Vi bryr oss om ditt personvern

Dagbladet er en del av Aller Media, som er ansvarlig for dine data. Vi bruker dataene til å forbedre og tilpasse tjenestene, tilbudene og annonsene våre.

Les mer

Sport

Mer
Min side Logg ut

Dette er idretten der bare de sterkeste overlever

I natt starter NFL opp igjen etter sju måneders dvale. Her er din guide til 2012-sesongen.

(Dagbladet): Så var de 1696.

1696 idrettsutøvere som alle har det til felles at de alle har overlevd det som trolig er idrettsverdenens mest brutalt darwinistiske seleksjonsprosess.

Jevnt fordelt på 32 lag utgjør de spillermateriellet The National Football League 2012, USAs største TV-idrett, verdens best besøkte profesjonelle idrettsserie (nesten dobbelt så høye publikumstall som eksempelvis Premier League) og med den mest spektakulære innpakningen på kloden.

De var nesten dobbelt så mange, alle med forhåpninger om å bli én av 53 som fortsatt skulle være en del av laget etter en nådeløs treningsleir i sommer, men i amerikansk fotball gjelder den sterkestes rett i enda større grad enn i noen annen idrett, og noen fikk ikke engang mulighet til å vise seg fram før de ble bedt om å levere tilbake utlevert materiell og pakke kofferten og reise med uforrettet sak.
 
Klassisk oppgjør Sju måneder er gått siden Eli Manning og New York Giants kunne løfte Vince Lombardi-troféet mot taket i Lucas Oil Stadium i Indianapolis etter den andre finaleseieren mot New England Patriots i løpet av fire år.

I natt klokka 02.30 norsk tid vender Super Bowl-mesterne hjem til MetLife Stadium i East Rutherford utenfor verdensmetropolen der de ønsker divisjonsrival Dallas Cowboys velkommen til den første offisielle kampen av årets sesong.

I løpet av de neste 17 ukene skal de 32 lagene kjempe seg gjennom 16 kamper, som vil avgjøre om 2012 ender som suksess eller fiasko. 31 av dem kommer til å stå tomhendte tilbake.

For ingen husker for ettertida hvem som gjorde det godt i grunnserien eller tok seg langt i sluttspillet. Det eneste som teller, er pokalen som befinner seg i New York Giants sine hender.

32 lag vurdert Alt som skjer fra nå og fram til til Vince Lombardi-troféet heves under premieseremonien etter Super Bowl XLVII i Mercedes-Benz Superdome i New Orleans søndag 3. februar, er egentlig bare som et eneste langt vorspiel å regne.

DEN NYE VINEN: Andrew Luck (t.h.) ble valgt som førstemann i draften av Indianapolis Colts. Robert Griffin III (t.v.) ble valgt som nummer to av Washington Redskins. De to unge quarterbackene må trolig finne seg i å bli målt opp mot hverandre resten av sine karrierer. Foto: Jonathan Ernst / REUTERS / NTB Scanpix
DEN NYE VINEN: Andrew Luck (t.h.) ble valgt som førstemann i draften av Indianapolis Colts. Robert Griffin III (t.v.) ble valgt som nummer to av Washington Redskins. De to unge quarterbackene må trolig finne seg i å bli målt opp mot hverandre resten av sine karrierer. Foto: Jonathan Ernst / REUTERS / NTB Scanpix Vis mer

Dagbladet har vurdert og presentert samtlige 32 lag, og sett i krystallkula for å se om vi kan få et glimt av hvem som står der i konfettiregnet i Louisiana, og slik spår vi sesongen kommer til å fortone seg.

Lagene er vurdert divisjon for divisjon i den rekkefølgen vi tror de kommer til å havne, og avslutter med å tippe hvordan sluttspillet i januar og februar kommer til å utspille seg. Oppsettet for grunnspillet og sluttspillet finnes i egen faktaboks.

AFC East 1. New England Patriots
I NFL siden: 1970
Stadion: Gillette Stadium (68 756)
Hovedtrener: Bill Belichick (siden 2000)
Stjernespillere: Tom Brady, Rob Gronkowski, Wes Welker, Brandon Lloyd, Vince Wilfork, Jerod Mayo, Logan Mankins.
2011: 13-3 (nr. 1 i AFC East), tapte Super Bowl XLVI mot New York Giants.
Preseason: 1-3
Playoff-deltakelser: 18
Super Bowl-seirer: 3 (2001, 2003, 2004)

New York Jets' Mo Lewis hadde neppe noen anelse om at han med sin voldsomme takling på New England Patriots' stjernequarterback Drew Bledsoe den 23. september 2001 skulle forandre NFL-historien for alltid og samtidig føre sitt eget lag inn et uføre de fortsatt har til gode å komme seg ut av.

Bledsoe hadde noen måneder i forveien undertegnet en tiårskontrakt med Patriots verdt over 100 millioner dollar, og skulle være mannen som skulle lede laget i uoverskuelig framtid. Men under ham i klubbhierarkiet lurte en 24 år gammel underdog, som hadde vært vant med å kjempe mot dårlige odds helt siden universitetsdagene i Michigan. 24-åringens navn? Thomas Edward Patrick Brady.

Med Tom Brady som quarterback, Bill Belichick som hovedtrener og Robert Kraft på eiersiden, har AFC East tilhørt New England Patriots siden denne septemberdagen i 2001. Sammen har de vunnet åtte av de ti siste divisjonstitlene, fem ganger har de vunnet AFC og tre ganger har de vunnet Super Bowl. New York Jets vant riktignok divisjonen i Bradys andre år som starter i 2002, mens Miami Dolphins fikk låne tronen i 2008. Da endte Bradys sesong med en alvorlig kneskade allerede i første kamp.

Selv om Patriots også har sine utfordringer å stri med, er det lite som tyder på annet enn at det blir «business as usual» også i 2012. Laget fra Foxborough utenfor Boston sleit defensivt i fjor, men kom likevel til Super Bowl. Bill Belichick har tatt tak i mangelen på spillere som kan komme fram til motstanderens quarterback ved å trade seg oppover i draften for å sikre seg Chandler Jones og Dont'a Hightower, og laget har framstått som solide i forsvar i oppkjøringskampene.

GJENOPPBYGGING: Joe Philbin er ansatt for å gjenreise Miamia Dolphins, og begynnelsen på reisen er godt dokumentert i HBO-serien «Hard Knocks». Foto: Streeter Lecka / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
GJENOPPBYGGING: Joe Philbin er ansatt for å gjenreise Miamia Dolphins, og begynnelsen på reisen er godt dokumentert i HBO-serien «Hard Knocks». Foto: Streeter Lecka / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Samtidig har Brady de samme med offensive våpnene tilgjengelig i form av Wes Welker, Rob Gronkowski og Aaron Hernandez i tillegg til nyervervelsen Brandon Lloyd. Det største spørsmålstegnet er hvem som skal beskytte ham nå som veteranen Matt Light har lagt opp, men Patriots har et forholdsvis enkelt kampprogram, og avstanden ned til de andre lagene var i fjor så stor at det skal godt gjøres at den er tettet.

2. Buffalo Bills
I NFL siden: 1970
Stadion: Ralph Wilson Stadium (73 079)
Hovedtrener: Chan Gailey (siden 2010)
Stjernespillere: Steve Johnson,  Fred Jackson, Mario Williams, Kyle Williams, Marcell Dareus, Mark Anderson.
2011: 6-10 (nr. 4 i AFC East)
Preseason: 0-4
Playoff-deltakelser: 13
Super Bowl-seirer: 0

Buffalo Bills er imidlertid et lag i framgang, og ser for første gang på mange år ut til å kunne kjempe om en sluttspillplass. I Chan Gaileys første år som hovedtrener ble det fire seirer og 12 tap, i fjor var tallene 6-10, men laget vant til gjengjeld fem av de åtte første kampene.

