Gianfranco Zola klar for sin viktigste kamp

Som manager.

NÆR PREMIER LEAGUE: Gianfranco Zolas Watford var nesten klare for Premier League da alt gikk galt. I kveld skal italienerens lag ut i playoff. Foto: AP / Jon Super / NTB Scanpix
NÆR PREMIER LEAGUE: Gianfranco Zolas Watford var nesten klare for Premier League da alt gikk galt. I kveld skal italienerens lag ut i playoff. Foto: AP / Jon Super / NTB ScanpixVis mer

(Dagbladet): Som spiller trenger Gianfranco Zola (46) sannsynligvis ingen nærmere presentasjon. Bare spør hvilken som helst Chelsea-supporter.

Som manager har den vesle italieneren imidlertid et lite stykke igjen til de aller største.

Så langt.

Han hadde riktignok varierende suksess som West Ham-manager fra september 2008 til mai 2010, men i Championship-klubben Watford har han det siste snaue året kunnet bygge laget akkurat slik han har ønsket.

Og det har fungert over all forventning.

Attraktiv fotball
«The Hornets» har under italienerens ledelse spilt en publikumsvennlig, rask og attraktiv fotball denne sesongen. Laget var i tillegg svært nær å rykke direkte opp til Premier League.

I den siste seriekampen gikk imidlertid alt galt. Watford behøvde «bare» å slå Leeds hjemme for å sikre Premier League-spill fra høsten av, men så ble de rammet av det ene uhellet etter det andre.

Førstekeeper Manuel Almunia (Eks-Arsenal) ble skadet under oppvarmingen og andrekeeper Jonathan Bond skadet seg stygt i første omgang.

Det betydde at 19-åringen Jack Bonham måtte vokte buret resten av kampen.

Da de fleste trodde uflakskontoen var tom, ble Troy Deeney utvist, og Watford tapte til slutt 1-2 noe som betydde at Hull City endte to poeng foran - og dermed slo direkte følge med Cardiff til neste års Premier League.

Møter Leicester
Watford må dermed ut i playoff, og den første semifinalen spilles mot Leicester i kveld. Zola er imidlertid ikke bitter over at det direkte opprykket glapp på spektakulært vis.

- Vi angrer ikke på noe. Vi prøvde alt, og det som skjedde med oss var veldig uheldig, sier han til Sky Sports.

- I mine 25 år i fotballen har aldri noe sånt skjedd før - at to keepere blir skadet og nøkkelspissen blir utvist. Det er grunnen til at vi er hvor vi er. Nå må vi starte på nytt, og vi har masse selvtillit. Alle spillerne er klare for det som venter, legger han til.

Watford møter Leicester borte i kveld, mens returkampen spilles hjemme på Vicarage Road på søndag.

Hvis Zolas lag går videre blir det opprykksfinale mot Gustavo Poyets Brighton eller Crystal Palace på Wembley 27. mai.

Skulle det bli et opprykksmøte med Brighton blir det et svært spesielt møte for den tidligere Chelsea-duoen Zola og Poyet.

• Leicester - Watford sendes på TV2 Sport Xtra i kveld kl. 20.45.