LITE KJÆRLIGHET I HJEMLANDET: Brasilianere er skeptiske til Liverpool-angriper Roberto Firmino. Foto: REUTERS/Edison Vara/NTB Scanpix
LITE KJÆRLIGHET I HJEMLANDET: Brasilianere er skeptiske til Liverpool-angriper Roberto Firmino. Foto: REUTERS/Edison Vara/NTB ScanpixVis mer

Roberto Firmino i Brasil

Elsket i Liverpool, men i hjemlandet er de skeptiske: - Jô er en bedre fotballspiller

Roberto Firmino må kjempe for å komme med i VM-troppen til Brasil, hvor han konkurrerer med aldrende spisser.

(FourFourTwo): Eduardo Uram har alltid på seg silkeskjorter når han skal i møte med fotballklubber. Han må imponere: den tidligere smykke- og klokkeselgeren har blitt en av de mektigste fotballagentene i Brasil siden 1990 og var ansvarlig for å sikre at Dani Alves og Maxwell dro til henholdsvis Sevilla og Ajax da få hadde hørt om dem.

Han var også mannen som sto bak den da 19 år gamle Roberto Firminos overgang til Hoffenheim, etter at den offensive midtbanespilleren hadde levert varene for Figueirense og vant kåringen av Serie Bs mest talentfulle fotballspiller.

Uram var Figueirenses partner, og med hans fotballselskap Brazil Soccer jobbet han med klubben på overgangsmarkedet.

Tilbake i 2009 satte Uram opp en liste med ti spillere som han hadde planer om å kjøpe økonomiske rettigheter til. Han diskuterte dette med et medlem av styret på en tur til treningsanlegget. Firmino var ikke på lista. Om det ikke hadde vært for rådet til Figueirenses representant, ville Uram aldri vurdert ham.

Det tok ikke lang tid før han var glad for at han fulgte rådet. Uram tjente et stort beløp da Firmino ble solgt til den tyske klubben Hoffenheim for rundt fire millioner euro.

Uram fikk kjennskap til Firmino på best mulig måte - direkte fra en i klubben som hadde sett ham på nært hold - og mye tidligere enn andre i Brasil. Det er nesten ni år siden nå, og det ville ikke vært en overdrivelse å si at de fleste brasilianere fortsatt ikke skjønner verdien av Liverpool-stjerna.

KOM FRA HOFFENHEIM: Roberto Firmino. Foto: AFP PHOTO / PATRIK STOLLARZ

DFL / NTB Scanpix
KOM FRA HOFFENHEIM: Roberto Firmino. Foto: AFP PHOTO / PATRIK STOLLARZ DFL / NTB Scanpix Vis mer

Bobby vs Jesus

I et nylig intervju med UOL Esporte, bekreftet landslagstrener Tite at Liverpool-spilleren vil være i bruttotroppen til VM (23 spillere). Likevel er det en stor gruppe mennesker i Firminos hjemland som ikke holder ham høyt og som heller vil at andre spillere skal ta plassen hans.

Til tross for suksessen i Premier League, med 13 mål og sju assist denne sesongen, blir ikke brasilianeren verdsatt i hjemlandet.

Når det gjelder debatten om hvem som bør starte i angrepet sammen med Neymar i Brasils åpningskamp mot Sveits 17. juni, er det kun Manchester Citys Gabriel Jesus som nevnes av fans og eksperter. Firmino er ikke i nærheten av å få like mye kjærlighet som Jesus.

Det som er verre for Firmino er at det ikke engang var en diskusjon før inntil noen måneder siden. Firmino har alltid kjempet for en reserveplass for Brasil i Russland, som en mulig erstatter i fraværet til Jesus.

Hans utrettelige arbeidsinnsats og intelligens på banen vil kanskje antyde at han fortjener minst å være backup, men han møter konkurranse fra kandidater som vil overraske mange utenfor Tites kontor i Rio de Janeiro.

Du har en spiller som Diego Souza, en 32-åring som har lagt bak seg to korte opphold i Europa og som har spilt på midtbanen hele karrieren. Og så har du Jô, som var en gedigen flopp i Manchester City og Everton som unggutt, og deretter Diego Tardelli, den tidligere Real Betis og PSV Eindhoven-spissen som leverte en god 2017-sesong i kinesisk fotball.

Om det høres ut som en vits, så må du tenke på dette: den nevnte trioen gjorde en karriere i Brasil. Firmino gjorde ikke det, han spilte kun profesjonelt i hjemlandet i litt mer enn ett år - i andredivisjon. Bortsett fra Figueirense-supportere, var det få som kjente til ham da han dro til Hoffenheim.