Bills har spennende offensive playmakere i wide receiver Stevie Johnson og running back Fred Jackson, og et allerede solid forsvar er klart forsterket med eminente Mario Williams fra Houston Texans og Mark Anderson, som hadde ti sacks for New England Patriots i fjor.

Likevel er det usikkerhet rundt om quarterback Ryan Fitzpatrick er en mann som har det som skal til for å lede laget, men han har i det minste fått tiltrengt konkurranse fra Tarvaris Jackson, som startet for Seattle Seahawks forrige sesong.

3. New York Jets
I NFL siden: 1970
Stadion: MetLife Stadium (82 566)
Hovedtrener: Rex Ryan (siden 2009)
Stjernespillere: Darrelle Revis, Santonio Holmes,  Nick Mangold, D'Brickashaw Ferguson, David Harrris, Bart Scott, Antonio Cromartie.
2011-sesongen: 8-8
Preseason: 0-4
Playoff-deltakelser: 12
Super Bowl-seirer: 1 (1968) (i årene 1967-1970 var Super Bowl et oppgjør mellom vinneren av NFL og AFL før de to ligaene ble slått sammen)

REVANSJELYSTEN: New England Patriots' quarterback Tom Brady er NFLs største seiersmaskin. Etter det bitre Super Bowl-tapet mot New York Giants i februar, er 35-åringen ute etter revansj. Foto: Matt Sullivan / REUTERS / NTB Scanpix
REVANSJELYSTEN: New England Patriots' quarterback Tom Brady er NFLs største seiersmaskin. Etter det bitre Super Bowl-tapet mot New York Giants i februar, er 35-åringen ute etter revansj. Foto: Matt Sullivan / REUTERS / NTB Scanpix Vis mer

Sammenliknet med laget de deler stadion med, New York Giants, er New York Jets et sirkus, noe også tabloidavisa New York Post gjør et nummer av i sitt sesongbilag.

Hovedtrener Rex Ryan er plasskrevende i alle betydninger av ordet, og storkjeftede Ryan har snart ikke lenger resultatene som rettferdiggjør den brautende oppførselen.

Som om ikke det var nok, valgte Jets å hente medieyndlingen Tim Tebow, som allerede er den reservequarterbacken som skaper store overskrifter uansett hvor han ferdes, og et allerede smått umenneskelig press på førstevalget Mark Sanchez har om mulig blitt enda større. Selv om man tradisjonelt ikke legger særlig vekt på hvordan lagene framstår i oppkjøringskampene, er det sterk grunn til bekymring over at Jets ikke scoret en eneste toucdown på tre av sesongens fire kamper. I den fjerde kampen noterte de seg riktignok for én touchdown-pasning, men den ble avlevert av Greg McElroy, som i beste fall starter sesongen som tredjevalg.

Oppsiden er imidlertid at det fortsatt ser bra ut defensivt, og i Darelle Revis har Jets trolig den beste cornerbacken i bransjen. Men selv om det sies at «forsvar vinner mesterskap», hjelper det lite når man tilsynelatende ikke har noe potent angrep som kan få poeng på tavla.

4. Miami Dolphins
I NFL siden: 1970
Stadion: Sun Life Stadium (75 540)
Hovedtrener: Joe Philbin (siden 2012)
Stjernespillere: Reggie Bush, Jake Long, Cameron Wake, Karlos Dansby.
2011: 6-10 (nr. 3 i AFC East)
Preseason: 0-4
Playoff-deltakelser: 22
Super Bowl-seirer: 2 (1972, 1973)

Miami Dolphins er i en gjenoppbyggingsfase, som Joe Philbin er satt til å lede. Philbin skal ha sin del av æren for at Green Bay Packers har et av de mest formidable angrepene i NFL, men i Miami har han lite å jobbe med.

TURBULENS: Det er alltid turbulens rundt New York Jets. I år knytter mye av den seg til lagets to utskjelte quarterbacker, Mark Sanchez (t.v.) og Tim Tebow (t.h.). Foto: Bill Kostroun / AP Photo / NTB Scanpix
TURBULENS: Det er alltid turbulens rundt New York Jets. I år knytter mye av den seg til lagets to utskjelte quarterbacker, Mark Sanchez (t.v.) og Tim Tebow (t.h.). Foto: Bill Kostroun / AP Photo / NTB Scanpix Vis mer

Førsteårsspiller Ryan Tannehill har fått jobben som førstevalg som quarterback, men spørsmålet er hvem han skal kaste den til. Mye av ansvaret vil derfor hvile på Reggie Bush, som aldri har vist seg like produktiv som profesjonell som i college-dagene.

Dolphins' problemer har blitt grundig dokumentert i den glimrende HBO-serien «Hard Knocks», som har fulgt laget gjennom sesongoppkjøringen, og selv om Philbin etterlater et meget sympatisk inntrykk, blir det trolig langt mellom høydepunktene i høst. Oppsiden er at forsvaret så definitivt ikke er håpløst, og at den offensive linja med Jake Long sannsynligvis vil gi Tannehill god beskyttelse for motstanderne.

AFC North 1. Pittsburgh Steelers
I NFL siden: 1933
Stadion: Heinz Field (65 050)
Hovedtrener: Mike Tomlin (siden 2007)
Stjernespillere: Ben Roethlisberger, Mike Wallace, Antonio Brown, Troy Polamalu, James Harrison, Maurkice Pouncey, LaMarr Woodley, Ike Taylor.
2011-sesongen: 12-4 (nr. 2 i AFC North), tapte i Wild Card-runden mot Denver Broncos.
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 27
Super Bowl-seirer: 6 (1974, 1975, 1978, 1979, 2005, 2008)

Du kan like gjerne kaste kron og mynt når du skal tippe sluttplassering for Pittsburgh Steelers og Baltimore Ravens i AFC North, som er den tøffeste divisjonen i AFC.

I fjor ble innbyrdes oppgjør avgjørende. Det kan det fort komme til å bli i år også, og begge er soleklare kandidater til en plass i sluttspillet. Noe annet ville nærmest være en sensasjon.

Når Steelers velges først, er det hovedsaklig på grunn av det som ser ut som et hakket mer stabilt offensivt spill. Ingen annen quarterback i ligaen har den samme evnen til å kjøpe seg tid som Ben Roethlisberger. Der "vanlige" quarterbacker gjerne må kvitte seg med ballen i løpet av tre sekunder, starter det først for «Big Ben» sin del når han mottar den første trefferen.

30-åringen er bygd som en stridsvogn, men har en overraskende raffinert arm, og med mål å sikte på som Antonio Brown og Mike Wallace, blir det ofte mange poeng på tavla. Samtidig gjør måten Roethlisberger spiller på ham skadeutsatt, og han var definitivt sterkt redusert da Steelers overraskende snublet i første hinder i sluttspillet.

2. Baltimore Ravens

I NFL siden: 1996
Stadion: M&T Bank Stadium (71 008)
Hovedtrener: John Harbaugh (siden 2008)
Stjernespillere: Ray Rice, Ed Reed, Ray Lewis, Haloti Ngata, Terrell Suggs, Joe Flacco, Anquan Boldin, Vonta Leach.
2011-sesongen: 12-4 (nr. 1 i AFC North), tapte AFC Championship Game mot New England Patriots.
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 8
Super Bowl-seirer: 1 (2000)

STADIG SULTEN: Ray Lewis og Baltimore Ravens snublet i siste hinder før Super Bowl da kicker Billy Cundiff feilet på en enkel field goal i siste sesong mot New England Patriots. Forsvarskjempen har imidlertid flere sesonger i seg. Foto: Patrick Smith / REUTERS / NTB Scanpix
STADIG SULTEN: Ray Lewis og Baltimore Ravens snublet i siste hinder før Super Bowl da kicker Billy Cundiff feilet på en enkel field goal i siste sesong mot New England Patriots. Forsvarskjempen har imidlertid flere sesonger i seg. Foto: Patrick Smith / REUTERS / NTB Scanpix Vis mer

Baltimore Ravens' historie daterer seg ikke lenger tilbake enn til 1996, men 16 år har vært mer enn nok til å skape en av de mest intense rivaliseringene i NFL med Pittsburgh Steelers. Lagene er som nevnt ovenfor så jevne som det er mulig å komme, og hvis Steelers er hakket bedre offensivt, er Ravens trolig hakket bedre defensivt.

