REVANSJ: Mohamed Salah har fått revansj etter Chelsea-oppholdet tidligere i karrieren. Nå er Liverpools nye storscorer opptatt med å sørge for at fansen ikke vil savne Coutinho. Det er ikke rart han har blitt The Kops nye yndling. Video: FourFourTwo Vis mer

Gråt i frustrasjon som 15-åring. Så gjorde treneren grepet som endret alt for Salah

Mohamed Salah har fått revansj etter Chelsea-oppholdet tidligere i karrieren. Nå er Liverpools nye storscorer opptatt med å sørge for at fansen ikke vil savne Coutinho. Det er ikke rart han har blitt The Kops nye yndling.

(FourFourTwo): Mohamed Salah kikker opp og ser at en uventet ball kommer mot ham. Han justerer umiddelbart kroppsvekten over på tærne og legger ballen død med venstrefoten. Han løfter hodet med det krøllete håret og planlegger allerede neste trekk. Liverpool-vingens fantastiske førsteberøring blir møtt med fullstendig stillhet fra publikum.

En ny ball blir slått i Salahs retning. Igjen kontrollerer han ballen umiddelbart, og igjen vurderer den egyptiske stjerna mulighetene sine. Men i stedet for stillhet, bryter publikum ut i ekstatisk gledesrus.

Hvorfor så forskjellige reaksjoner? For i sistnevnte har Salah gitt Liverpool en 4-1-ledelse over Manchester City, ved å lobbe ballen over keeper Ederson 68 minutter ut i seieren over de ubeseirede ligalederne, og samtidig sendt Anfield-publikumet i ekstase.

Den første hendelsen fant sted 48 timer tidligere, en bitende kald januarmorgen foran rundt 12 personer, i hans første møte med FourFourTwo. Han trikser med ballen noen ganger, iført fotballsko, på det slitte underlaget.

FourFourTwos eksklusive forrett til hovedretten som ble servert to dager seinere ga en smakebit på instinktene hans. Når han først er i gang tenker han ikke, han bare «gjør det». Alt kommer naturlig for Mohamed Salah i 2018.

EN AV MANGE MÅL: Manchester Citys John Stones blir tilskuer når Mohamed Salahs avslutning går i mål til 4-1 for Liverpool. Foto: NTB Scanpix
EN AV MANGE MÅL: Manchester Citys John Stones blir tilskuer når Mohamed Salahs avslutning går i mål til 4-1 for Liverpool. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Svak tid i Chelsea

Men Salahs situasjon i engelsk fotball kunne ikke vært mer annerledes for tre og et halvt år siden. Et skudd 40 minutter ut i en 2-1-seier over Shrewsbury i Ligacupens fjerde runde oppsummerer tiden hans i Chelsea.

Artikkelen fortsetter under annonsen

Med manglende kamptrening under manager José Mourinho, forsøkte Salah seg på et skudd etter å ha skjært inn fra høyrevingen og lagt ballen til rette på favorittfoten - den venstre. Skuddet endte med innkast.

Målet mot City var Salahs 24. i alle turneringer i 2017/18 for Liverpool, bare seks måneder etter at han kom tilbake til Premier League etter gode opphold i både Fiorentina og Roma i Serie A.

Overgangssummen på 37 millioner pund (rundt 410 millioner norske kroner) virker allerede å være sommerens kupp. Salah er en av bare tre spillere (sammen med Kevin De Bruyne og Harry Kane) som kjemper om å bli kåret til årets spiller, og formen hans er så god at Philippe Coutinhos overgang til Barcelona ikke vil prege Liverpool i like stor grad.

Bildene er tatt og triksingen er ferdig. En smilende Salah setter seg ned for sitt første store avis- eller magasinintervju. Det er nok å snakke om med en spiller som er så ukjent, relativt sett.

Premier League-revansjen, Jürgen Klopp på en normal dag, Egypts første VM på 28 år og presset som følger med å bli den nye kongen på The Kop etter Philippe Coutinho, er alle temaer som står på agendaen.

Hvor god er egentlig Mohamed Salah? Og hvor god mener han selv at han er?

