DEN LANGE DISTANSEN: Geraint Thomas og Edvald Boasson Hagen ble begge hentet til Team Sky foran oppstarten i 2010, men kun én av dem hadde ambisjoner om å kjempe helt i toppen av treukersrittene. FOTO: Tim De Waele/Getty Images
DEN LANGE DISTANSEN: Geraint Thomas og Edvald Boasson Hagen ble begge hentet til Team Sky foran oppstarten i 2010, men kun én av dem hadde ambisjoner om å kjempe helt i toppen av treukersrittene. FOTO: Tim De Waele/Getty ImagesVis mer

Rasch om Tour de France-lederen:

«Han er blant rytterne som trener aller mest. Det er jeg sikker på»

Karrieren til Boasson Hagen tok én retning. Geraint Thomas valgte en annen.

(procycling.no): De neste fem dagene kan fort definere Geraint Thomas ettermæle som proffsyklist.

Waliseren, som er ett år og fem dager yngre enn Chris Froome, har sitt livs mulighet til å skrive seg inn i historiebøkene som en Grand Tour-vinner.

Skulle det glippe nå, i en idrettsgren hvor så mange andre er sykelig opptatt av vinnerne av monumenter og treukersritt, vil ikke Thomas stå igjen som noe annet enn ’Froomes lojale løytnant’, altså ikke stort mer enn en hjelperytter, om enn av den mer ettertraktede sorten.

Derfor vil deler av Wales stå på hodet den kommende uka i håp om at 32-åringen fra Cardiff skal få sin del av kaka.

Thomas, Bale og Warburton

Britiske tabloider trykker nå opp saker om Whitchurch High School der Thomas gjorde unna sine sixth form-studier, som kan sammenliknes videregående utdanning her hjemme i Norge.

Noen kull under ham gikk to andre nasjonalhelter; Gareth Bale og Sam Warburton. Sistnevnte er i dag kaptein for det walisiske rugbylandslaget.

Til BBC forteller Debbie Wharton, daværende trener for Maindy Flyers Youth Cycling Club at de for 23 år siden fikk besøk av en puslete ni-åring som egentlig var på vei hjem etter en tur i den lokale svømmehallen.

- Det var flaks at han kom dit for å bade, og det var flaks at vi hadde en sykkel som passet ham. Så fort han så de andre ungene som syklet på utendørsvelodromen, var han solgt, sier Wharton.

Til The Guardian forteller Alan Davis, tidlig mentor for Thomas og hovedtrener i sykkelklubben, at det egentlig var sønnen hans som fikk Geraint sykkelinteressert. Davis pleide på midten av 90-tallet å ta med seg de to guttene ut på treningsturer hver søndag.

Det skulle imidlertid gå noen år før han begynte å se det gryende talentet.

- Han var alltid bra, men vi så først at vi hadde noe spesielt da han ble 12-13 år. Da startet han å ta medaljer i U16-mesterskap. Men dersom Geraint tapte, sutret han ikke over det. I stedet spurte han alltid: Hva må jeg gjøre for å vinne? Han ønsker å bli så god som mulig, og så er det nå en gang sånn at han har muligheten til å bli verdens beste, påpeker Davis.

Gave og forbannelse

Thomas gave - og kanskje også hans forbannelse - er allsidigheten. Det gjør ham nemlig til allrounder, og i noen få WorldTour-lag, en beskyttet rytter mer enn en lagkaptein.

Han klatrer godt, han kjører bra på tempo og han går godt over brostein. Det vil alltid finnes mer spesialiserte ryttere som gjør ting enda bedre, og mer ekstremt enn ham - og kanskje spesielt innenfor verdensledende Team Sky.

- Det er synd, men det er også realitetene i en idrett der suksess kommer både ifra talent, men også et ekstremt ønske om å vinne. Neste år er Thomas 33 år, den samme alderen Froome har nå. Hans vindu for Tour de France-lederskap i Team Sky, stenges kjapt. Sky har et knippe unge, sultne syklister som er på vei opp bak ham. Egan Bernal og Tao Geoghegan Hart for å nevne to av dem. Så Thomas beste sjanse til å oppnå legendestatus, vil avgjøres under denne touren, skriver Fred Dreier i en kommentar for Velo News.

