Gigantenes møte

Svømming er i ferd med og ta over friidrettens posisjon som hovedattraksjon under OL.

Mye av grunnen er duellen mellom ungguttene Ian Thorpe (22) og Michael Phelps (19). Bare en av dem kan bli OL-konge.

Det har spisset seg til mellom svømmingens to desiderte enere. Amerikanske Phelps og australske Thorpe møtes på 200 meter fri, som allerede utropt til OLs høydepunkt. Dessuten møtes de i tre prestisjetunge stafetter.

Vil slå Spitz

19 år gamle Phelps er den største utfordreren Ian Thorpe møter i Aten. I OL stiller Phelps i 5 individuelle øvelser foruten de tre stafettene. I teorien kan han derfor vinne hele åtte gull og overgå legendariske Mark Spitz sju gullmedaljer fra München i 1972.

Umulig

Hvis han matcher eller slår Spitz's 32 år gamle rekord vil han i tillegg til heder og ære få utbetalt en million dollar (6,8 millioner kroner) fra svømmesponsoren Speedo. Rekordforsøket og millionavtalen har vært gjenstand for stor internasjonal oppmerksomhet, ikke minst fra konkurrentene.

Ian Thorpe har sagt at sju gull i ett og samme OL er umulig.

Phelps svarte at en slik uttalelse bare betyr at Thorpe ikke kunne klart en slik utfordring selv.

Det betyr ikke at Thorpe ikke vil - eller kan - slå rekorder. Han stiller opp på seks distanser, og er ute etter å matche en annen Spitz-rekord: Ni OL-gull totalt.

Satte fem rekorder

De to rivalene har stort sett uttalt seg om hverandre gjennom media. Da Michael Phelps trente i forkant av VM i Barcelona i fjor fikk han et spark i siden fra Thorpe's trener som hevdet at Phelps ikke var i nærheten av og være i samme klasse som Thorpe.

Phelps svarte på tiltale ved og sette 5 verdensrekorder, Ian Thorpe satte ingen.

Tidligere i år har imidlertid Phelps uttrykt stor beundring for Thorpe.

Jeg vil svømme mot de beste i verden og dette kan muligens være min siste sjanse til og konkurrere mot Thorpe i et så stort mesterskap som OL, uttalte Phelps.

Og mange spår allerede nå at Phelps vil møte sin overmann i Aten.

Den britiske roeren Steve Redgrave, med gull i samtlige OL fra og med 1984 lekene i Los Angeles, sier til The Guardian at han tror Thorpe vil bli den største av alle stjernene i Athen og at han vil utklasse Phelps i bassenget.

Men Phelps har innstillingen som trengs for å nå toppen:

-  Jeg hater og tape, jeg kan ikke fordra det.

GÅR FOR SEKS: Ian Thorpe kan fort bli OL-konge om han vinner sine seks svømmeøvelser.
GÅR FOR ÅTTE: Amerikanske Michael Phelps har ambisjonene i orden; åtte OL-gull.