Ray Lewis og Ed Reed er kanskje aldrende, men fortsatt i toppklasse blant linebackere og safeties, men Terrell Suggs, som mister hele sesongen med en akillesskade, vil bli savnet i forsvaret.

Noen flere spørsmålstegn er det offensivt, der ekspertisen ikke er overbevist om at quarterback Joe Flacco noen gang kommer til å høre hjemme i eliteklassen, men det hjelper i aller høyeste grad at den allsidige running backen Ray Rice kom til enighet om en ny langtidskontrakt.

3. Cincinnati Bengals
I NFL siden: 1970
Stadion: Paul Brown Stadium (65 535)
Hovedtrener: Marvin Lewis (siden 2003)
Stjernespillere: Andy Dalton, A.J. Green
2011-sesongen: 9-7 (nr. 3 i AFC North), tapte i Wild Card-runden mot Houston Texans.
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 10
Super Bowl-seirer: 0

Hovedtrener Marvin Lewis har fått holde på lenge med sitt Cincinnati Bengals-prosjekt, og kontinuiteten har begynt å bære frukter.

I fjor tok laget seg til sluttspill for tredje gang i Lewis' trenerkarriere, og det i en divisjon med gode Ravens- og Steelers-årganger.

VOKSEN DEBUTANT: Brandon Weeden spilte profesjonell baseball i flere år før han begynte på college. I en alder av 29 år ble han draftet i første runde av Cleveland Browns, og ligger an til å starte som quarterback.Foto: Matt Sullivan / Getty Images/ AFP / NTB Scanpix
VOKSEN DEBUTANT: Brandon Weeden spilte profesjonell baseball i flere år før han begynte på college. I en alder av 29 år ble han draftet i første runde av Cleveland Browns, og ligger an til å starte som quarterback.Foto: Matt Sullivan / Getty Images/ AFP / NTB Scanpix Vis mer

Det blir tøft å gjenta den bedriften i år, men Bengals' ser ut til å ha funnet en quarterback de kan få glede av i mange år framover i Andy Dalton, og wide receiver A.J. Green rettferdiggjorde et tidlig draftvalg i sin debutsesong.

 I tillegg er de forsterket på running back-plass etter å ha hentet pålitelige BenJarvus Green-Ellis fra New England Patriots.

4. Cleveland Browns
I NFL siden: 1950
Stadion: Cleveland Browns Stadium (73 200)
Hovedtrener: Pat Shurmur (siden 2011)
Stjernespillere: Joe Thomas, Joe Haden, D'Qwell Jackson, Trent Richardson.
2011-sesongen: 4-12 (nr. 4 i AFC North)
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 24
Super Bowl-seirer: 0

Cleveland Browns blir i likhet med Miami Dolphins i øst lilleputter i selskapet de befinner seg i. Riktignok har de trenerlegenden Mike Holmgren på presidentplass og til å ta gode avgjørelser, men det er aldri gunstig å starte helt på nytt, slik de virker å gjøre i år igjen.

Tålmodigheten med førstevalget Colt McCoy, som ble draftet i 2010, har allerede tatt slutt, og ny mann blir 28 år gamle Brandon Weeden, som ga opp drømmen om profesjonell baseball og begynte på college for å spille fotball i stedet i voksen alder.

Men den mest spennende tilveksten heter Trent Richardson, som gikk allerede som tredjemann i årets draft. Running backen fra Alabama spås å bli den neste Adrian Peterson (Minnesota Vikings), men i likhet med «AP» blir Richardson å kjempe om individuelle utmerkelser snarere enn titler med laget.

AFC South 1. Houston Texans
I NFL siden: 2002
Stadion: Reliant Stadium (71 054)
Hovedtrener: Gary Kubiak (siden 2006)
Stjernespillere: Andre Johnson, Arian Foster, Jonathan Joseph, Chris Myers, Brian Cushing, Matt Schaub, J.J. Watt, Duane Brown.
2011-sesongen: 10-6 (nr. 1 i AFC South), tapte i Divisional Playoffs-runden mot Baltimore Ravens.
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 1
Super Bowl-seirer: 0

VONDE Å MØTE: Motstanderne kan fortsatt vente seg tøffe møter med Pittsburgh Steelers-forsvaret og Troy Polamalu (43).Foto: Matt Sullivan / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
VONDE Å MØTE: Motstanderne kan fortsatt vente seg tøffe møter med Pittsburgh Steelers-forsvaret og Troy Polamalu (43).Foto: Matt Sullivan / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Maktbalansen i AFC South ble kraftig forrykket med Peyton Mannings nakkeskade. Etter årevis med Indianapolis Colts-dominans, utnyttet Houston Texans at den legendariske quarterbacken var satt ut av spill hele fjorårssesongen. Det blir ingen Manning i divisjonen i år heller, og alt ligger til rette for mer suksess i Houston.

I fjor tok de seg til sluttspillet for første gang. I år kan det gå helt til Super Bowl med et forholdsvis greit program, en bunnsolid defensiv og én av de beste wide receiverne (Andre Johnson) og running backene (Arian Foster) i ligaen.

Sammen kamuflerer Johnson og Foster de problemene som måtte være på quarterback-plassen. Matt Schaub er god, men skadeutsatt, og annetvalget T. J. Yates virker å være et stykke unna å kunne påta seg ansvaret det medfører å spille på den mest glamorøse posisjonen i sporten.

2. Tennessee Titans
I NFL siden: 1970 (som Houston Oilers, Tennesse Titans siden 1999)
Stadion: LP Field (69 143)
Hovedtrener: Mike Munchak (siden 2011)
Stjernespillere: Chris Johnson, Kenny Britt, Michael Roos, David Stewart, Michael Griffin, Kendall Wright.
2011-sesongen: 9-7 (nr. 2 i AFC South)
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 16
Super Bowl-seirer: 0

Titans er kanskje et profilfattig lag, men leverte en god sesong i fjor - hall of fame-eren og klubblegenden Mike Munchaks første som hovedtrener.

Annetårsspilleren Jake Locker er klar til å erstatte veteranen Matt Hasselbeck på quarterbackplass fra første kamp, og har flere våpen å leke seg med nå som urokråka Kenny Britt er tilbake fra langvarig skade og Kendall Wright ble draftet høyt i april.

HOLDT UT I DET LENGSTE: Jacksonville Jaguars' Maurice Jones-Drew (nr. 32) var én av mange spillere som holdt seg unna laget sitt sine sesongforberedelser i det lengste i håp om å tvinge fram bedre kontraktsbetingelser. Til slutt måtte den kortvokste running backen krype til korset. Foto: Scott Cunningham / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
HOLDT UT I DET LENGSTE: Jacksonville Jaguars' Maurice Jones-Drew (nr. 32) var én av mange spillere som holdt seg unna laget sitt sine sesongforberedelser i det lengste i håp om å tvinge fram bedre kontraktsbetingelser. Til slutt måtte den kortvokste running backen krype til korset. Foto: Scott Cunningham / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

I mangel på konkurrenter, bør Titans igjen oppnå en positiv statistikk, sesongen sett under ett.