IKKE HELT VENN MED BALLEN: Mohamed Salah sleit i Chelsa. Foto: AFP PHOTO / ADRIAN DENNIS / NTB Scanpix
IKKE HELT VENN MED BALLEN: Mohamed Salah sleit i Chelsa. Foto: AFP PHOTO / ADRIAN DENNIS / NTB Scanpix Vis mer

Startet som back

Det er 2008 og El Mokawloons U16-lag har nettopp slått ENPPI 4-0 i Kairos ungdomsliga. Til tross for den søte seieren, sitter venstrebacken i et hjørne med tårer i øynene. Fem ganger har tenåringen driblet seg fra eget forsvar for deretter å komme alene med motstanderens keeper. Alle fem gangene bommet han, på grunn av sine avslutningsferdigheter.

Trener Said El-Shishini gjorde to ting. Først ga han 15-åringen 25 egyptiske pund for å få ham til å føle seg bedre. Deretter bestemte han seg for å aldri bruke Mohamed Salah som venstreback igjen.

Treneren tenkte at dersom den lovende forsvareren spilte høyere i banen, ville han ikke være så sliten når han først kom fram til motstanderens 16-meter. Salah fikk i stedet spille på høyrevingen.

- Jeg fortalte ham at han ville bli klubbens toppscorer i begge ligaene, U16 i Kairo og U17-ligaen nasjonalt, har El-Shishini, som trente begge lagene, seinere uttalt.

- Mot slutten av den sesongen hadde Salah scoret 35 mål totalt, og siden da har han aldri sluttet å score mål.

Salah er født i Nagrig, en landsby med store, grønne åpne landskap rundt 160 kilometer nord for hovedstaden. Salahs føtter har som regel alltid hatt en fotball foran seg.

Fetteren Abadah Saeed Ghali, som fortsatt bor i landsbyen, minnes en «fotballavhengig» som alltid løp rundt i Nagrig med ballen i beina.

- Jeg spilte på gatene men min bror og venner til jeg var 14 år gammel, sier Salah til FourFourTwo.

- Mitt tidligste fotballminne er fra da jeg så Champions League-kamper. Jeg elsket å se på Zidane, Totti og den brasilianske Ronaldo. Det er en utrolig følelse når du hører den hymnen før kampstart!

Inspirert av storhetene han pleide å se på TV, ble han etter hvert en av dem. Totti ble blant annet seinere lagkamerat med Salah i Roma. Fotball ble livet hans.

REVANSJ: Mohamed Salah har fått revansj etter Chelsea-oppholdet tidligere i karrieren. Nå er Liverpools nye storscorer opptatt med å sørge for at fansen ikke vil savne Coutinho. Det er ikke rart han har blitt The Kops nye yndling. Video: FourFourTwo Vis mer

Karrierestarten

I 2006 hadde El Mokawloon, en av Kairos mest lovende klubber som har en lang historie med å produsere lovende talenter (også kjent som Arab Contractors), hørt om den lille, raske spilleren på landet.

- Det var da karrieren min som profesjonell fotballspiller virkelig begynte, forklarer Salah, som hadde spilt for amatørlag i nærheten av Nagrig og Tanta, en større by 90 minutter unna.

- Arab Contractors var fire og en halv time unna via tre eller fire busser til Kairo - en reise jeg måtte ta fram og tilbake fem ganger i uka.

- Jeg gikk glipp av en del skole fordi det var eneste muligheten til at jeg kunne komme på trening i tide. Noen ganger var jeg bare to timer på skolen fra 07 til 09 før jeg måtte dra.

- Å bli en fotballspiller var alltid drømmen min. Når vi er unge, drømmer vi mye.

Drøm ble raskt til virkelighet. Da han ble fritatt for jobben som venstreback, vokste Salah til å bli en av El Makawloon og Egypts mest lovende talenter. Han fikk sin debut mai 2010 da han kom innpå som innbytter i en 1-1-kamp mot El Mansoura.

- Jeg var 16 år gammel og det føltes fantastisk, sier Salah, som viser hvor stolt han er.

- Jeg var også omgitt av gode spillere som hadde mye erfaring, og jeg følte meg beskyttet av dem.

Innen to år hadde Salah debutert for Egypt, men livet hans forandret seg i løpet av en U23-vennskapskamp mot Basel mars 2012.

