Fra gullgutt til ullgutt

Ulvangs ulleventyr startet like etter Lillehammer-OL med en spøk og et par raggsokker. I dag er Ulvang-produktene millionbutikk. - Vi har har vært flinke, og har hatt en del flaks, sier Ulvang om sin forretningssuksess.

Like etter OL i 1994 skrev den håpefulle gründeren Jon Inge Gullikstad brev til Vegard Ulvang. Han ba skihelten låne navnet sitt som merkevare til en ullsokk, og anslo i all beskjedenhet at det ville være mulig å selge minst 10000 par sokker i løpet av året.

Ulvang ble gjennom karrieren mobbet av Bjørn Dæhlie, fordi han alltid hadde ullsokker på seg mens han sov. Derfor ble det spøkt med at egne Ulvang-sokker var en briljant idé da konseptet dukket opp.

- Jeg kastet ham (Gullikstad) på dør minst fem ganger, men han ga seg aldri. Jeg måtte til slutt gi konseptet en sjanse, ler Ulvang.

Jordnære Ulvang

Ullsokkene, eller «læstan», som det heter i Finnmark, ble raskt en suksess da de ble lansert i 1995. Først da kolleksjonen ble utvidet med undertøysprodukter i 1996, gikk Ulvang inn på eiersiden i firmaet, og i dag eier han 50 prosent av aksjene i Elitesport AS.

- Uten Vegard hadde dette aldri gått bra. Hans navn har gitt oss innpass i det norske markedet, sier daglig leder Jon Inge Gullikstad.

Han trekker fram at Ulvang står for jordnære verdier, og at han blir oppfattet som en naturvennlig person.

- Hans image passer perfekt for den naturprofilen vi har på produktene våre. Produktene er av ren ull, rene naturprodukter. Dessuten klinger ull og Ulvang-navnet godt sammen.

Forretningsfilosofien var en forutsetning for at Ulvang ble med på konseptet. Til og med fargene på produktene er tilpasset Ulvangs nøkterne stil og smak.

Investerer ryktet

- Jeg har investert hele mitt gode navn og rykte i dette. Det betyr at jeg må stå inne for at produktene holder god kvalitet, at jeg kan bruke dem sjøl, sier Ulvang.

- Har du vraket noen produkter?

- Å ja, mange. Jeg tester kontinuerlig forskjellige klær når jeg er på tur. Det er viktig for meg å vite at folk kjøper et godt produkt.

- Har idrettsutøvere et spesielt ansvar for å være bevisst på kvalitet når de skal drive butikk?

- Ja, så lenge du er idrettsutøver, lever du av å bli oppfattet som en hyggelig person. Det må være positive verdier med navnet ditt. Jeg selger meg sjøl og det jeg står for.

- Kjenner du deg igjen i det bildet mediene tegner av deg?

- Det blir aldri helt riktig, og jeg har alltid vært veldig restriktiv på privatlivet mitt. På den måten kan man påvirke det litt sjøl. Hvis du ser hvordan vi markedsfører ullproduktene, så er det ikke skiløperen Ulvang, men friluftsmannen vi legger vekt på. Det er en helt bevisst strategi, sier Ulvang.

Dobbelt l

Koblingen mellom Ulvang og ull har nærmest blitt overnaturlig for noen.

- Jeg ser at stadig flere skriver Ulvang med to l-er. Det viser at vi har truffet med konseptet, ler Gullikstad.

I dag er åtte personer sysselsatt i Ulvangs lille ullkonsern.

- Det vil være en floskel å si at jeg er stolt over å ha skapt nye arbeidsplasser, sier Ulvang.

Foreløpig har han ikke tatt ut en eneste krone fra selskapet. Overskuddet blir pløyd tilbake i bedriften. Han mottar heller ikke lønn, eller styrehonorar for den jobben han gjør.

- Pengene tjener jeg stort sett på jobben min i TV2, og på kurs og foredragsvirksomhet. Jeg jobber ikke i klesfirmaet til daglig.

Med en formue på drøye ni millioner kroner hadde ikke Ulvang trengt å jobbe med noe som helst.

- Er pengene viktige for deg?

- Det er veldig lett å si at penger ikke betyr noe når du har nok av dem, men det er klart at pengene gir meg stor frihet.

<B>TESTER SELV: OL-vinneren tester selv ut ull-plaggene. - Mange vrakes underveis, sier Vegard Ulvang.