FESTSTUND:  Tine-stafetten samlet mer enn 100 000 løpere i går. Pluss Marit Bjørgen som skinte på den lokale Oslo-festen på Bislett. FOTO: Bjørn Langsem/Dagbladet.
FESTSTUND: Tine-stafetten samlet mer enn 100 000 løpere i går. Pluss Marit Bjørgen som skinte på den lokale Oslo-festen på Bislett. FOTO: Bjørn Langsem/Dagbladet.Vis mer

Friidretten øker mest

Knallsterke barne -og ungdomstall gjør at sporten nå kan feste uten alltid populære Marit Bjørgen.

NÅR langrennsdronninga Marit Bjørgen blir hentet inn som den store stjernen under Tine-stafetten på norsk friidretts flotteste festdag, kan det hinte om at det står litt dårlig til med vertskapet. Det er ikke sant.

Riktignok har friidretten ikke noe samlende forbilde som Marit, men det gjelder også alle andre norske idrettsgrener bortsett fra langrenn. Det som teller for denne klassiske idrettsgrenen, er at den historisk sett står sterkere her i landet enn på flere tiår:

•• Nå begynner unger med friidrett fordi det er populært i gjengen.

Det merkes både på rekrutteringen og resultatene.

INGEN av de store idrettene har vokst raskere blant barn og unge de siste tolv årene. I denne perioden har friidretten økt med 65 prosent blant jenter ni til nitten år og 56 prosent blant gutter i samme aldersgruppe.

 VINNERGESTEN:  Karsten Warholm er bare en av flere unge utøvere som fronter den tydelige framgangen i norsk friidrett. FOTO: Vidar Ruud / NTB scanpix.
VINNERGESTEN: Karsten Warholm er bare en av flere unge utøvere som fronter den tydelige framgangen i norsk friidrett. FOTO: Vidar Ruud / NTB scanpix. Vis mer

Den framgangen gjør sporten til den sjette største blant jentene (bak fotball, håndball, ski, gymnastikk og ridning) og den fjerde største blant gutta. Her er bare fotball, ski og håndball mer populært.

DENNE utviklingen sammenfaller med Andreas Thorkildsens gullalder fra OL-gullet i Aten 2004 og en serie glitrende resultater gjennom sju, åtte sesonger. Om det ikke ble hundrevis av nye spydkastere underveis i gullalderen, ga populariteten en glans fra superstjernen over hele idretten.

Likevel er friidrettens brede framgang mer knyttet til grasrotjobbing Norge rundt. I så måte passet det bra at Andreas i går var med på gjennomføringen av Tine-stafetten på Bislett.

FOR med rekordstore 104 000 deltakere og flere tusen på ventelister for å være med, viser denne stafetten hvordan friidretten har klart å holde på plassen sentralt i skolen. Sammen med et par andre slike skolerelaterte breddetiltak, flere nye haller og systematisk lokal jobbing fra over 800 klubber, har det gitt en stødig, stille framgang gjennom en tid der de store overskriftene helst har dreid seg om denne idrettens globale dopingproblem.

Hva den imponerende veksten til slutt gir i voksne resultater gjenstår å se. EM sist høst ble en skuffelse for en usedvanlig stor tropp, men kritikken som fulgte reflekterte ikke det underliggende nivået:

SJELDEN SUKSESS:  Norsk friidrett har ingen historie for gode stavhopppere. Med vinterens pers på 5.45 er unge Eirik Dolve i posisjon til å endre på det. FOTO: EPA/Valdrin hemaj.
SJELDEN SUKSESS: Norsk friidrett har ingen historie for gode stavhopppere. Med vinterens pers på 5.45 er unge Eirik Dolve i posisjon til å endre på det. FOTO: EPA/Valdrin hemaj. Vis mer

••  Egentlig har norsk friidrett jobbet seg fram til det som kan bli starten på en ny sterk sportslig epoke.

De siste sesongene har friidrettsmiljøet utviklet seg i skyggen av Henrik Ingebrigtsens flotte solo-oppvisninger. Han og de andre Ingebrigtsen-brødrene er knapt noe resultat av den felles nasjonale satsingen, men den fungerer likevel. Gjennom noen år har Norge tatt flere medaljer i junior-VM og brukt den helhetlige framgangen til å kvalifisere seg for sommerens Superliga med de 12 beste nasjonene i Europa.

Hadde den norske friidretten virkelig vært i resultatmessig krise, ville vi neppe rykket opp til Superligaen i fjor.

SAMTIDIG kan ingen gi garantier for at svært lovende utøvere som Karsten Warholm (ti-kamp og 400 meter), Eirik Dolve (stav) og Nadia Akpan Assa (lengde) de neste sesongene når helt opp i verdenseliten. I mange øvelser er det i seg selv ikke problemfritt. Den som vil vinne i friidrett må fortsatt være tydelig i måten å vinne på.

Men gleden over å drive denne idretten har uansett nådd unge nordmenn.

LOVENDE LANGT :  Nadia Assa tok sølv i junior-VM i fjor sommer. Hun er en av en sterk ny generasjon. FOTO: EPA/Valdrin Hemaj.
LOVENDE LANGT : Nadia Assa tok sølv i junior-VM i fjor sommer. Hun er en av en sterk ny generasjon. FOTO: EPA/Valdrin Hemaj. Vis mer