Kampen ble arrangert i oppbyggingen til OL det året, etter at fotballen i Egypt hadde blitt satt på vent som følge av katastrofen på Port Said Stadium februar samme år.

Salah kom innpå i andre omgang og scoret to mål i 4-3-seieren over det sveitsiske laget, som inneholdt spillere som Xherdan Shaqiri, Fabian Frei og Valentin Stocker.

Salah var allerede på Basels radar, og ble tilbudt en ukes prøvespill og signerte seinere en fireårskontrakt. Det var før han ledet Egypt til kvartfinalen i London-OL, der han scoret mot Brasil, New Zealand og Hviterussland.

SPILTE HER: Noen egyptiske gutter spiller fotball i landsbyen Nagrig, der Mohamed Salah vokste opp. Foto: AFP PHOTO / MOHAMED EL-SHAHED / NTB Scanpix
SPILTE HER: Noen egyptiske gutter spiller fotball i landsbyen Nagrig, der Mohamed Salah vokste opp. Foto: AFP PHOTO / MOHAMED EL-SHAHED / NTB Scanpix Vis mer

Hentet av Mourinho

Salahs første måneder i Sveits viser seg å være utfordrende. Han er alene i Basel og kan ikke snakke engelsk eller sveitsertysk, så vingen bruker dagene etter trening på å gå gjennom byens gater før han returnerer til hotellet.

Han er imidlertid fast bestemt på å få et suksessfullt opphold i Europa. Bak smilet hans som alltid er til stede, er det noe Salah alltid fokuserer på. Du får ham ikke til å gjøre noe han ikke selv ønsker.

Godt hjulpet av ankomsten til den framtidige Arsenal-spilleren og vennen Mohamed Elneny, blomstret Salah i sin første sesong med Basel. Han scoret blant annet to mål da klubben slo ut Tottenham i kvartfinalen i Europa League, og scoret igjen mot Chelsea i semifinaletapet, før Basel vant ligaen i hjemlandet.

Da han scoret i begge seirene over Chelsea i gruppespillet i Champions League, begynte ulvene på Stamford Bridge å sirkle rundt ham. Januar 2014, bare 18 måneder etter at Salah hadde ankommet Sveits, betalte José Mourinho mer enn 120 millioner kroner for å hente ham til London.

Salah, som oftest satt på benken, startet bra med en scoring i 6-0-seieren over Arsenal i mars, før han ble kåret til kampens beste spiller mot både Stoke og Swansea.

Hans personlige høydepunkt fra den første Chelsea-sesongen kom på hans framtidige stadion Anfield. Salah spilte en snau time for Chelsea, i kampen hvor Gerrard skled, da et titteljagende Liverpool måtte gi tapt for den taktiske mesterhjernen José Mourinho. Salah oppnådde samtidig en drøm.

- Helt siden jeg var liten hadde jeg vært Liverpool-fan, det var favorittklubben min i Premier League, sier han.

Det var spesielt for meg å spille på Anfield, og atmosfæren var utrolig den dagen. Jeg husker at jeg tenkte for meg selv at det ville være et spesielt sted å spille.

GODE VENNER: Arsenals Mohamed Elneny og Mohamed Salah. Foto: David Klein/Sportimage via PA Images/NTB Scanpix
GODE VENNER: Arsenals Mohamed Elneny og Mohamed Salah. Foto: David Klein/Sportimage via PA Images/NTB Scanpix Vis mer

Lite spilletid

Men dersom Salah trodde det var et springbrett til suksess, tok han feil. Før den nevnte Ligacupkampen mot Shrewsbury i oktober 2014, hadde han bare spilt 18 minutter med Premier League-fotball.

Det var derfor ikke rart at Salah, som spilte Drogba fri på åpningsmålet etter 48 minutter, sleit med å finne rytmen og skjøt det tidlige skuddet til innkast.

- Jeg forventer at de som ikke spiller så mye vil heve nivået og skape problemer, sa en nådeløs Mourinho etter kampen, tydelig misfornøyd med at mannskapet bare hadde vunnet 2-1.

- Det er for lett å velge hvem som skal spille på lørdag.

