Endelig hodet over vannet

Badende i sjøltillit pleier Ronaldo og de andre brasilianske superstjernene VM-formen foran kvartfinalen mot England i morgen. Etter fire år i skadehelvete er endelig «Fenomenet» tilbake i superslag.

27. mars i år spilte Ronaldo de første 45 minuttene i privatkampen Brasil vant 1- 0 over Jugoslavia. Da hadde han ikke vært på banen i den gule landslagstrøya siden 2- 2 kampen mot Nederland - i oktober 1999.

- En lykkelig dag for meg. Dette har jeg trent mye for. Jeg burde scoret noen mål, men jeg sparer dem til VM, sa 25-åringen etter kampen.

Hittil i VM har han scoret fem - og deler toppscorertittelen med Miroslav Klose. Foreløpig har Ronaldo sitt på det tørre etter at han før VM gikk ut og ba fansen satse penger på ham som VMs målkonge.

Mot stupet

Det er litt av et comeback verden er vitne til i Japan og Sør-Korea. Karrieren til spilleren som ble kåret til verdens beste i 1996 og 1997, har gått feil vei etter at han scoret 25 mål på 32 serie-A kamper i sin første sesong for Inter i 1997/-98. Riktignok scoret han fire mål på Brasils vei til VM-finalen i Frankrike, men etter den berømte kollapsen på finaledagen i Paris - angivelig på grunn av for mye PlayStation - gikk det mot stupet for mannen som faktisk har testresultater som viser at han løper raskere med ball enn uten. To kneoperasjoner ga Ronaldo bare 26 klubbkamper for de neste tre sesongene.

Tilsynelatende skadefri gjorde Ronaldo comeback for Inter i fjor. Men tre lårstrekker i rask rekkefølge gjorde det tidlig klart at sesongen bare ble et spørsmål om å rekke VM i Asia.

- Jeg håper at vi har «reddet» Ronaldo i tide, sa Pelé.

En omfattende redningsoperasjon ble iverksatt. «R9» skulle på banen i VM. Brasil klynget seg til sin falne stjerne etter den hanglende VM-kvaliken. Et team på åtte personer - blant annet en lege, fysioterapeut, kostholdsekspert og tannlege(!) - ble håndplukket i vinter. Innsatsen har betalt seg.

- Som en finale

- Ronaldo trengte å bli bygd opp på ny - særlig når det gjelder kosthold, sier Jose Luis Runco, en av legene på teamet, og røper at Ronaldo har redusert fettprosenten på kroppen fra 13,5 til 8,5.

Derfor har en topptrimmet Ronaldo briljert med fart, oversikt og den unike evnen til å komme seg fri innenfor 16-meteren uten å bli taklet. Dette blir utfordringen for Englands stopperpar Rio Ferdinand og Sol Campbell - lagdelen som har framstått som Englands beste til nå i VM.

- Å spille mot England blir som en finale. Vi må finne ut av styrkene deres, og kjempe til siste slutt. Det blir svært jevnt, sier Ronaldo.

Kvartfinale: Brasil- England i morgen 08.30

BADER MOT SUKSESS: Ronaldo viser fram bademoter i Kitasuma Bunka Center i japanske Kobe. Med fem scoringer til nå er Ronaldo totalt oppe i ni VM-scoringer totalt. Ballbegavelsen har sitt livs opptur etter fire år med skader.