Fotballens «Joe Cool»

Ravens-quarterback Joe Flacco er ikke som andre superstjerner.

||| (Dagbladet.no): Pittsburgh Steelers - Baltimore Ravens mandag 19. januar kl. 00.30.

«I firmly believe that any man's finest hour, the greatest fulfillment of all that he holds dear, is that moment when he has worked his heart out in a good cause and lies exhausted on the field of battle - victorious.»

Få visste mer om hva det ville si å nå toppen av amerikansk fotball enn Vince Lombardi - Green Bay Packers legendariske hovedtrener, som også har gitt navn til trofeet som er synonymt med det forjettede fotballand - trofeet som tildeles vinneren av Super Bowl.

Den største tv-idretten i USA gjennomsyres av en type krigslignende retorikk og en presentasjon som står i stil. Med norske øyne vil man kanskje oppfatte det som både svulstig og malpassert. Men man trenger ikke nødvendigvis å ha den samme tilnærmingen til spillet som legendariske Lombardi for å lykkes, noe Baltimore Ravens førsteårs quarterback Joe Flacco er på god vei til å gjøre.

Allerede historisk

24-åringen (fylte år på fredag) fra Audabon, New Jersey har kanskje ikke talentet til Indianapolis Colts-stjernen Peyton Manning og langt mindre superstjerneauraen som omgir New England Patriots seiersmaskin av en quarterback, Tom Brady.

2971 «passing yards» holdt til en 20. plass på statistikkene fra grunnspillet, og 14 «touchdownpasninger» på 16 kamper virker lite  sammenlignet  med førsteårsrekorden Peyton Manning satte i 1998 med 26. Enda lengre er det opp til Tom Bradys NFL-rekord på 50.

Han var ikke en gang den debutant-quarterbacken som markerte seg mest i grunnspillet. Atlanta Falcons Matt Ryan stakk nemlig av med prisen som «offensive rookie of the year».

Likevel har «Joe Cool», kallenavnet han har fått for sin stoiske ro i stressende omgivelser, oppnådd noe verken Ryan, Manning, Brady eller noen annen førsteårs quarterback i sin tid klarte - å vinne to strake sluttspillkamper i sin første sesong, atpåtil på bortebane.
     

- Bare fotball
Konfrontert med hva hemmeligheten bak den tidlige suksessen er, bare himler Flacco med øynene.

- Det er bare fotball, sier 24-åringen.

Det spørs om det er en påstand som kjøpes blant majoriteten av de 65 000 fanatiske sjelene innenfor portene på Heinz Field i Pittsburgh natt til mandag norsk tid.

Ved Ohio-elvens bredder vil nemlig Flacco stå over for sin tøffeste utfordring så langt. På spill står en billett til Super Bowl 43 i Tampa 1. februar - et evenement Pittburgh Steelers og deres elleville, tørkleveivende («terrible towels») supporterskare vil ta del i like mye som Baltimore Ravens og deres trofaste tilhengere.

- Aldri nervøs
Flacco lar seg imidlertid ikke affisere på forhånd av alvoret han står overfor. Steelers og Ravens er i samme gruppe i grunnspillet, har møtt hverandre to ganger allerede denne sesongen, og med bare 400 kilometer mellom lagene blir det som et lokalderby å regne i amerikansk målestokk.  

- Det kommer til å bli kjempeartig å gå ut på banen for å møte dem for tredje gang denne sesongen. Hvor mye morsommere kan det bli? Du er i AFC Championship-finalen. Ja, de har et godt forsvar, men vi har møtt gode forsvar hele sesongen, og dette blir bare en ny utfordring for oss, påpeker han, selv om Steelers har trukket det lengste strået i de to grunnspillskampene.

Flacco lever etter en livsfilosofi som sier at du blir ikke nervøs om du er godt forberedt, noe konkurrenten Todd Bouman, som er tredjevalget i Baltimore Ravens og har ti sesongers fartstid som quarterback i NFL, har bitt seg merke i.