Da manageren ble spurt om han mente Salah og Schürrle spesielt, trakk The Special One på skuldrene.

- Ja.

Bortsett fra en betydningsløs Champions League-kamp mot Sporting og et tap i FA-cupen mot Bradford, var det Salahs siste kamp fra start i Chelsea-trøya.

- Han fikk aldri en sjanse i Chelsea - kanskje på grunn av manageren eller de andre spillerne? Jeg vet ikke, uttalte Eden Hazard tidligere i år.

- I den perioden husker jeg det var meg, Willian og Oscar, så det var ikke lett for ham. Men han er en fantastisk spiller, det er sikkert. Vi gjorde alt på trening. Selv i kamper scoret han mål noen ganger, så vi kjente til kvaliteten han hadde, sa Hazard.

I januar 2015, etter et år på Stamford Bridge, dro Salah til Fiorentina på lån, og så ut til å bli en ny Romelu Lukaku eller Kevin De Bruyne. Talentfulle, tekniske spillere, som ble solgt for tidlig.

- Vi snakket sammen i Chelsea da jeg først kom tilbake fra låneoppholdet i Fiorentina, sier Salah om Mourinho.

- Vi snakket også etter kampen mot Manchester United denne sesongen og har et godt forhold. Vi snakket ikke mye, men det var ok.

- Sa han hvorfor du ikke spilte noe særlig under ham i Chelsea?

- Nei, svarer Salah uten å ta øynene bort fra reporteren.

- Det snakket vi ikke om.

FIKK IKKE VIST SEG FRAM: Mohamed Salah sleit med spilletid under José Mourinho. Foto: AFP PHOTO / GLYN KIRK / NTB Scanpix
FIKK IKKE VIST SEG FRAM: Mohamed Salah sleit med spilletid under José Mourinho. Foto: AFP PHOTO / GLYN KIRK / NTB Scanpix Vis mer

Trivdes i Serie A

Serie A skulle vise seg å passe Salah godt. Vingen trente også på seg mer muskler for å være forberedt på italiensk fotballs sterke forsvarere.

- Det var veldig viktig å spille fotball igjen, sier Salah.

- Det var en god følelse å spille fast igjen. Jeg følte jeg gjorde det ganske bra på lån og trivdes på banen. Jeg tenkte aldri at jeg ikke hørte hjemme på dette nivået. Absolutt ikke.

Salah scoret ni mål på 26 kamper i alle turneringer for Viola, og den beste scoringen kom etter et sololøp fra egen banehalvdel i Coppa Italia-semifinalen mot Juventus.

Det var typisk Salah: Lynhurtighet kombinert med god ballkontroll og en rolig avslutning, etter først å ha stolt på instinktet sitt om å bare kjøre på. Det var «en galskapsscoring, slike scoringer du gjør som ung gutt», mente sportsdirektør Daniele Prade.

Italienske Gazzetta dello Sport brukte ordene «Sim Salah bis» (abracadabra) på sportscoveret. Det var virkelig magisk.

- Vi visste hvilke egenskaper han hadde, men vi visste ikke at han kunne være så avgjørende, sier trener Vincenzo Montella.

- Vi visste han var en av de raskeste spillerne med ballen i beina - kanskje bare Lionel Messi er raskere.

Den farten forførte Roma-sjef Luciano Spalletti. Han signerte opprinnelig på lån sommeren 2015, så permanent 12 måneder seinere. Salah blomstret for Roma og scoret 29 mål på 65 Serie A-kamper over to sesonger. Han leverte også 17 assist.

I 2015/16 ble han stemt fram som Romas beste spiller den sesongen og løp også en hundremeter på ti sekunder, basert på et 70 meters løp mot sin tidligere klubb Fiorentina.

- Hvem kan stoppe ham? spurte Spalletti seg da 2016/17-sesongen gikk mot slutten.

- Du trenger en motorsykkel.

Romas scoringsrekord reflekterte Salahs. I begge sesongene hans på Stadio Olimpico, var Roma et av de mestscorende lagene i Serie A. Spallettis høye press, nådeløse kontringer og taktiske fleksibilitet var en frisk pust i Juventus-dominansen.

