelaget ga imidlertid Tottenham flere brukbare kontringsmuligheter, men selv om både Huddlestone og Pavljutsjenko kom til avslutning i brukbare posisjoner, ble det ingen flere nettkjenninger.

Et drøyt kvarter satte Alex McLeish inn Matt Derbyshire for Sebastian Larsson i et desperat forsøk på å utligne.

Det fungerte.

Det var drøyt ti minutter igjen da Craig Gardner sendte bortelaget til himmels. Midtbanespilleren klinket fra 19 meter til gjennom en haug av spillere, og ballen gikk inn i Cudicinis korthjørne.

Gledesscenene som fulgte var mildt sagt helt vanvittige. På både benken og blant bortefansen på tribunen var feiringen mildt sagt ekstatisk.

Jubelen stilnet
Etter scoringen tok Tottenham over initiativet igjen, og presset bortelaget lenger og lenger tilbake.

Og Birmingham hadde fått vite at de var under streken igjen. De måtte angripe, og det gjorde de — noe som blottla dem fullstendig bakover.

Den muligheten utnyttet Spurs for det det var verdt. Dypt inne i overtiden hamret Pavljutsjenko inn sitt andre for dagen.

Birminghams mareritt var et faktum. Neste år skal de spille i Europa League og Championship. Med gårsdagens seier slår Tottenham følge til spill i Europa League.

Spurs-manager Harry Redknapp legger i hvert fall ikke skjul på at han er fornøyd med sesongen. Kvartfinale i Champions League er et godt tegn på det.

Men Redknapp kommer ikke til å prioritere Europa League på samme måte som han har satset på Champions League denne sesongen. Tottenham kan få så mange som 19 kamper i den nest gjeveste europacupåen om de skulle gå helt til finalen neste sesong.

- Det blir mange kamper uansett, og det er en tøff turnering. Men det blir kanskje en god mulighet til å få testet unggutta våre litt. Premier League blir nemlig den aller viktigste turneringen neste år, sier Tottenham-sjefen.