3. Indianapolis Colts
I NFL siden: 1953 (som Baltimore Colts, Indianapolis Colts siden 1984)
Stadion: Lucas Oil Stadium (63 000)
Hovedtrener: Chuck Pagano (siden 2012)
Stjernespillere: Andrew Luck, Dwight Freeney, Reggie Wayne, Antoine Bethea, Robert Mathis.
2011-sesongen: 2-14 (nr. 4 i AFC South)
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 24
Super Bowl-seirer: 2 (1970, 2006).

Klubbeier Jim Irsay valgte å trykke på Ctrl+Alt+Del etter et annus horribilis i 2011. Colts har siden i fjor byttet quarterback, byttet hovedtrener og byttet general manager.

Etter at Peyton Manning takket for seg i våres, skal Andrew Luck være Colts' ansikt utad i årene som kommer. Ikke siden nettopp Mannings debutsesong har det knyttet seg større forventninger til en «rookie», men Luck virker å ha hodet på rett sted. Likevel har han lite å jobbe med, selv om han har fått med seg en lekekamerat fra Stanford-dagene i Coby Fleener.  

Bare Reggie Wayne er igjen av det som minner om Manning-æraen offensivt, og dette er bare første år av en gjenoppbygging som kommer til å ta tid dersom Colts skal komme tilbake dit de var, om de noensinne kommer dit.

4. Jacksonville Jaguars
I NFL siden: 1995
Stadion: EverBank Field (67 246)
Hovedtrener: Mike Mularkey (siden 2012)
Stjernespillere: Maurice Jones-Drew, Daryl Smith, Paul Posluszny, Justin Blackmon, Blaine Gabbert.
2011-sesongen: 5-11 (nr. 3 i AFC South)
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 6
Super Bowl-seirer: 0

TILBAKE I MANESJEN: Legenden Peyton Manning (t.h.) er tilbake etter over et år med nakkeproblemer, men i ny drakt. 36-åringen skal nemlig spille for Denver Broncos de neste fem årene. Her sammen med en annen legendarisk NFL-quarterback, John Elway. Foto: Rick Wilking / REUTERS / NTB Scanpix
TILBAKE I MANESJEN: Legenden Peyton Manning (t.h.) er tilbake etter over et år med nakkeproblemer, men i ny drakt. 36-åringen skal nemlig spille for Denver Broncos de neste fem årene. Her sammen med en annen legendarisk NFL-quarterback, John Elway. Foto: Rick Wilking / REUTERS / NTB Scanpix Vis mer

Jaguars har hatt sin andel problemer etter forrige sesong, og da først og fremst med lagets største stjerne, Maurice Jones-Drew, som holdt ut i det lengste i håp om bedre kontraktsvilkår før han kastet inn håndkleet i forrige uke.

Den kortvokste running backen var den mest produktive i hele ligaen forrige sesong, men i hans fravær har hovedtrener Mike Mularkey begynt å tenke i retning av å utvikle et mer pasningsorientert lag, og oppskriften er quarterback Blaine Gabbert, førsterundevalget Justin Blackmon som «go-to-guy» og Laurent Robinson.

Det virker imidlertid å være ganske så tynt besatt, og noe særlig bedre enn fjorårets fem seirer, synes nokså urealistisk.

AFC West 1. Denver Broncos
I NFL siden: 1970
Stadion: Sports Authority Field at Mile High (76 125)
Hovedtrener: John Fox (siden 2011)
Stjernespillere: Peyton Manning, Von Miller, Elvis Dumervil, Champ Bailey, Willis McGahee.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 1 i AFC West), tapte i Divisional Playoffs-runden mot New England Patriots.
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 18
Super Bowl-seirer: 2 (1997, 1998)

I fjor var Denver rammet av «Tebowmania». I år er Sports Authority Field at Mile High blitt «Peyton's Place». Hysteriet rundt Tim Tebow dekket delvis over at John Fox og John Elway er i ferd med å bygge et spennende lag i Colorado.

Nå har også laget skaffet seg den beste NFL-quarterbacken de siste 15 årene, mens de i fjor måtte støtte seg på Tebows uortodokse måte å skrape fram resultater på. Men hvor står egentlig Manning etter ikke å ha spilt en kamp der noe står på spill siden i januar 2011.

Den levende legenden sies å være friskmeldt etter å ha vært igjennom flere kompliserte inngrep i en nakkemuskulatur som har fått uforståelig mengder juling siden debuten i 1998. 36-åringen har tidvis sett veldig bra ut i treningskampene, men det gjenstår å se om han tåler belastningene når motstanderne blir mer hardhendte.

TUNG SESONG: Philip Rivers (t.h.) og San Diego Chargers har stort sett vært å regne med når det kommer til kampen om sluttspillplasser, men fjoråret viste seg å bli tungt for stjernequarterbacken og lagkameratene.Foto: Donald Miralle /Getty Images / AFP / NTB Scanpix
TUNG SESONG: Philip Rivers (t.h.) og San Diego Chargers har stort sett vært å regne med når det kommer til kampen om sluttspillplasser, men fjoråret viste seg å bli tungt for stjernequarterbacken og lagkameratene.Foto: Donald Miralle /Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Likevel: Denver klarte å vinne divisjonen i fjor, som var blant de jevneste i NFL. Jevnt blir det også i år, men Broncos må nok finne seg i å ha favorittstempelet.

2. Kansas City Chiefs
I NFL siden: 1970
Stadion: Arrowhead Stadium (76 416)
Hovedtrener: Romeo Crennel (siden 2011)
Stjernespillere: Tamba Hali, Brandon Flowers, Derrick Johnson, Jamaal Charles, Dwayne Bowe, Eric Winston.
2011-sesongen: 7-9 (nr. 4 i AFC West)
Preseason: 1-3
Playoff-deltakelser: 12
Super Bowl-seirer: 1 (1969)

Romeo Crennel var defensiv koordinator da New England Patriots var på sitt mest dominante på begynnelsen av 2000-tallet, og er også i ferd med å bygge et meget robust forsvar i Missouri. I tillegg sørger Dwayne Bowe og Jamaal Charles for at det er nok av eksplosivitet offensivt også, selv om spørsmålstegnene er mange rundt quarterback Matt Cassel, som egentlig ikke har prestert særlig godt siden han vikarierte for en skadd Tom Brady i Patriots i 2008.

Fjoråret viste at Chiefs kan slå hvem som helst på en god dag da de hindret tilsynelatende ustoppelige Green Bay Packers i å gå ubeseiret gjennom sesongen.

Samtidig er de også fullt i stand til å tape mot hvem som helst på en dårlig dag. Noe mer stabilt blir det nok i år, og en positiv statistikk etter sesongen er ikke urealistisk.

3. San Diego Chargers
I NFL siden: 1970
Stadion: Qualcomm Stadium (70 561)
Hovedtrener: Norv Turner (siden 2007)
Stjernespillere: Philip Rivers, Antonio Gates, Eric Weddle, Ryan Matthews, Takeo Spikes, Melvin Ingram, Jarrett Johnson.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 2 i AFC West)
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 12
Super Bowl-seirer: 0

San Diego er ikke noe lykkelig sted for fotball for tida, og det har vært en turbulent sesongoppladning etter at klubblegenden Junior Seau begikk selvmord i mai.

Laget sto i mange år ved inngangsporten til noe stort, men fjoråret var et kraftig tilbakeslag. Quarterback Philip Rivers hadde sin svakeste sesong med 27 touchdownpasninger og 20 interceptions. Nå har han mistet sin beste wide receiver i Vincent Jackson til Tampa Bay, og Chargers-favoritten Antonio Gates virker bare tyngre og tyngre og mindre og mindre eksplosiv fra år til år.

