EN AV NORGES STØRSTE: Mats Zuccarello Aasens karriere har utviklet seg til å bli et eventyr. Nå er han nominert til folkets idrettspris. Her med lagkamerat Ryan McDonagh etter å ha scoret mot San Jose Sharks i oktober. Foto: Kostas Lymperopoulos/CSM
EN AV NORGES STØRSTE: Mats Zuccarello Aasens karriere har utviklet seg til å bli et eventyr. Nå er han nominert til folkets idrettspris. Her med lagkamerat Ryan McDonagh etter å ha scoret mot San Jose Sharks i oktober. Foto: Kostas Lymperopoulos/CSMVis mer

Folkets Idrettspris:

- Hadde de visst han ville bli så god, ville de båret ham inn på gullstol

Det var ikke gitt at Zuccarello skulle bli en av Norges største idrettsutøvere.

(Dagbladet): Mats Zuccarello Aasen (29) var nær ved å få en brå slutt på karrieren da en puck fra en lagkamerat traff ham i hodet 25. april i fjor.

Hockeystjerna lå på sykehus i tre dager etter å ha pådratt seg et brudd i hodeskallen. I tillegg mistet han taleevnen og deler av følelsen i den ene armen.

- Da jeg kom til garderoben kunne jeg ikke prate. Så jeg skjønte ikke hva som skjedde, sa «Zucca» i fjor.

Oslo-gutten kjempet seg tilbake på isen, og spilte omtrent alle kampene for New York Rangers forrige sesong.

Ikke overraskende ble han derfor på årets idrettsgalla nominert til «Årets mannlige utøver» og «Årets lagspiller» med begrunnelsen «har spilt seg til stjernestatus i NHL-klubben New York Rangers» - i tillegg til å bli nominert til den prestisjefylte prisen «Årets navn». Han vant de to siste.

- Har nok svidd litt

Zuccarello startet hockeykarrieren som femåring i Hasle Løren i Oslo, før han gikk til Vålerenga. Da var det ikke gitt at Zuccarello skulle bli stjerne i verdens største hockeyliga. Særlig ikke da han søkte seg til toppidrettsgymnaset Wang i Oslo i 2003.

- Hadde de visst at han skulle bli så stor, hadde han blitt båret inn på Wang med gullstol da, sier den nåværende landslagstreneren Petter Thoresen.

Han ønsket å få inn Zuccarello som elev, men hockeystjerna kom ikke inn på toppidrettsgymnaset.

- Jeg synes det var leit, men han fikk en fin tid ute i Asker (på Norges Toppidrettsgymnas, NTG, journ.anm.), der han tidlig fikk muligheten for Frisk Asker. Det har nok svidd litt i ettertid for Wang, sier Thoresen til Dagbladet.

Sjuende nordmann i NHL

Zuccarello debuterte for Frisk i 2004, og ble seriemester i 2008. Samme sesong ble han hentet til svenske MoDo, og i sin andre sesong ble han kåret til ligaens mest verdifulle spiller da han ble toppscorer i ligaen.

Det var da Rangers kom på banen. Selv om mange hadde stemplet Zucca som «for liten» for NHL, fikk han prøve seg. 22. desember 2010 kom debuten i Marián Gáboríks skadefravær, og han ble med det den sjuende nordmannen i NHL.

Etter tre tap i starten av sesongen året etter, ble Zucca sendt ned på farmerlaget, der han tilbragte mesteparten av sesongen.

I juni 2012 ble det klart at nordmannen hadde signert en toårskontrakt for Metallurg Magnitogorsk i KHL. Her fikk han totalt 51 kamper, før Rangers igjen signerte ham i 2013. Siden det er resten et herlig eventyr.

Vil ikke være midtpunkt

Zuccarello har utviklet seg til å bli en av Norges største idrettsprofiler, og er en av Rangers' viktigste angrepsspillere.

Han ble den første nordmannen som noensinne har deltatt i en Stanley Cup-finale, og har fått flere idrettspriser. I tillegg har han vært nominert til Bill Masterton-troféet, som gis til spilleren som har vist spesielt god sportsånd, sterk utholdenhet på isen og dedikasjon til idretten.

29-åringen er en lagspiller ut av en annen verden, men nekter selv å være midtpunkt.

- Det er ikke noe jeg liker. Norge er her som et lag og vi klarer oss ikke uten alle sammen, sa Zuccarello til Dagbladet under høstens OL-kvalik.

Det trekker også landslagstrener Petter Thoresen fram.

- Mats er en person som elsker å drive med det han gjør. Han er omtenksom og tenker mest på laget. I OL-kvaliken framsto han som en ledertype og tok ansvar. Selv om han ofte blir målt på poeng, gjør han en veldig god defensiv jobb og tar ansvar. Han er alltid blid og positiv, og setter laget foran seg selv, sier Thoresen.

MILEPÆL: Mats Zuccarello Aasen satte inn New York Rangers' første scoring mot Pittsburgh Penguins, og gjorde med det sitt målpoeng nummer 100 i NHL. Video: Viasat Vis mer

- Setter ting i perspektiv

Da Zucca i april 2015 var nær å måtte legge skøytene på hylla, skjønte ikke Thoresen først hvor alvorlig det var.

- Da jeg i etterkant hørte historien om hva som hadde skjedd, er det fint å se at alt funker nå. At han og Aksel Lund Svindal har kommet tilbake fra alvorlige skader sånn, viser hvor karaktersterke de er. Det setter nok ting litt i perspektiv å komme tilbake når man blir skadet sånn.

Sesongen er godt i gang i USA, og Rangers ligger nest øverst i sin divisjon etter 32 seriekamper. Det er lenge igjen og mye kan skje, men det er ingen tvil om at Zucca og hans lagkamerater er blant lagene som er favoritter til å ta seg til Stanley Cup-sluttspillet.

Det gjenstår uansett å se, for sluttspillet blåses ikke i gang før 12. april. Men at Zuccarello kan en enda større og viktigere spiller for Rangers, er så godt som skrevet i historiebøkene.

PS: Zuccarello avgjorde kampen mot Nashville Predators med en straffescoring natt til søndag.