Enda færre hadde sett ham spille, og det var også tilfellet da han ble tatt ut på landslaget for første gang oktober 2014 av trener Dunga. Firmino ble umiddelbart stemplet som «den nye Afonso Alves» - den tidligere Middlesbrough-spissen som også fikk en karriere i utlandet og som ble kritisert da han ble tatt ut på landslaget av Dunga.

Firmino har levert varene i Liverpool siden, noe som har hjulpet ham til å komme unna den sammenlikningen, men publikum i hjemlandet er ikke overbevist om at han ikke vil lide samme skjebne som Alves, Sonny Anderson og Giovane Elber. Det er fortsatt mange skeptikere, og kanskje en liten dose ignoranse involvert, når det gjelder troen på hvor langt Firmino kan nå.

FLOPP I CITY: Brasilianske Jô. Foto: REUTERS/Paulo Whitaker/NTB Scanpix
FLOPP I CITY: Brasilianske Jô. Foto: REUTERS/Paulo Whitaker/NTB Scanpix Vis mer

Delte meninger

En av Brasils mest innflytelsesrike kommentatorer, Walter Casagrande, en tidligere Torino-, Ascoli- og Porto-spiss, innrømmer at Firminos manglende kontakt med brasilianske fans er et problem.

- Våre gutter bør ikke forlate landet for tidlig, for da vil de bli møtt med det samme som Firmino må takle når det kommer til landslaget, sier han,

- Han gjør det veldig bra for Liverpool, men han har ikke en lokal bakgrunn; noen som heier på ham, sier Casagrande.

Casagrande er en av dem som heller vil se Jô, toppscoreren i brasiliansk førstedivisjon med Corinthians (spiller nå i japanske Nagoya Grampus), som backup for Jesus.

- Jô er en bedre fotballspiller enn Firmino; han kan tilby laget mer enn Firmino gjør, hevder han.

En litt mer moderat stemme kommer fra Tosdao, den mest respekterte fotballkommentatoren i landet, og som blant annet var med på å vinne VM med Brasil i 1970.

- Dersom Coutinho får for mye skryt, så får Firmino mindre enn han fortjener i Brasil, skriver 71-åringen.

- Den store folkemengden som bare ser høydepunktvideoer fra Premier League spør etter Jô og Diego Souza. Ved siden av å være en fantastisk avslutter, gjør Firmino livet enklere for lagkameratene fordi han er i konstant bevegelse. Han er en av de spissene som ikke bare er en ren målscorer, mener Tosdao.

Tostao mener også at Firmino kan lede angrepsrekka til Brasil i VM.

- Dersom Firmino fortsetter å gjøre det bra og Gabriel Jesus ikke får nok spilletid til å skinne, så kan han miste plassen.

SPILTE PÅ 60- OG 70-TALLET: Tostao er i midten i den nederste raden. Foto: AP Photo/Staff/Strumpf/NTB Scanpix
SPILTE PÅ 60- OG 70-TALLET: Tostao er i midten i den nederste raden. Foto: AP Photo/Staff/Strumpf/NTB Scanpix Vis mer

Heftig debatt

Samtidig som turen til Moskva nærmer seg, har draktnummer 9 blitt temaet for en heftig debatt i Brasil, ikke minst etter at Tite i et intervju med avisa O Globo sa at det ikke er utenkelig å bruke et oppsett hvor begge spissene spiller samtidig. De kommende vennskapskampene mot Russland og Tyskland i mars vil vise om han er seriøs.

Det virker ikke sannsynlig at Tite vil erstatte Jesus med Firmino som foretrukket spiss, for treneren har alltid vært lojal overfor spillerne sine og vil nok ikke vrake en av sine mest betrodde spillere to kamper før VM.

Tite gamblet på at Jesus ville løse spisskrisen i Brasil, og det betalte seg da tenåringen scoret sju mål og samtidig hadde et godt samspill med superstjernen Neymar. Firmino leverte på sin side noen kamper som ikke akkurat styrket kandidaturet, og som fikk Tite til å se på andre alternativer - inkludert å gi Diego Souza en mulighet.

Det at han er sky foran kamera hjelper heller ikke Firmino. Til tross for et blendahvitt smil, mangler han karisma og misliker intervjuer. Han ble en gang spurt hvordan han så på brasiliansk fotball for tiden og svarte at han hadde TV hjemme. Alle på pressekonferansen lo.

Men snart er det kanskje Firmino som smiler når han oppfyller drømmen om å spille i VM. Akkurat nå betyr det ikke noe om han får starte eller ikke, men han vil få skeptiske ansikt rettet mot seg om og når han går ut på banen for Brasil i sommer.