EM-PROFIL: Christian O'Sullivan er kaptein i tyske Magdeburg etter to år i svensk håndball. I kveld må han slå svenske venner med minst fem mål.  Foto: Vidar Ruud / NTB scanpix
EM-PROFIL: Christian O'Sullivan er kaptein i tyske Magdeburg etter to år i svensk håndball. I kveld må han slå svenske venner med minst fem mål. Foto: Vidar Ruud / NTB scanpixVis mer

Christian O'Sullivan i Magdeburg og EM:

«Du føler at du ikke er deg selv»

Nå trives Christian O'Sullivan (26) så godt i tyske Magdeburg at han har bidratt til å hente EM-rival Albin Lagergren fra Sverige.

ZAGREB (Dagbladet): - Jeg var aldri i tvil.

Christian O'Sullivan (26) kunne spilte for Storbritannia om han ville, men nå er han aktuell med det norske landslaget i håndball-EM.

Han er til daglig kaptein i Magdeburg, som ligger midt på tabellen i tysk Bundesliga. Og han er kanskje en av dem som kjenner onsdagens EM-motstander Sverige aller best.

O'Sullivan spilte to år i svenske Kristianstad fra 2014 til 2016. Der spilte han med flere av dagens Sverige-spillere. Han mener to år i svensk håndball gjorde ham bedre rustet før møtet med Bundesliga.

- For min del var det veldig fint med et mellomsteg. I Kristianstad kom jeg til et lag der nesten alle var på min alder. Og jeg kunne bruke mitt eget morsmål. Det var en stor overgang da jeg senere måtte snakke tysk hele tida i Magdeburg. Du føler at du ikke er deg selv de to-tre første månedene, fordi du ikke snakker tysk raskt nok. Du henger ikke med på spøkene, de kjappe replikkene. Etter de to-tre første månedene gikk alt mye bedre, sier Christian O'Sullivan til Dagbladet.

SKJEBNEKAMP: Christian O'Sullivan møter Sverige i kveld. Foto: NTB Scanpix
SKJEBNEKAMP: Christian O'Sullivan møter Sverige i kveld. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Usikker framtid

Dagbladet møter Oslo-karen på 190 centimeter inne på spillerhotellet i kjernen av Zagreb. Det er rett før skjebnekampen mot Sverige, men håndballreisen til Christian O'Sullivan startet i en hall ved Bækkelaget i Oslo.

- Jeg spilte håndball fordi det var gøy og var i Bækkelaget fra jeg var åtte år (til 22). Plutselig fikk jeg ideen om at jeg ville prøve meg og tok noen nye steg, sier landslagsspilleren.

Etter hvert dominerte han for laget i norsk eliteserie og allerede lenge før det fikk han spørsmål om å stille for Storbritannia i OL 2012.

- Det var litt aktuelt fordi de arrangerte OL. Det var en periode i karrieren jeg trodde jeg aldri ville få sjansen på det norske landslaget, sier O'Sullivan.

- Hvorfor?

- Jeg følte selv det var en lang vei opp. Plutselig fikk jeg være med på noen samlinger med rekruttlandslag, samtidig ga etablerte spillere seg, og da kom sjansen etter hvert. Jeg er «fan» av regelen om at vi bare har én nasjonalitet, sier mannen med 87 landskamper, der den første kom i juli 2012, ironisk nok rett før OL i London.

Sverige-kamerater

Fra håndballhallen i Bækkelaget dro han via Sverige før han nå er etablert i Magdeburg, der han er lagkaptein og en sentral brikke i laget. Men ikke sentral nok, ifølge seg selv. O'Sullivan vil spille mer i angrep.

Men før han snakker om lite angrepsspill i verdens tøffeste liga, vil O'Sullivan prate om veien dit.

Norske håndballspillere er nemlig mer attraktive enn på lenge. Seks av 16 spillere i EM-troppen er i tysk håndball. Etter sesongen kommer tre til. Det betyr at over halve troppen er samlet i Tyskland.

I sommer gikk supertalentet Magnus A. Rød (20) fra Bækkelaget til Flensburg.

- En brå overgang. Nå er jeg mer andrevalg og spiller ikke så mye som jeg vil, sier Rød, uten at han angrer.

O'Sullivan er glad han valgte et mellomsteg.

- Jeg hadde to veldig gode år i Kristianstad. Vi var en veldig fin gruppe med mange gode spillere. Vi var en gjeng på samme alder, felles interesser. Det gjorde at vi hang mye sammen også utenfor banen og på fritida, sier O'Sullivan.

- Stor forskjell på håndballstilen?

- I Sverige spilte vi raskere håndball. I Bundesliga er det mer robuste, store spillere, som kan skyte ballen i mål fra langt hold. De fleste spillere i Bundesliga er ferdig utviklet. I Sverige er det større sprik mellom de beste og dårligste lagene. I Bundesliga er det tøffe kamper hele tida, sier håndballspilleren.

- Opplever du at storklubber er blitt mer oppmerksomme på norske spillere?

- De siste åra har mange tatt steg og blitt bedre håndballspillere. Da blir vi også en bedre håndballnasjon. Når vi presterer i mesterskap etter mesterskap så blir vi også lagt merke til og det gjør spillere attraktive for større klubber. Det hjelper også at nordmenn går foran med god treningsmoral. Den forrige generasjonen med gode, profesjonelle idrettsutøvere har også gjort veien enklere for oss, sier O'Sullivan.

«Hentet» svenske

26-åringen har kontrakt med Magdeburg til 2020 og forteller at han trives i byen med drøyt 250 000 innbyggere.

Han har også bidrett til å hjelpe klubben med å hente nye profiler. Blant annet EM-motstander Albin Lagergren fra Sverige er klar for Magdeburg fra neste sesong.

Etter hjelp fra O'Sullivan.

- Han (Lagergren) skal ned til oss. Jeg kjenner Albin og vet hvilke kvaliteter han har. Derfor er det enkelt å hjelpe klubbene med den infoen jeg sitter på. Vi spilte sammen i Kristianstad og han er en spiller jeg kjenner godt. Når klubben spør, er jeg ærlig. Enten om han vil passe inn, eller jeg kan be dem se på en annen spiller, sier O'Sullivan.

- Det sier noe om din posisjon i Magdeburg?

- Albin er en så god spiller at jeg aldri var i tvil om å anbefale klubben å hente ham. Du kan se mye på video, men det handler også om ting du aldri finner ut av ved å studere videoer av spillere. Hvordan fungerer de utenfor banen, er de hyggelige folk? Du kan finne mye info om en spiller på video, men ikke om han er en bra person, sier O'Sullivan.

Jerry Tollbring og Frederic Pettersson er andre svensker som O'Sullivan har spilt med. I kveld står det om en semifinaleplass. Begge lag må vinne for å ha mulighet til å snyte Kroatia for 2. plass i gruppa.

- Jeg kjenner mange av svenskene så godt. Vi snakker sammen på spillerhotellet og er gode venner. Vi levde tett på hverandre i to år der vi også reiste mye sammen. Jeg vil si at Sverige og Norge er omtrent like gode, og det handler om å ha dagen. Målet vårt er fortsatt medalje her i EM, sier O'Sullivan.

Norge - Sverige starter klokka 18.15 onsdag kveld. Norge må vinne med minst fem for å ha håp om semifinale. Samtidig må Frankrike slå Kroatia seinere samme kveld. ​