- Gerrard spurtet fra både meg og Owen

Heggem oppdaget raskt Liverpool-kapteinens unike talent.

• Dagbladet.no følger Liverpool - Chelsea direkte kl. 20.45!

(Dagbladet.no): 29. november, 1998: Vegard Heggem ser at det står «14» på lystavla som holdes opp på sidelinja. Nordmannen skal byttes ut med en debutant, en lokal unggutt med draktnummer 28 - Steven Gerrard.

Den gangen var Gerrard en beskjeden 17-åring med lovende framtidsutsikter.

I dag er han for lengst bærebjelken og den ubestridte lederen på Liverpool, og enkeltspilleren Chelsea frykter mest i kveld ved siden av Fernando Torres.

- Gerrard er en nøkkelspiller for oss. Og når han scorer vinnermålet i semifinalen kanskje Chelsea vil se enda tydeligere hvor viktig han er, sier Benitez.

Vegard Heggem ser gjerne at Gerrard blir tungen på vektskåla for klubben han spilte for fra 1998 til 2003.

- Han har jo fått litt kritikk for å ha vært litt usynlig i enkelte storkamper, men i kvartfinalen mot Arsenal på Emirates sto han fram og var arkitekten bak målet. Jeg har alltid troa på Gerrard, han er en fantastisk spiller. Jeg blir ikke overrasket om han preger kampen i kveld, sier Heggem til Dagbladet.no.

Skilte seg ut

MR. LIVERPOOL: Vegard Heggem tror Steven Gerrard fort kan bli tungen på vektskåla for Liverpool mot Chelsea i kveld, selv om Liverpool-kapteinen er blitt kritisert for å forsvinne litt i de virkelig store kampene. Foto: EPA
MR. LIVERPOOL: Vegard Heggem tror Steven Gerrard fort kan bli tungen på vektskåla for Liverpool mot Chelsea i kveld, selv om Liverpool-kapteinen er blitt kritisert for å forsvinne litt i de virkelig store kampene. Foto: EPA Vis mer

Trønderen var på toppen av sin karriere da Gerrard slo gjennom på førstelaget. Og selv om han ikke husker så mye fra Gerrards debut mot Blackburn, husker han godt seriekampen borte mot Tottenham kort tid etter.

Artikkelen fortsetter under annonsen

- Det var den første kampen han spilte fra start, han spilte foran meg på midtbanen. Det imponerte oss stort å se en unggutt ta sånn tak i en kamp på White Hart Lane. Han var ikke så dominerende med tanke på å kommandere og dirigere, men gjennom ferdigheter og innsats. Det tok ikke lang tid fra han kom til Melwood til han begynte å spille kamper. Vi ble fort kjent med ham, sier Heggem.

- Trodde du da han ville bli en så viktig spiller for Liverpool som han er blitt?

- Du veit jo aldri helt med talentfulle unggutter, men Gerrard hadde en del ferdigheter som skilte seg ut. Han var lynhurtig, robust fysisk og hadde gode pasnings- og skuddferdigheter. Det handlet vel mye om hvor god psyke og vilje han hadde til å bli virkelig god.

Hurtigst i klubben

Heggem trekker fram en episode der Liverpool-spillerne ble testet på hurtighet. Dette var i perioden da Michael Owen parkerte alle forsvarsspillere på sin vei, og noen måneder før det fantastiske raidet mot Argentina.

Men både Owen og Heggem - som også var en meget rask spiller - hadde lite å stille opp med mot Gerrard.

- Hurtighetstesten var vel på 15-20 meter, og den ble gjort med lasermåling. Jeg var ikke overrasket over å bli slått av Michael Owen, men Gerrard slo både meg og Owen i den testen. Han var den hurtigste spilleren vi hadde, sier Heggem, som selv ble nummer tre.

- Gerrard spurtet fra både meg og Owen

Fortsatt har Gerrard et driv de fleste spillere kan misunne ham, og Liverpool-kapteinens kraftfulle spillestil gjør ham til en av verdens mest anerkjente og respekterte midtbanespillere.

Men på hvilket område har Gerrard tatt størst steg siden han slo gjennom på slutten av 90-tallet?

- Han er blitt en lederfigur på banen i enda større grad, han tar ansvar og driver medspillerne framover. Det er åpenbart at han tar treningsarbeidet veldig seriøst, for han har en utrolig fysikk og et godt steg. I tillegg har han jo denne vinnerviljen og ærgjerrigheten, han vil ikke tape en eneste duell, sier Heggem.

Var på plass i fjor

I fjor satt han ringside på Anfield da Liverpool slo ut Chelsea på straffer. Han hadde tilbud om å dra over i kveld også, men hadde ikke anledning.

Heggem tror uansett Chelsea-spillerne har stor respekt for Anfield - større enn de liker å innrømme.

- Det ville nok vært en fordel å avsluttet på hjemmebane, som Liverpool dro fordel av sist gang. Du kan si hva du vil om at spillerne skal være proffe og så videre, men trøkket Chelsea-spillerne skulle ta straffe har jeg aldri opplevd p åen stadion. At det ikke skal påvirke har jeg liten tro på.

- Hvordan er det å spille på Anfield i de store og viktige kampene?

- Det er ubetalelig. Det er slike ting du spiller og lever for, sier han.

Og matchtipset fra Heggem?

- 2-0 til Liverpool. Det sier jeg både med hjertet og med hjernen.

<B>kNIRKEFRITT:</B> Gerrard har slitt med nakken i forkant av kveldens kamp mot Chelsea, men er erklært spilleklar.
<B>LA RASKT MERKE TIL GERRARD:</B> Vegard Heggem skjønte raskt at Gerrard hadde det lille ekstra som senere har gjort ham til en av verdens beste midtbanespillere. Her feirer han sitt jomfrumål for Liverpool.
<B>LYNRASK:</B> Men selv i Owens glansdager var Steven Gerrard hurtigere.