Folkekongen av rally

Petter Solberg nektet først å tro det. Men Dagbladets lesere har talt; Folkets Idrettspris for 2002 går til rallysirkusets nye gullgutt.

Det var aldri noen som helst tvil om at bronsestatuetten i år skulle havne på peishylla til en fartsgal 28-åring fra Spydeberg i Østfold. Og dermed danket han ut en firedobbel OL-vinner og en fotballtrener som ble en legende allerede før han ga seg. Ole Einar Bjørndalen og Nils Arne Eggen hadde ikke nubbesjans mot Spydeberg-ekspressen i avstemningen.

- Nei, er det sant sier mr. Rally måpende.

Vi sitter på Kafé Eno på Vålerenga, ei sjarmerende lita kneipe kjent for sine overveldende cowboylunsjer og hyggelige service. Samtlige er på fornavn med Petter. Kanskje ikke så rart, siden han har hengt der siden han var seks år - i en alder da han fremdeles var usikker på hvilken pedal som var gass og hvilken som bremset. Det har verdens nest beste rallyfører god greie på i dag.

- Ufattelig

- Det var pappa som begynte å ta meg med hit. Her pratet vi bil sammen med andre rallyinteresserte. Det var stor stas. Og her er jeg stort sett hver torsdag for å snakke med gutta over en ordentlig lunsj, smiler Petter.

Han tror fremdeles ikke at Folkets Idrettspris for 2002 er hans, men når vi gjentar det for tredje gang, begynner det å demre. Og han går direkte fra fornektelsesfasen til overraskelsesfasen.

- Dette hadde jeg ærlig talt ikke trodd. Det er jo så mange som er så mye bedre enn meg. At jeg skulle slå Ole Einar Bjørndalen er jo bare helt ufattelig. Det er en mye større prestasjon han står bak, sier Petter Solberg.

Og så kommer endelig tannkremsmilet.

- Men det som er morsomt med denne prisen, er at det er folket som bestemmer hvem som skal ha den. Det betyr enormt mye.

Drøm i oppfyllelse

17. november raste han rett inn i stjernehimmelen i rallysirkuset. Han vant sesongens siste VM-løp så overlegent at han endte som nummer to sammenlagt. Bare Marcus Grönholm fra Finland var bedre. Drømmen hadde gått i oppfyllelse for lysluggen, som har levd for motorsporten i over 20 år. Noen dager etterpå inviterte han like godt hele bygda hjem til seg for å feire bragden. Over 1000 mennesker kom for å hylle Petter den store.

Siden da har han bare vært hjemme hos samboer Pernilla og sønnen Oliver (1) i fire dager. Rallystjernen har vært på reise i seks land for å delta i motorshow, prate med ledelsen i Subaru og ikke minst for å teste sin nye bil.

- Og bilen går bra?

- Jo da. Jeg ba om en bedre bil, og det har jeg fått. Jeg er veldig fornøyd, men tenker hele tida på hva konkurrentene kommer til å stille opp med i Monte Carlo i januar, sier Subaru-føreren, som drømte om å bli mekaniker da han var 17 og kjørte sitt første rallyløp på 18-årsdagen.

Da var det altså gjort.

40 timer i bil

Han møter Dagbladet bare ti timer etter hjemkomst fra franske Nice. Der han har testet den nye doningen, og over tre dager i forrige uke tilbrakte han nærmere 40 timer i førersetet.

- Det har bokstavelig talt vært et råkjør siden jeg tok VM-sølvet, men selvfølgelig også morsomt. Det har tappet meg for enormt med energi, og jeg merker at jeg ikke rekker over alt, sier Petter og virker tydelig sliten.

Det er ikke ofte han sier nei til intervjuer, men det har han begynt å gjøre nå. Det er likevel ingen fare for at Smile-Petter skal bli Sure-Petter.

- Jeg forandrer meg ikke. Mitt forhold til mediene er kjempebra, men jeg må begynne å bli mer selektiv i forhold til hva jeg stiller opp på. Ellers blir jeg spist opp. Jeg trenger mer tid sammen med familien. Jeg har tross alt en sønn jeg gjerne vil følge i oppveksten, sier han.

- Skulle du gjerne skrudd tida tilbake til roligere tilstander?

- Nei og nei. Dette er jo en del av gamet. Det er utrolig moro, selv om det er veldig slitsomt. Jeg har jo drømt om dette siden jeg var tenåring.

Stolt storebror

Interessen for lysluggen fra indre Østfold har eksplodert siden gjennombruddet i britiske Cardiff. Det kan også manager Jim Carlsen skrive under på.

- Jeg klarer nesten ikke å rekke over alle henvendelsene. I november hadde Petters nettside 526000 treff. Da han gjennomførte et kort bilshow i Japan, dukket 5000 mennesker opp. Og alle ville håndhilse på Petter. Han er nok enda mer populær internasjonalt enn her hjemme. Det er ikke så rart. Rally er fremdeles ganske ukjent for de fleste nordmenn, sier Carlsen.

Han er dessuten manager for Petters bror Henning, som også snuser på VM-sirkuset. Akkurat nå er Henning Solberg bare veldig, veldig stolt av lillebroren sin.

- Vi er jo innerst inne konkurrenter, men jeg slutter aldri å glede meg over Petter. Dette har han virkelig fortjent. Jeg tror ikke folk vet hvor mye arbeid som ligger bak hvert løp, sier Henning.

På peishylla

- Folkets Idrettspris skal stå på peisen, sier Smile-Petter, som også gir forloveden Pernilla Walfridsson en bit av den flotte bronsefiguren.

- Det kreves en tålmodig samboer når man driver med dette. Og det er Pernilla. Hun er forståelsesfull og gir meg aldri dårlig samvittighet hvis jeg har vært lenge borte i en periode, sier Solberg.

Pernilla Walfridsson tar gjerne en bit av statuetten fra Nico Widerberg.

- Ja, det synes jeg at jeg fortjener, ler hun.

- Jeg har kjørt rally selv og vet hvor krevende det er. Men jeg må innrømme at det har vært en tøff, men også morsom høst. Det er blitt lite tid til hverandre, men det skal vi rette på i jula. Jeg gleder meg voldsomt, sier Pernilla.

Kjøkkenkløne

I dag setter hun, Petter og lille Oliver (1) seg i bilen for å kjøre til Torsby i Sverige for å feire jula sammen med Pernillas foreldre. Der skal Petter ikke tenke på matchvekt, og bare dytte i seg det han orker av juleskinke og annet julesnop.

- Skinka er god i Sverige, men ellers er det ikke så mye spisende. Må nok ta med meg litt rakefisk hjemmefra, men da må jeg også finne noen som kan tilberede den, sier Petter.

- Du selv, kanskje?

- Tror ikke det, nei. Har veldig lyst til å fungere på kjøkkenet, men får det ikke helt til. Jeg brukte over to timer på å lage en kyllingsalat. Det skulle vel fortelle det meste.

Rallysporten har gjort ham til mangemillionær, men Petter er ikke lykkeligere i dag enn for fire år siden, da han hadde rundt 150000 i årslønn.

- Penger betyr ikke automatisk lykke. Men ting blir kanskje litt enklere. I to år har jeg hatt lyst på ei ganske dyr klokke, men har aldri hatt «guts» til å kjøpe den. Nå tror jeg tida er inne for klokkekjøp - med god samvittighet.

NEKTET Å TRO DET: Petter Solberg nektet først å tro at han hadde fått Folkets Idrettspris for 2002.
TUT OG KJØR: Petter Solberg deltok i mange olabilløp i barndommen. Om han vant, er han ikke så sikker på.