Forsvarsmessig ser det imidlertid ganske greit ut. Melvin Ingram kan vise seg å være et klokt draftvalg. Det samme kan ervervelsen av Jarrett Johnson fra et meget godt Baltimore Ravens-forsvar.

4. Oakland Raiders
I NFL siden: 1970
Stadion: O.co Coliseum (63 132)
Hovedtrener: Dennis Allen (siden 2012)
Stjernespillere: Sebastian Janikowski, Shane Lechler, Richard Seymour, Darren McFadden, Carson Palmer, Darrius Heyward-Bey.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 3 i AFC West)
Preseason: 1-3
Playoff-deltakelser: 18
Super Bowl-seirer: 3 (1976, 1980, 1983)

Raiders' ikoniske eier Al Davis gikk bort i fjor, men mantraet hans «Just win, baby!» lever i aller høyeste grad fortsatt i Oakland.

Laget med en enøyd pirat i klubblogoen kompenserer for manglende talent med beinhard innsats. De er hardtspillende, på grensa til det skitne og gjør vondt å møte, men det blir neppe særlig med seirer av det i år.

NFC East 1. Philadelphia Eagles
I NFL siden: 1933
Stadion: Lincoln Financial Field (68  532)
Hovedtrener: Andy Reid (siden 1999)
Stjernespillere: Michael Vick, DeSean Jackson, LeSean McCoy, Jason Peters, Trent Cole, Jason Babin, Nnamdi Asomugha, Jeremy Maclin, Fletcher Cox.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 2 i NFC East)
Preseason: 4-0
Playoff-deltakelser: 23
Super Bowl-seirer: 0

NFC East utgjøres av fire av de mest tradisjonsrike og mest populære lagorganisasjonene i NFL, og er også en av de jevneste og kvalitativt beste. Som i AFC North vil det være tilfeldigheter og marginer som avgjør hvem av trioen Philadelphia Eagles, New York Giants og Dallas Cowboys som kommer best ut av 2012-sesongen.

Det var store forventninger til Eagles i fjor også, kanskje urealistisk høye, men laget vant alle innbyrdes oppgjør mot sine divisjonsmotstandere og har en fordel i form av et vesentlig enklere kampprogram enn Giants. I tillegg har de fått ryddet opp i kontraktsrotet rundt de offensive stjernene LeSean McCoy og DeSean Jackson, som var et forstyrrende element.

Michael Vick har også fått karrieren tilbake på rett kjøl etter å ha sonet en fengselsstraff for dyreplageri, men den fotrappe quarterbacken er også veldig skadeutsatt. Vick er en spillertype som ofte tar unødvendig risiko både på egen og lagets vegne for å fullføre et play, og manglende stabilitet på quarterbackplass, er gjerne ensbetydende med manglende stabilitet for det offensive spillet.

2. New York Giants
I NFL siden: 1925
Stadion: MetLife Stadium (82 566)
Hovedtrener: Tom Coughlin (siden 2004)
Stjernespillere: Eli Manning, Jason Pierre-Paul, Osi Umenyora, Justin Tuck, Victor Cruz, Hakeem Nicks, Ahmad Bradshaw.
2011-sesongen: 9-7 (nr. 1 i NFC East), vant Super Bowl XLVI mot New England Patriots.
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 31
Super Bowl-seirer: 4 (1986, 1990, 2007, 2011)

De regjerende mesterne har beholdt mye av stammen fra vinterens Super Bowl-vinnende lag minus Mario Manningham og Brandon Jacobs, og er fortsatt et formidabelt mannskap på begge sider av ballen.

Fenomenale Jason Pierre-Paul leder an i en forsvarslinje få offensive linjer klarer å bremse, og Eli Manning er en vinnerskalle av dimensjoner, selv om han ikke er den jevneste quarterbacken gjennom en lang sesong.

Suksessen har imidlertid sin pris i form av lave draftvalg og et utilgivelig kampprogram, men Giants bør klare minst en wild card-plass, og når det kommer til januar, har «Big Blue» en egen evne til å heve seg mangfoldige hakk.

3. Dallas Cowboys
I NFL siden: 1960
Stadion: Cowboys Stadium (80 000, med mulighet for 111 000)
Hovedtrener: Jason Garrett (siden 2011)
Stjernespillere: Tony Romo, DeMarcus Ware, Dez Bryant, Miles Austin, Jason Witten, Jay Ratliff, Morris Claiborne.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 3 i NFC East)
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 30
Super Bowl-seirer: 5 (1971, 1977, 1992, 1993, 1995)

Alt er stort i Texas, og klubbeier Jerry Jones er erketypisk for den texanske mentaliteten. Laget har den flotteste og største arenaen i NFL - noe som ikke sier så rent lite - de har den største tilhengerskaren i USA og også de mest luftige ambisjonene.

Men forventningene har ikke helt stått i stil med den faktiske kvaliteten siden midt på 90-tallet da Cowboys var best i verden med spillere som Troy Aikman, Michael Irvin og Emmitt Smith. Helt blottet for talent er imidlertid ikke 2012-utgaven. DeMarcus Ware er en av de beste til å komme seg fram til motstandernes quarterback, mens Dez Bryant, Miles Austin og Jason Witten utgjør et av de mest potente receiver-korpsene i ligaen.

Samtidig sliter quarterback Tony Romo med å oppnå den anerkjennelsen han kanskje har gjort seg fortjent til, noe som definitivt ikke hjelper på selvtilliten, men en kampanje som leder dypt inn i sluttspillet må nok til for at han skal overvinne skeptikerne. 

4. Washington Redskins
I NFL siden: 1932
Stadion: FedEx Field (79 000)
Hovedtrener: Mike Shanahan (siden 2010)
Stjernespillere: Robert Griffin III, London Fletcher, Brian Orakpo, Trent Williams, DeAngelo Hall, Santana Moss, Pierre Garcon.
2011-sesongen: 5-11 (nr. 4 i NFC East)
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 22
Super Bowl-seirer: 3 (1982, 1987, 1991)

Robert Griffin III var sammen med ovennevnte Andrew Luck navnene det utelukkende ble snakket om før draften i Radio City Music Hall i New York i slutten av april.

Washington Redskins strakk seg meget langt for å sikre seg 22-åringen fra Baylor da de ga fra seg mangfoldige framtidige draftvalg til St. Louis Rams. I så måte står og faller Mike Shanahans trenerkarriere på at Griffin lykkes da det er lite handlingsrom i årene som kommer.

«RGIII», som han bare kalles, har atskillig bedre rammebetingelser enn Luck, som han for all framtid kommer til å bli målt mot og sammenliknet med, men han står også overfor tøffere motstandere enn kollegaen i Colts.

Det defensive er allerede bra, men noen spørsmålstegn er det rundt spillerne Griffin har rundt seg.

Shanahan, som vant to Super Bowls med Denver Broncos i sin tid, vet hva som kreves, men det blir neppe noe jubelår for Redskins i år heller.

NFC North 1. Green Bay Packers
I NFL siden: 1921
Stadion: Lambeau Field (73 128)
Hovedtrener: Mike McCarthy (siden 2006)
Stjernespillere: Aaron Rodgers, Greg Jennings,  Jordy Nelson, Clay Matthews, Charles Woodson, Josh Sitton, Jeff Saturday.
2011-sesongen: 15-1 (nr. 1. i NFC North), tapte i Divisional Playoffs-runden mot New York Giants.
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 27
Super Bowl-seirer: 4 (1966, 1967, 1996, 2010)

Om NFC East er tøff, er NFC North nådeløs. Minnesota Vikings har eksempelvis enkeltspillere i det aller ypperste sjiktet i Adrian Peterson og Jared Allen, men er fullstendig sjanseløse på en sluttspillplass i dette selskapet.