- Han er den kløktigste unge quarterbacken jeg noensinne har spilt med. Som quarterback blir man fylt med en rolig følelse når man vet akkurat hva man skal gjøre allerede før ballen blir satt i spill, sier Bouman.

Men for å få den følelsen, jobber Flacco hardere og mer systematisk enn de fleste for å nå de målene han setter seg. På den ene dagen med treningsfri spillerne har i uken under sesongen, tilbringer Flacco fire, fem timer med videoanalyse av den neste motstanderen og Cam Cameron, som har ansvaret for det offensive spillet til Baltimore Ravens, spøker med at det har blitt en utfordring å finne nye filmklipp til den hardtarbeidende quarterbacken.

Trang start
Han var naturlig nok ikke like komfortabel med rollen da ha posisjonerte seg i oppstillingen for første gang i kamp for Audobon High School hjemme i New Jersey.

Den første pasningen endte med et håpløst feilplassert kast langt over sidelinja, mens de to neste trekkene endte med at han ble nådeløst taklet før han i det hele tatt hadde rukket å bli kvitt ballen.

Men etter det har pilen bare pekt én vei - oppover, selv om det har vært en lang vei fra High School, via University of Delaware Fightin' Blue Hens og til Baltimore Ravens.

- Siden da har han aldri følt seg ukomfortabel igjen. Ha innså raskt at man trenger å overvinne omgivelsene og få følelsene under kontroll, sier faren Steve.

Ved siden av å ha et iskaldt hode, har han også hatt den nødvendige flaksen og timingen man er nødt til å ha etter en relativt anonym college-tilværelse i Delaware.

- Hvem er Joe
Han posisjonerte seg som en av dem fem mest ettertraktede unge quarterbackene foran NFL-draften, hvor de 32 lagene velger og vraker blant de mest talentfulle avgangselevene fra amerikanske universiteter.

Han var solid i Senior Bowl, som er en årlig oppvisningskamp med avgangselever og viste seg også fram med positivt fortegn i NFL Combine, hvor de unge og håpefulle testes både fysisk og mentalt for å se hvor godt rustet de er for en karriere i den gjeveste ligaen.

Likevel var det mange som stilte seg spørsmålet «Hvem er Joe?» da Baltimores general manager Ozzie Newsome plukket Flacco som førstevalg i draften.

Han var heller ikke tiltenkt noen rolle i startoppstillingen, men etter en skulderskade på Kyle Boller og en mandelinfeksjon som spredte seg til lungene for Troy Smith, rykket Flacco plutselig først i køen bare to uker før grunnspillet startet.

- Kjedelig liv
Derfra og fram til nå har han bare vokst med oppgaven akkkurat som rollefiguren Willie Beamen i Oliver Stones pompøse fotballepos «Any Given Sunday». Men der økende suksess førte til et økende antall fristelser for Beamen i Jamie Foxx sin skikkelse, må du ikke tro at suksessen har gått til hodet på «Joe Cool».

- Livet hans er så kjedelig at det er vanskelig å tro, sier faren Steve.

Den største utskeielsen han har tillatt seg etter at han skrev under på en femårsavtale verdt over 200 millioner kroner, er en ny gressklipper til moren, kjører fortsatt en sponsorbil fra den lokale bilforhandleren og bor i en nøktern leilighet med lillebroren, hvor han vanligvis sovner på sofaen foran tv-apparatet etter dagens gjøremål på treningsfeltet.

- Han er førstevalg som quarterback på et NFL-lag, men er fortsatt den samme personen som han alltid har vært. Det er det som skiller ham fra andre; han er i en glamorøs posisjon, men han lar det aldri gå til hodet på seg, sier Rob Agnone, en av Flaccos venner og tidligere lagkamerater fra universitetstiden.

Kilder: NFL.com, baltimoreravens.com, joeflaccofootball.com, Baltimore Sun, New York Times, Washington Post, USA Today, Wikipedia.