Fryktet debutant

Motstanderne gruer seg til å møte ham og lagkameratene skjelver når de spiller med ham. Mario Lemieux er den største av OLs mange ishockeystjerner.

Mario Lemieux (36) yter så stor respekt i Canada at de yngste spillerne skjelver når de spiller med ham.

- De er bare mennesker De blir nervøse av å spille med Mario, en spiller de alltid har sett opp til og har stor respekt for, sier manager Wayne Gretzky.

Det er ikke bare problemfritt å ha en av tidenes største ishockeyprofiler på laget. Ingen vet det bedre enn Canadas manager Wayne Gretzky, som allerede i mars i fjor valgte sin tidligere rival Mario Lemieux som kaptein til OL.

- Vi er veldig bevisst på at noen av spillerne kan bli nervøse av å spille med Mario. De yngste guttene, uansett hvor gode de er, er bare mennesker. De blir nervøse av å spille med Mario, en spiller de alltid har hatt som forbilde og som de har den største respekt for, sier Gretzky og prater blant annet om NHLs toppscorer Jarome Iginla.

I dag begynner Canadas stjernelag jakten på landes første OL-gull i ishockey siden Oslo i 1952. I den første kampen er Sverige motstander i E Center.

Vant over kreften

36 år gammel, sytten år etter at han debuterte i NHL som 18-åring, 14 år etter at scoret det avgjørende målet i finalen i Canada Cup (1987) og sju år etter at han vant mot kreften, er Mario Lemieux klar for sitt første OL.

- Det vil bli en stor prestasjon bare å være med på Team Canada og ha en sjanse til å vinne en gullmedalje som 36-åring. Det vil være på samme nivå som mine to seire i Stanley Cup, sier Mr. Penguins, Mario Lemieux.

- Mario er den fødte leder, en spiller hele laget vil la seg lede av. Canada lever og dør for ishockey. Det er gull eller ingenting, det er det folk vil ha og forventer. Det er stort å måtte spille under et slikt press. Jeg tror ikke det er noen som er bedre til å takle det enn Mario, sier Gretzky.

Hofteskade

Årets sesong har blitt ødelagt av en hofteoperasjon, som har holdt Mario utenfor isen i 24 kamper. Men i sin tredje kamp etter skadeavbrekket løsnet det for Mario med et mål og tre assist mot Calgary, og Mr. Penguins lover å være i toppform i februar.

- Målet mitt denne sesongen har vært å være i topp form til OL, og å hjelpe Canada til gull. Det blir uhyre spennende å være en del av det laget. Hele Canada ser fram til de olympiske leker, og det burde de. Jeg tror vi har en god sjanse til å vinne, sier han.

I Pittsburg Penguins er ikke alle like glade for Marios sterke ønske om å delta i OL. De mener i stedet at legenden skal bruke friukene i NHL til å hvile. Men som spillende eier i klubben, har han sjøl det avgjørende ordet i den debatten.

Super-Marios fantastiske karriere fikk en drømmestart da han som 18-åring scoret på sitt første slag på pucken for Pittsburg Penguins i 1984. 12 sesonger, 613 mål og 881 assist senere la nummer 66 opp i 1997, etter langvarige ryggproblemer.

Mario hadde også to ganger tidligere lagt opp, på grunn av ryggproblemer og etter Hodgkins sykdom. Begge ganger kom han tilbake som en av NHLs beste spillere. Samme dag som han avsluttet strålebehandlingen på sjukehus på grunn av Hodgkinson, scoret han og hadde tre assist for Penguins. Til tross for at han gikk glipp av 60 kamper i 92-93 sesongen, endte han som toppscorer i NHL.

Tre comeback

Da Super-Mario la opp i 1997, trodde hockeyverdenen de hadde sett det siste av ham, og han ble innlemmet i NHLs Hall of Fame uten å måtte vente de obligatoriske tre årene etter at han la opp. Men da Penguins var truet av konkurs steppet kanadieren inn som redningsmann og ble den første tidligere spiller som kjøpte en klubb i USAs fire store proffidretter. Han ble eier, styreformann og president i klubben i 1999, og i løpet av et år var en gjelden på 120 millioner kroner snudd til overskudd.

Men Mario nøyde seg ikke med å eie klubben. 27. desember 2000 gjorde han comeback for tredje gang.

Den fredede drakta med nummer 66, ble heist ned fra taket i Civic Arena i Pittsburgh og etter tre og et halvt år borte fra isen noterte Lemieux seg for sin første assist etter 33 sekunder og ytterligere en assist og et mål i comeback-kampen.

- Hvis jeg ikke ønsket de fysiske utfordringene, ville jeg fortsatt sittet i eierloungen og sippet vin, understreket Mario.

<B>ALL-STAR:</B> Mario Lemieux var selfølgelig på All Star-laget i februar. Her viser han fram triks mot tsjekkiske Dominik Hasek.
OL-KLAR:</B> I en alder av 36 år er Mario Lemieux OL-debutant.