- Alle lag jeg har spilt for har spilt angrepsfotball, så det var ikke så merkelig, sier Salah.

- Spalletti hjelper meg å forbedre meg både taktisk og defensivt. Han ventet på meg etter trening og snakket med meg om disse tingene.

Salah utstråler en varme når han snakker om hvor langt Spalletti gikk for å hjelpe ham.

BOMSTRET I SERIE A: Mohamed Salah storspilte for Roma. Foto: AFP PHOTO / ANDREAS SOLARO / NTB Scanpix
BOMSTRET I SERIE A: Mohamed Salah storspilte for Roma. Foto: AFP PHOTO / ANDREAS SOLARO / NTB Scanpix Vis mer

Liverpool-spiller

Liverpool hadde merket seg lynvingens raske utvikling. Det var mange som hevet øyenbrynet over kjøpesummen, men det var bare dem som ikke hadde sett hva han hadde levert i Italia.

Hovedpersonen selv kunne ikke vente med å komme i gang.

- Jeg har elsket klubben siden jeg var liten og jeg visste at dette var et lag jeg ønsket å spille for, innrømmer Salah, som rister på hodet i vantro over at han er en Liverpool-spiller.

Han klarer ikke å sitte stille når han tenker tilbake på den første tiden.

- Jeg kjenner til historien denne klubben har, og så fort jeg fikk muligheten måtte jeg få det til å skje, sier han.

Jürgen Klopp, som hadde Salah på radaren i seks måneder, har vært instrumental i Salahs utvikling. Etter at avtalen ble spikret seint i juni i fjor, har angriperen hatt en hel sommer på seg til å bli vant til det høye tempoet og det berømte «gegenpresset» som Klopp ofte vil se av sine spillere.

Klopp innrømmet etter en vennskapskamp mot Wigan at Salah «overhodet ikke hadde noen anelse om hvordan vi forsvarte oss» fordi han bare hadde trent to ganger med sitt nye lag.

- Sjefen har gitt meg sjansen til å forbedre meg og vise verden hvordan jeg spiller - det var med på avgjørelsen om å komme hit, sier Salah.

- Er han på samme måte som han er på sidelinja under kamper? Ja, definitivt. Han ønsker alltid å gjøre det beste for laget, å sørge for at alle smiler og er glade, noe som betyr at alle spillere vil gi hundre prosent for ham. Det er hva han gir oss. Han er alltid så motivert og ønsker at alle spillere i troppen skal forbedre seg.

En annen motivasjon er revansjen for hans tidligere opphold i Premier League.

- For tre år siden spilte jeg ikke så mye, men siden første dag i England ønsket jeg å vise hva jeg kan. Jeg syns jeg gjør det bra.

De rødes nummer elleve sier det med overbevisning i stemmen, med et hint om at et lite smil er i ferd med å forme seg i munnvika. Men han er raskt ute med å påpeke at han ikke er ute etter å vise noen at de tok feil.

- Jeg ønsker ikke å bevise noe, sier han.

- Jeg dro til Fiorentina og jeg dro til Roma, og gjorde det bra. Jeg kom hit for å spille i en toppklubb og nyte tiden - det var det jeg tenkte. Ikke noe annet.

Og Salah har definitivt kost seg. Det store smilet, som han viser fram hver gang kameralinsa er på ham, er et synlig bevis på det.

- Manchester City er bekymret, hadde kameramannen vår sagt i løpet av fotoseansen, noe som hadde skapt et enda større smil i Salahs ansikt.

Dersom du ser tilbake på hvilken som helst Liverpool-kamp denne sesongen, er det to ting som står fram. For det første: Salah ønsker alltid å få ballen. Hver gang Liverpool har ballen, ser han rundt seg og peker på føttene sine. Gi. Meg. Ballen.

Det andre, og aller viktigste, er Salahs bevegelser. Han beveger seg sjeldent mer enn han må, om det er i forsvar eller angrep. Han lærte av de tidligere dagene som venstreback i El Mokawloon, for nå er han uthvilt kampen gjennom i tilfelle han må bruke kreftene seint og avgjøre en kamp.

Han er så effektiv at han er den eneste Liverpool-angriperen som ikke rulleres på.