LAGET Å SLÅ: Eli Manning og New York Giants er laget å slå etter Super Bowl-triumfen i vinter, men suksessen har også gitt et knalltøft kampoppsett kommende sesong, så det er ingen garantier for noen sluttspillplass for «Big Blue». Foto: Al Bello / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
LAGET Å SLÅ: Eli Manning og New York Giants er laget å slå etter Super Bowl-triumfen i vinter, men suksessen har også gitt et knalltøft kampoppsett kommende sesong, så det er ingen garantier for noen sluttspillplass for «Big Blue». Foto: Al Bello / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Øverst i hierarkiet i nord befinner Green Bay Packers seg. Sjelden har noen vært større favoritter til å vinne Super Bowl enn fjorårsutgaven av laget fra «Titledown», Wisconsin, men de snublet allerede i første sluttspillhinder mot New York Giants.

Revansjelysten gjør at NFLs beste lag de siste to årene blir enda farligere i år. Quarterback Aaron Rodgers ble kåret til NFLs mest verdifulle spiller i fjor, og er dermed per definisjon den beste i ligaen. I tillegg har han formidable våpen i Greg Jennings, Jordy Nelson, Randall Cobb, James Jones, Donald Driver og Jermichael Finley.

Packers hadde i fjor, i likhet med Patriots et forsvar som ikke helt holdt mål, og som var blant ligaens dårligste rent statistisk. Så er spørsmålet i hvilken grad hovedtrener Mike McCarthy har tatt tak i problematikken. En bedre defensiv er iallfall ensbetydende med et soleklart favorittstempel til å stikke av med troféet som bærer lagets legendariske trener Vince Lombardis navn.

2. Chicago Bears
I NFL siden: 1920
Stadion: Soldier Field (61 500)
Hovedtrener: Lovie Smith (siden 2004)
Stjernespillere: Jay Cutler, Julius Peppers, Brian Urlacher, Lance Briggs, Brandon Marshall, Matt Forté, Charles Tillman.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 3 i NFC North)
Preseason: 3-1
Playoff-deltakelser: 26
Super Bowl-seirer: 1 (1985)

Quarterback Jay Cutler har vært blant NFLs mest uheldige de siste årene, og alle skadene har sannsynligvis kostet Chicago Bears mer suksess enn det de har oppnådd. Kanskje er dette året det snur for den tradisjonsrike organisasjonen, og Cutler kan glede seg over å være gjenforent med sin favoritt-receiver fra tida i Denver, Brandon Marshall.

I tillegg har hovedtrener Lovie Smith offensive playmakere som Matt Forté og Devin Hester å lene seg på - ikke bare i det tradisjonelle angrepsspillet, men også i returspillet.

HELT TEXAS: Dallas Cowboys og deres cheerleadere har ventet i over 17 år på en ny Super Bowl-triumf.  Foto: Ronald Martinez / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
HELT TEXAS: Dallas Cowboys og deres cheerleadere har ventet i over 17 år på en ny Super Bowl-triumf. Foto: Ronald Martinez / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Og selv om de ikke holder samme klasse som den legendariske 1985-årgangen, som vant lagets eneste Super Bowl-tittel så langt, representerer Brian Urlacher, Lance Briggs og Julius Peppers noe av det mest erfarne, slueste og hardttaklende NFL har å by på, men særlig førstnevntes helseutfordringer gir grunn til bekymring.

Uansett: Bears er en outsider til sluttspillplass.

3. Detroit Lions
I NFL siden: 1930
Stadion: Ford Field (65 000)
Hovedtrener: Jim Schwartz (siden 2009)
Stjernespillere: Calvin Johnson jr., Matthew Stafford, Ndamukong Suh, Stephen Tulloch, Cliff Avril.
2011-sesongen: 10-6 (nr. 2 i NFC North), tapte mot New Orleans Saints i Wild Card-runden.
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 15
Super Bowl-seirer: 0

Førstevalget fra 2009-draften, Matthew Stafford, beviste i fjor at han likevel har det som kreves for å leve opp til et slikt valg da han ble den fjerde quarterbacken i historien til å nå milepælen 5000 passing yards i løpet en sesong (etter Dan Marino, Drew Brees x 2 og Tom Brady).

Men så hadde han også det amerikanerne vil kalle «a freak of nature» å kaste ballen til. Wide receiver Calvin Johnson junior er med sine 196 centimeter og 107 kilo en av de råeste atletene i idrettsverdenen. 26-åringen med kallenavnet «Megatron» er med ei totalpakke av eksplosivitet, fart, spenst, timing og grep nærmest umulig å markere ut av kamper, selv om motstanderen setter både én, to og tre mann til å dekke ham opp.

Så er spørsmålet om motstanderne klarer å knekke koden etter fjoråret. Hvis ikke blir det vanskelig å hindre Lions i å ta nok en sluttspillplass for annet år på rad. Før Stafford og Johnsons tid, var det 12 år siden forrige opptreden.

HOLDER HAN SEG SKADEFRI?: Michael Vick har fått karrieren tilbake på rett kjøl etter å ha sonet en fengselsstraff for dyremishandling i forbindelse med ulovlige hundekamper. Men Philadelphia Eagles-quarterbacken er skadeutsatt. Foto: Jessica Rinaldi / REUTERS / NTB Scanpix
HOLDER HAN SEG SKADEFRI?: Michael Vick har fått karrieren tilbake på rett kjøl etter å ha sonet en fengselsstraff for dyremishandling i forbindelse med ulovlige hundekamper. Men Philadelphia Eagles-quarterbacken er skadeutsatt. Foto: Jessica Rinaldi / REUTERS / NTB Scanpix Vis mer

Lions har også en tøff defensiv, men en mann som Ndamukong Suh er en løs kanon som innimellom kan koste eget lag dyrt.

4. Minnesota Vikings
I NFL siden: 1961
Stadion: Hubert H. Humphrey Metrodome (64 111)
Hovedtrener: Leslie Frazier (siden 2011)
Stjernespillere: Adrian Peterson,  Jared Allen, Percy Harvin, Kevin Williams, Matt Kalil, Antoine Winfield, John Sullivan.
2011-sesongen: 3-13 (nr. 4 i NFC North)
Preseason: 1-3
Playoff-deltakelser: 26
Super Bowl-seirer: 0

Som nevnt tidligere har Minnesota Vikings noen virkelige klassespillere, men altfor mye av det offensive ansvaret hviler på running back Adrian Peterson, som så vidt har returnert fra en alvorlig kneskade.

I fjor ble det tre seirer og 13 tap. Enhver forbedring av det vil være en opptur.

NFC South: 1. Atlanta Falcons
I NFL siden: 1966
Stadion: Georgia Dome (71 228)
Hovedtrener: Mike Smith (siden 2008)
Stjernespillere: Matt Ryan, Roddy White, Julio Jones, Michael Turner, Tony Gonzalez, Asante Samuel, John Abraham, Brent Grimes.
2011-sesongen: 10-6 (nr. 2 i NFC South), tapte i Wild Card-runden mot New York Giants.
Preseason: 1-3
Playoff-deltakelser: 11
Super Bowl-seirer: 0

Mike Smith har skapt en av de mest spennende offensive gruppene i ligaen i Atlanta Falcons. Få lag kan måle seg med totalpakka Roddy White, Julio Jones og Tony Gonzalez som receivere, Michael Turner som running back og iskalde Matt Ryan som quarterback.

Laget vant AFC South så seint som i 2010, og er trolig enda bedre nå. Med tanke på all turbulensen som har vært i New Orleans de siste månedene, har de sågar gode muligheter til å gjenta den bedriften.

