Fester grepet

Lance Armstrong er tilbake i gult, men likte dårlig at ni år yngre Alejandro Valverde vant etappen. Nå hyller Lance spanjolen, og spår at han kan bli den neste sykkelkongen.

-  Alle har nå sett sykkelsportens framtid, sier Lance Armstrong.

-  Han er en meget klassisk og gjennomført ung rytter.

Den han siktet til, var spanske Alejandro Valverde (25). De argeste og mest rutinerte konkurrentene ble statister da Lance Armstrong klatret betydelig nærmere sin sjuende strake Tour de France-triumf. Men Valverde hang på. Ikke bare det: Han hadde mest krefter igjen før målpasseringa på denne svært tøffe fjelldagen, og sørget dermed for at Lance fortsatt må vente før han kan feire årets første individuelle etappeseier.

Frustrende

Den som trodde Tour-kongen lot Valverde vinne i Courchevel bare for å være hyggelig, tar nemlig feil:

-  Jeg har ikke vunnet en eneste etappe her i år, og heller ingen dagsritt tidligere i sesongen. Det er frustrerende med alle disse andreplassene, sier Armstrong.

-  Men om jeg slutter min karriere med å vinne årets Tour, så lever jeg fint med det - selv om det ikke skulle bli noen etappeseirer.

Discovery knuste alle

 KONGE OG PRINS:  Alejandro Valverde (t.h.) ble for spurtsterk for Lance Armstrong. Spanjolen kan godt være mannen som tar over som Tour-konge når Armstrong om halvannen uke gir seg. Foto: Javier Soriano/AFP/Scanpix
KONGE OG PRINS: Alejandro Valverde (t.h.) ble for spurtsterk for Lance Armstrong. Spanjolen kan godt være mannen som tar over som Tour-konge når Armstrong om halvannen uke gir seg. Foto: Javier Soriano/AFP/Scanpix Vis mer

Det har vært satt store spørsmålstegn ved hans lagkamerater i Discovery hittil. Men i går viste de fram tog-egenskapene som har hjulpet Armstrong de foregående seks årene. Ingen lag jobbet like målbevisst for å hente inn utbryteren Jörg Jaksche, og Lance og hjelperne lyktes ei drøy mil før mål.

-  Laget er uhyre sterkt, med stor stolthet i det de gjør. Nå får vi bare holde det gående, sier Armstrong, som i går kunne se flere av de største sammenlagtutfordrerne tape skjebnesvangre minutter:

Ivan Basso er nå 2.40 bak, Jan Ullrich 4.02, Andreas Klöden 4.16 og Alexandre Vinokourov 6.32.

-  Jeg er den siste til å si at løpet er kjørt for dem, sier Armstrong.

Overraskelsesmennene

Nærmest Armstrong sammenlagt - 38 sekunder bak - er klatretrøyemannen Mickael Rasmussen. Dansken holdt i går følge med Lance og Valverde til 450 meter gjensto.

-  Dette går over all forventning, sier Rasmussen, som meget vel kan holde andreplassen.

Valverde var strålende fornøyd med etappeseieren, som også sikret ham ungdomstrøya:

-  Å vinne en etappe var mitt store mål, sier han og smiler bredt i Alpene.

Lance Armstrong hadde regnet med akkurat denne typen overraskelser.

-  Jeg sa det før etappen. Og det ble overraskelser - noen presterte dårlig, andre utrolig sterkt. Dette betyr at vi får se nye fjes og profiler, og det kan være vanskelig for oss.