- Han blir sur på meg når jeg tar ham av etter 65 minutter eller noe slik, har den tyske manageren innrømmet.

- Det er den mentaliteten du trenger, mener Klopp.

LIVERPOOLS TOPPSCORER: Mohamed Salah har scoret 23 mål i ligaen denne sesongen. Foto: NTB Scanpix
LIVERPOOLS TOPPSCORER: Mohamed Salah har scoret 23 mål i ligaen denne sesongen. Foto: NTB Scanpix Vis mer

Godt samspill

Forholdet til de andre angriperne Roberto Firmino og Sadio Mané har også blomstret. Trioen scoret 50 av de rødes første 85 mål i alle turneringer denne sesongen.

- Begge to er toppspillere, men det er også Oxlade-Chamberlain, Henderson og alle andre som er i nærheten av min posisjon, sier Salah, samtidig som han tegner linjer i lufta.

- Vi kjenner hverandre så godt fordi vi trener sammen hver dag, så på kamper gjør de det lett for meg, vi gjør alle det lett for hverandre. Vi er alle sammen glade, ønsker å forbedre oss og levere en så god sesong som mulig.

Dette har vært Salahs aller beste sesong som profesjonell spiller. Før 2017/18-sesongen hadde han aldri scoret mer enn 20 mål i en sesong - et tall han nådde allerede i desember. Og noe av det som imponerer mest er hvor varierte scoringene er.

Å være den som avslutter Klopps «heavy metal»-kontringer, som Salah gjorde mot Arsenal, Stoke og West Ham, er vel og bra, men han har også leverte fantastiske langskudd mot Southampton og Everton på Anfield.

Å skjære inn fra høyresiden og avslutte med venstre er varemerket, og Salah har så mye kraft at det rett og slett er knallharde skudd med innsiden av foten.

Så har du matchvinnerscoringer i desember mot Leicester. Harry Maguire kan ikke vært tettere oppi når ballen lander i Salahs føtter. Han kontrollerer kula, snur seg og holder unna England-forsvareren, før han hamrer ballen ned i hjørnet.

RASK I VENDINGEN: Harry Maguire ble lurt av Salah da lagene møttes i Premier League. Foto: Lynne Cameron/Sportimage via PA Images/NTB Scanpix
RASK I VENDINGEN: Harry Maguire ble lurt av Salah da lagene møttes i Premier League. Foto: Lynne Cameron/Sportimage via PA Images/NTB Scanpix Vis mer

Den type styrke er et nytt våpen i Salahs våpenarsenal. Dersom du sammenlikner bilder med Salah fra Chelsea-tiden, ser du at han er mye sterkere, og minner litt om en annen venstrebeint playmaker som går opp sine egne spor i Spania. Det er ikke lenger fantasifullt å kalle Salah for «den egyptiske Messi».

- Jeg skulle likt å vise dere alle videoene vi har fra da vi speidet på ham, uttalte Klopp etter Leicester-seieren.

- En scoring som det var ikke så innviklet. Han er så fysisk sterk. Jeg er hundre prosent overrasket over innvirkningen han har hatt.

Trodde Salah selv at han ville score så mange mål som han har gjort denne sesongen?

- Jeg ønsker ikke å virke arrogant, men ja, sier han med latter i stemmen, som en selvsikker bokser på innveiing.

Han justerer vekta på stolen litt og bøyer hodet bakover.

- Kom igjen, jeg vet jeg er god! Jeg var komfortabel i Roma, jeg hadde to fantastiske sesonger der og var veldig glad, men jeg har alltid vært en type som tar en sjanse, som legger press på meg selv.

Dette ønsket om å møte press er en stor lettelse for Liverpool-supportere som fortsatt tenker på Coutinhos overgang til Barcelona i januar. Salah liker utfordringen det gir å fylle det kreative tomrommet etter brasilianeren.

- Coutinho er en fantastisk fyr og en fantastisk spiller, som alltid ga hundre prosent i de fem årene han var her, sier Salah.

- Men om det er Coutinho, Salah eller hvem som helst, fokuserer vi alltid på å score mer mål enn motstanderen. Det er det viktigste for meg - det handler ikke om press.