SUPERATLET: Wide receiver Calvin Johnson jr. - også kjent som «Megatron» - er et formidabelt offensivt våpen for Matthew Stafford og Detroit Lions. Foto: Ronald Martinez / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
SUPERATLET: Wide receiver Calvin Johnson jr. - også kjent som «Megatron» - er et formidabelt offensivt våpen for Matthew Stafford og Detroit Lions. Foto: Ronald Martinez / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Samtidig har de vist seg å bukke under for presset når det drar seg til i sluttspillet, noe 2-24 tapet mot New York Giants var et eksempel på i vinter.

2. New Orleans Saints
I NFL siden: 1967
Stadion: Mercedes-Benz Superdome (76 468)
Hovedtrener: Sean Payton (siden 2006, suspendert hele 2012-sesgonen)/Joe Vitt (midlertidig)
Stjernespillere: Drew Brees, Darren Sproles, Jimmy Graham,  Jahri Evans, Marques Colston, Curtis Lofton, Jonathan Vilma (suspendert hele 2012), Will Smith (suspendert i sesongens første fire kamper).
2011-sesongen: 13-3 (nr. 1 i NFC South), tapte i Divisional Playoffs-runden mot San Francisco 49ers.
Preseason: 2-3
Playoff-deltakelser: 9
Super Bowl-seirer: 1 (2009)

Det har vært sjeldent mye støy rundt New Orleans Saints etter forrige sesong etter avsløringer om at spillere og trenere hadde et internt belønningssystem for å skade motspillere. Skandalen har fått navnet «Bounty Gate» og ført med seg at defensiv koordinator, og antatt bakmann, Greg Williams, har fått sparken, mens hovedtrener Sean Payton og viktige Jonathan Vilma har blitt utestengt hele 2012-sesongen. Også vikar Joe Vitt er utestengt i sesongens første seks kamper.

Alt bråket må nødvendigvis ha hatt stor innvirkning på sesongoppkjøringen, hvor det største lyspunktet har vært Drew Brees' nye kontrakt. Quarterbacken er gjort til tidenes best betalte fotballspiller etter å ha slått Dan Marinos legendariske pasningsrekord fra 1984 forrige sesong.

Brees er sannsynligvis også den beste pasningsleggeren i NFL, og han er godt beskyttet av en glimrende offensiv linje. I så måte bør han få nok et produktivt år på tross av skandalen.

Savnene av Payton på sidelinja, og Vilma og Will Smith (i fire kamper) i forsvaret, vil nok likevel bidra til at Saints neppe får en like god sesong sett under ett i år som i fjor.

VERDIFULL: Aaron Rodgers ble kåret til den mest verdifulle spilleren i ligaen forrige sesong da Green Bay Packers gikk 15 og 1, men Super Bowl-favoritten feilet i første runde av sluttspillet.Foto: Jamie Squire / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
VERDIFULL: Aaron Rodgers ble kåret til den mest verdifulle spilleren i ligaen forrige sesong da Green Bay Packers gikk 15 og 1, men Super Bowl-favoritten feilet i første runde av sluttspillet.Foto: Jamie Squire / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

3. Carolina Panthers
I NFL siden: 1995
Stadion: Bank of America Stadium (73 778)
Hovedtrener: Ron Rivera (siden 2011)
Stjernespillere: Cam Newton, Steve Smith, Ryan Kalil, Jon Beason, Charles Johnson, Jordan Gross, Chris Gamble.
2011-sesongen: 6-10 (nr. 3 i NFC South)
Preseason: 2-2
Playoff-deltakelser: 4
Super Bowl-seirer: 0

Cam Newton har trolig endret tankegangen rundt hvordan NFL-lagene kommer til å rekruttere quarterbacker i framtida, men 23-åringen som slo alle førsteårsrekorder, er trolig et enestående tilfelle med både voldsom fysikk, ekstrem hurtighet og en formidabel kastarm.

Nå er det imidlertid duket for det vanskelige andreåret. Newton vil ha større forventninger hvilende på sine unge skuldre og han vil også møte bedre forberedte motstandere. Samtidig har han ikke så mange å støtte seg på i pasningsspillet utover den aldrende Steve Smith og stødige Greg Olsen. Men med Mike Tolbert på plass fra San Diego Chargers sammen med Jonathan Stewart og DeAngelo Williams, har Newton kompetente folk bak seg på backplass.

Forsvaret er en annen akilleshæl og var rangert  lavt i ligaen i fjor. Draftvalget Luke Kuechly  avhjelper forhåpentligvis situasjonen noe. Det samme gjør Jon Beason og Thomas Davis, som er tilbake etter langvarige skadefravær.

4. Tampa Bay Buccaneers
I NFL siden: 1976
Stadion: Raymond James Stadium (65 908)
Hovedtrener: Greg Schiano (siden 2012)
Stjernespillere: Josh Freeman, Carl Nicks, Vincent Jackson, Davin Joseph, Aqib Talib, Donald Penn, Ronde Barber, Mark Barron, Dallas Clark.
2011-sesongen: 4-12 (nr. 4 i NFC South)
Pre-season: 2-2
Playoff-deltakelser: 10
Super Bowl-seirer: 1 (2002)

Tampa Bay Buccaneers har vært aktive i å hente free agents etter forrige sesong, og har endt opp med noen virkelige klassespillere i Vincent Jackson, Carl Nicks og Eric Wright. Samtidig var Mark Barron i forsvar og Doug Martin i angrep spennende førsterundevalg i draften.

BEST BETALT: New Orleans Saints har hatt en mildt sagt turbulent off-season med den såkalte «Bounty Gate». Et lyspunkt er det imidlertid at Drew Brees har forlenget kontrakten, selv om det krevde at han ble gjort til tidenes best betalte spiller i NFL etter en grensesprengende sesong i 2011.Foto: Sean Gardner / REUTERS / NTB Scanpix
BEST BETALT: New Orleans Saints har hatt en mildt sagt turbulent off-season med den såkalte «Bounty Gate». Et lyspunkt er det imidlertid at Drew Brees har forlenget kontrakten, selv om det krevde at han ble gjort til tidenes best betalte spiller i NFL etter en grensesprengende sesong i 2011.Foto: Sean Gardner / REUTERS / NTB Scanpix Vis mer

Likevel: Det Glazer-familieeide laget har aldri klart å nå de samme høydene som da de vant Super Bowl i 2002, og er avhengig av at quarterback Josh Freeman er tilbake på 2010-nivå, skal det bli noe annet enn sisteplass i NFC South. 

NFC West: 1. San Francisco 49ers
I NFL siden: 1950
Stadion: Candlestick Park (69 732)
Hovedtrener: Jim Harbaugh (siden 2011)
Stjernespillere: Patrick Willis, Justin Smith, Vernon Davis, Ray McDonald, Frank Gore, Carlos Rogers, NaVorro Bowman, Mike Iupati, David Akers.
2011-sesongen: 13-3 (nr. 1 i NFC West), tapte NFC Championship Game mot New York Giants.
Pre-season: 3-1
Playoff-deltakelser: 23
Super Bowl-seirer: 5 (1981, 1984, 1988, 1989, 1994)

I en liga som stadig produserer heftigere og heftigere offensive tall, var fjorårets 49ers et høyst velkomment gufs fra fortida.

Tross en stadig større grad av regelbeskyttelse for angrepsspillere, var laget fra San Francisco en nytelse å se på defensivt, og de var bare et balltap i sluttminuttene unna å nå Super Bowl på New York Giants' bekostning.

Denne sesongen har de flere strenger å spille på også offensivt. Randy Moss er tilbake etter et års pensjonisttilværelse, og rapporteres å ha vist glimt av gammel klasse fra dagene i Minnesota Vikings og New England Patriots. Mario Manningham var en vesentlig bidragsyter som tredjereceiver i New York Giants, og spilte en hovedrolle da kampen i Indianapolis ble avgjort.

