- Dette er nesten helt utrolig

Perfekt helg for Henning Solberg.

Mikko Hirvonen vant Rally Japan etter at favorittene kjørte ut. Henning Solberg ble nummer tre og fikk en kjærkommen pallplassering.

- Det er nesten utrolig å komme hit første gang og ende opp på pallen. Vi er veldig glade nå, sa Henning Solberg etter at han sammen med kartleser Cato Menkerud tok årets annen pallplass.

- Helt fra fredag morgen hadde vi en god følelse. Både bilen, notene og kjøringen fungerte perfekt. Vi kjørte med en viss risiko fredag. Vi satset hardt, men når du har den rette følelsen så går det bra.

Det gjorde det ikke for de største favorittene.

VM-leder Marcus Grönholm kjørte i en trestubbe fredag og la veien til VM-tittelen åpen for tittelforsvarer Sebastien Loeb. Men franskmannen kjørte ut på lørdagens etappe, og dermed er spenningen fortsatt på topp foran de to siste løpene.
Rett bak Petter
Hirvonen holdt hodet kaldt og styrte sin Ford Focus trygt gjennom de avsluttende fartsprøvene til seier 37,4 sekunder foran Citroën-fører Daniel Sordo. Henning Solberg var langt bak, men også langt foran sin nærmeste rival i kampen om den siste pallplassen.

- I dag kjørte vi uten å ta sjanser. Det handlet bare om å sikre tredjeplassen, sa Henning. Han var 4.33,7 minutter bak vinneren, men over to minutter foran Matthew Wilson på fjerdeplass.

Lillebror Petter var blant de mange toppførerne som kjørte ut, og Henning på sjetteplass er nå bare fire poeng bak Petter i VM-sammendraget. Ikke bare det, men Hennings Stobart-Ford-lag er bare to poeng bak Petters Subaru i kamp om tredjeplassen for lag. Petter kjørte også lørdag og søndag, men han endte langt bak - på en 17. plass.

Japans nordligste øy Hokkaido unnslapp taifunen som rammet resten av landet i helgen, men det regnet likevel mye nok til å gjøre veiene glatte og svært vanskelige.


Vanskelig
- Det var utrolig vanskelig å kjøre denne helgen. Da vi kom hit, handlet det om å hjelpe Marcus i kampen mot Sebastien, og det gjorde vi. Etter at Marcus måtte bryte var det veldig viktig å vinne, og jeg slet for seieren. Nå venter jeg på at Marcus skal kjøpe meg en stor øl, sa Hirvonen.

Med fjerdeplass eller bedre ville Loeb ha overtatt VM-ledelsen, men han skled av veien lørdag og havnet i en grøft. Bilen hans ble reparert i tide til å starte søndag, og han vant fire fartsprøver før han måtte bryte på grunn av tekniske problemer.

KJØLTE NED FINNENE: Henning Solberg tømte champagnen ut over vinnerne fra Finland. Foto: AP
KJØLTE NED FINNENE: Henning Solberg tømte champagnen ut over vinnerne fra Finland. Foto: AP Vis mer

Jari-Matti Latvala, som ledet rallyet tidlig fredag, var også blant dem som ødela sine sjanser med tidsstraff for ikke å fullføre en etappe.

- Fredag følte jeg meg som en rallyfører. I dag følte jeg meg som en taxisjåfør, sa han etter å ha kjørt inn til 26. plass.

(NTB)

<B>KJEMPEFORNØYD: Cato Menkerud og Henning Solberg kjørte seg opp på podiet for andre gang denne sesongen.