NY FAVORITT: Salah gjør salget av Philippe Coutinho litt lettere å svelge for Liverpool-fansen. Foto: Lynne Cameron/Sportimage via PA Images/NTB Scanpix
NY FAVORITT: Salah gjør salget av Philippe Coutinho litt lettere å svelge for Liverpool-fansen. Foto: Lynne Cameron/Sportimage via PA Images/NTB Scanpix Vis mer

Stolt over Egypt

Det er ikke bare i Liverpool Salah har ansvaret for å være den viktigste spilleren. Til sommeren skal han bære håpet til en hel nasjon på skuldrene, etter at han sikret Egypt VM-plass med en scoring i det 94. minutt mot Kongo. Det er første gang på 28 år at landet deltar i mesterskapet.

- Det er fantastisk, sier Salah med et smil.

Egypt møter vertene Russland, Uruguay og Saudi-Arabia i juni.

- Jeg er så stolt hver gang jeg tar på meg Egypt-drakta. Når jeg går ut på gressmatta spiller jeg for å gjøre folket glade, om det er for Liverpool eller Egypt, men flagget og folket til landet mitt vil alltid ha en spesiell plass i hjertet mitt, sier han.

Salahs kjendisstatus strekker seg lenger enn bare til Egypt. Han ble kåret til årets afrikanske fotballspiller i januar og er ansiktet utad for hele Afrika og alle arabere.

Avisa Al-Watan viet ni av 16 sider til Liverpool-angriperen på Nyttårsaften, men tittelen: «Faraoen: Glede i 2017 og håp for 2018».

Inge har vært like populære i Egypt som Salah siden Mohamed Aboutrika, en offensiv midtbanespiller som vant tre Afrikamesterskap og blir sett på som landets beste spiller gjennom tidene.

Da Roma besøkte Dubai for en etterlengtet vinterpause januar i fjor, var det Salah - ikke den romerske guden Francesco Totti - som fikk mest skryt.

Vil bli best

Det er heller ingen overraskelse at Salah heller ba om en donasjon til kommunale prosjekt i landsbyen Nagrig, da en egyptisk businessmann tilbudte ham en uke på en luksusvilla etter at han sikret VM-billett for Egypt.

- Jeg respekterer ham mye, sa Sadio Mané etter at Salah ble kåret til årets spiller i Afrika foran ham.

- Og det er ikke bare meg. Du kan spør mine lagkamerater også. Mange fotballspillere har splittet personlighet. Mo er ikke slik. Han er virkelig religiøs, han elsker folk og det at han er en god fotballspiller gjør det hele enda bedre.

Ønsker Salah å bli sett på som den beste spilleren i egyptisk fotballhistorie?

- Selvfølgelig, ja!

- Vi ønsker å gjøre det så bra som mulig i VM. Jeg ønsker ikke å definere hva som er et godt VM for oss, men vi ønsker å ha det moro og se hva som skjer.

Før sommerens VM-sluttspill må han fokusere på Liverpool. Manchester City har så godt som vunnet Premier League allerede. Men det er fortsatt muligheter i Champions League hvor det ble 5-0 mot Porto i forrige kamp i åttedelsfinalen.

- Jeg har tidligere uttalt at vi ønsker å pushe oss selv til å vinne noe, forklarer Salah.

- For oss, for fansen og for klubben. Det bil alltid være målet vårt. Et trofé.

Sølvtøy. Det er det som motiverer alle elitespillere og Salah er ikke noe unntak. Dersom han leder klubben til sitt første trofé siden Ligacupseieren i 2012 - eller hjelper å avslutte den 28 år lange ventetida på en ligatittel - vil den egyptiske kongen få en fortjent plass på Liverpools trone.

Så er Mohamed Salah allerede den nye kongen på The kop?

- Jeg vet ikke om det er opp til meg å si det, sier Salah med en flau latter.

- Jeg trives med å score mål for klubben jeg støttet som liten - det er alt som betyr noe.

Og det blir siste ord før Salah tar farvel med oss. En Mercedes venter på å transportere Salah rundt 60 kilometer til Melwood. For scoringer, som den mot Manchester City, kommer ikke av seg selv.

Glem Philippe Coutinho - kongen er død.

Lenge leve The Kops egyptiske konge.