Brandon Jacobs har også fersk erfaring i å vinne titler fra New York og gir Frank Gore avlastning på running back-plass. Tvilen knytter seg derfor til quarterback Alex Smith, som hadde en god sesong i fjor, men som likevel aldri har levd opp til hypen ved å være førstevalg i draften (i 2005). Det hjelper neppe på selvtilliten at hovedtrener Jim Harbaugh la ut følere etter Peyton Manning heller, selv om suksesscoachen i ettertid har nektet for at interessen stakk særlig dypt.

2. Seattle Seahawks
I NFL siden: 1976
Stadion: CenturyLink Field (67 000)
Hovedtrener: Pete Carroll (siden 2010)
Stjernespillere: Marshawn Lynch, Chris Clemon, Sidney Rice, Michael Robinson, Earl Thomas, Kam Chancellor.
2011-sesongen: 7-9 (nr. 3 i NFC West)
Pre-season: 4-0
Playoff-deltakelser: 11
Super Bowl-seirer: 0

ENDRET TANKEGANGEN: Mange var skeptiske til om en spillertype som Cam Newton ville lykkes i NFL. Etter Newtons debutsesong er store, mobile quarterbacker med god arm det alle ser etter.Foto:Scott Cunningham / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
ENDRET TANKEGANGEN: Mange var skeptiske til om en spillertype som Cam Newton ville lykkes i NFL. Etter Newtons debutsesong er store, mobile quarterbacker med god arm det alle ser etter.Foto:Scott Cunningham / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

Pete Carroll har noe på gang i det nordvestre hjørnet av USA, og Seattles 12. mann har forhåpninger om at det kan resultere i en sluttspillplass allerede i år, selv om 49ers er soleklare favoritter til å vinne NFC West.

Likevel: Laget brukte store penger på å hente Aaron Rodgers-backup Matt Flynn fra Green Bay, men ender opp med å starte med uprøvde Russell Wilson som quarterback i helgens premiere.

Derfor virker det foreløpig noe tynt offensivt bak running back Marshawn Lynch og hans ryddegutt Michael Robinson til at det kan bli det helt store ut av det i 2012.

Men Cardinals og Rams er svake, og bør gi minst fire seirer å bygge videre på. Hjulpet av et entusiastisk publikum, er det dessuten få bortelag som trives særlig godt i Seattle.

3. Arizona Cardinals
I NFL siden: 1920 (som Chicago Cardinals, Phoenix/Arizona Cardinals siden 1988)
Stadion: University of Phoenix Stadium (63 400, mulighet for å utvide til 78 600)
Hovedtrener: Ken Whisenhunt (siden 2007)
Stjernespillere: Larry Fitzgerald, Patrick Peterson, Adrian Wilson, Calais Campbell, Darnell Dockett, Michael Floyd.
2011-sesongen: 8-8 (nr. 2 i NFC West)
Pre-season: 1-4
Playoff-deltakelser: 8
Super Bowl-seirer: 0

Hovedtrener Ken Whisenhunt virker å ha gitt opp prosjektet med å gjøre Kevin Kolb til en NFL-stjerne og har valgt at John Skelton starter sesongen som quarterback.

FORSVARSKJEMPE: I en liga som hvor den offensive produksjonen bare blir større og større var forsvarssuksessen til Patrick Willis og San Francisco 49ers et etterlengtet innslag. Foto: Thearon W. Henderson / Getty Images /AFP / NTB Scanpix
FORSVARSKJEMPE: I en liga som hvor den offensive produksjonen bare blir større og større var forsvarssuksessen til Patrick Willis og San Francisco 49ers et etterlengtet innslag. Foto: Thearon W. Henderson / Getty Images /AFP / NTB Scanpix Vis mer

Skelton er stor og sterk og kan minne om Ben Roethlisberger i spillestilen, men det hjelper lite når han tilsynelatende ikke har noen til å beskytte seg i en rufsete offensiv linje.

Men får han tid på seg, har han Larry Fitzgerald å kaste til - en av de beste receiverne i dette årtusenet, og førsterundevalget Michael Floyd gir flere alternativer på receiver-fronten.

Forsvarsmessig ble Cardinals' bare bedre og bedre forrige sesong, og framgangene bør fortsette i år, men det er langt opp til særlig 49ers.

4. St. Louis Rams
I NFL siden: 1936 (som Cleveland Rams, St. Louis Rams siden 1995)
Stadion: Edward Jones Dome (66 965)
Hovedtrener: Jeff Fisher (siden 2012)
Stjernespillere: Cortland Finnegan, Steven Jackson, Chris Long, Harvey Dahl, Scott Wells, James Laurinaitis, Sam Bradford, Michael Brockers.
2011-sesongen: 2-14 (nr. 4 i NFC West)
Pre-season: 2-2
Playoff-deltakelser: 27
Super Bowl-seirer: 1 (1999)

St. Louis Rams har ansatt anerkjente trenerpersonligheten Jeff Fisher for å rydde opp i rekkene, og det trengs, men man kan spørre seg hvor laget er på vei likevel.

Rams hadde annetvalget i årets draft og kunne endt opp med Andrew Luck eller Robert Griffin III, men tradet seg nedover mot framtidige valg og holder dermed på Sam Bradford. Kanskje er det for tidlig å avskrive førstevalget fra 2010, men han har fått en forferdelig start på NFL-karrieren, og framstår som et feilvalg.

PLAYMAKERE MED MYE ANSVAR: Tennesse Titans' running back Chris Johnson (t.v.) og Arizona Cardinals' wide receiver Larry Fitzgerald er to av de beste spillerne i sine posisjoner, men lider under ikke å ha de beste lagkameratene rundt seg. Foto: Frederick Breedon / Getty Images / AFP / NTB Scanpix
PLAYMAKERE MED MYE ANSVAR: Tennesse Titans' running back Chris Johnson (t.v.) og Arizona Cardinals' wide receiver Larry Fitzgerald er to av de beste spillerne i sine posisjoner, men lider under ikke å ha de beste lagkameratene rundt seg. Foto: Frederick Breedon / Getty Images / AFP / NTB Scanpix Vis mer

I sum er det lite som tilsier bedring, og håpet om en lysere framtid beror på om Bradford kan få det samme oppsvinget som det Matthew Stafford hadde i Detroit i fjor.

Packers vinner igjen Dermed ender Dagbladet opp med følgende (kjedelige) spådom, som nærmest er en garanti for at det ikke kommer til å ende slik:

Seeding AFC:
1. New England Patriots
2. Houston Texans
3. Pittsburgh Steelers
4. Denver Broncos
5. Baltimore Ravens
6. Buffalo Bills

Seeding NFC:
1. Green Bay Packers
2. Philadelphia Eagles
3. Atlanta Falcons
4. San Francisco 49ers
5. Chicago Bears
6. New York Giants

Det gir følgende Wild Card-kamper: Pittsburgh Steelers - Buffalo Bills, Denver Broncos - Baltimore Ravens, Atlanta Falcons - New York Giants, San Francisco 49ers - Chicago Bears.

Som igjen gir disse Divisional-oppgjørene: New England Patriots - Baltimore Ravens, Houston Texans - Pittsburgh Steelers, Green Bay Packers - New York Giants, Philadelphia Eagles - Chicago Bears.

Da ender vi med følgende Championship-kamper: Houston Texans - Baltimore Ravens, Green Bay Packers - Philadelphia Eagles.

Noe som leder til følgende Super Bowl: Houston Texans - Green Bay Packers, som ender med at Packers tar en ny triumf.

Utforsk andre nettsteder fra Aller Media