POPULÆR I GULT: Mange ser nok helst at Geraint Thomas - og ikke Chris Froome - går til topps i årets Tour de France. FOTO: Tim De Waele/Getty Images
POPULÆR I GULT: Mange ser nok helst at Geraint Thomas - og ikke Chris Froome - går til topps i årets Tour de France. FOTO: Tim De Waele/Getty Images Vis mer

Den største utfordringen akkurat nå er Tom Dumoulin. Først og fremst fordi han ligger nærmest i sammendraget, men også fordi han er en forhenværende Grand Tour-vinner og har tempodisiplinen som sin forse.

Så er det et ikke så rent lite berg han skal klatre innenfor eget hierarki, heller. Si hva du vil om Chris Froome, men resultatene hans de siste årene kan ingen ta ham på.

Mikel Landa touchet innom det her om dagen, at ’på et punkt vil egoene deres vise seg’.

Froome-triumf vil veie tyngre

Enten må Thomas glippe alle tiders mulighet selv, Froome må stå av - eller akseptere å ta et steg til siden for sin jevnaldrende kompis, dersom førstnevnte skal oppnå livsdrømmen i Paris.

Ikke glem at en Tour de France-tittel til Froome vil sende ham opp i samme liga som Jacques Anquetil, Eddy Merckx, Bernard Hinault og Miguel Indurain. Det vil også gi ham fire Grand Tours på rappen og gjøre ham til den første som har vunnet Giro-Tour-dobbelen siden Marco Pantani gjorde det i 1998.

Alt taler imot at Froome vil bukke uten å mukke for noen som helst i løpet av de kommende seks dagene.

Å bygge seg opp til å bli en rytter som går for sammendraget, er den lengste reisen innenfor sykkelsporten. Som ung rytter er du ferskvare, har du en god avslutning kan veien være relativt kort til suksess i enten klassikerne, og særlig innenfor massespurtene.

Men dersom du skal tåle knivingen opp Europas tøffeste klatringer i kamp mot noen av verdens aller fremste utholdenhetstalenter: Da gjelder det å holde motivasjonen oppe over et langt tidsspenn.

Thomas debuterte i Tour de France for Barloworld i 2007 og var som 21-åring feltets aller yngste rytter.

Ullrich var et tidlig idol

Før den tid tok han VM-gull som junior i scratch i Los Angeles og avsluttet siden skolegangen og flyttet til Manchester for å bo sammen med Ed Clancy og Mark Cavendish. Da var han selvsagt for lengst plukket opp av British Cycling der Dave Brailsford kom inn som rådgiver allerede i 1997.

I et intervju med cyclingnews.com foran tourdebuten i 2007, avslørte Thomas én av hans inspirasjonskilder i ung alder:

- Jan Ullrich var min store helt da han vant sitt første Tour de France. Jeg så det på TV, og har alltid sett opp til ham.

Det var imidlertid så langt idoliseringen av juksende lagkapteiner gikk. Da lagkompis Moisés Dueñas ble tatt for EPO-bruk under 2008-utgaven av touren, skrev Thomas på bloggen sin:

- Dersom noen blir tatt for svindel på en arbeidsplass, vil han ikke da risikere fengselsstraff? Jeg klarer ikke å se forskjellen på det og på ryttere som doper seg og lyver til arbeidsgiveren om det. Sett dem bak lås og slå, og kast nøkkelen, skrev Thomas.

Etter tre år i Barloworld ble han gjenforent med Brailsford da Team Sky tok imot pressen ved Millbank Tower en januardag i 2010.

Her ble han først og fremst satset på i klassikerne, og viste blant annet fram egenskapene sine ved å kun å bli slått av Thor Hushovd under Tour de France-etappen med målgang like ved Arenberg-skogen. De kommende sesongene var det stort sett han og Edvald Boasson Hagen det dreide seg om i brosteinsrittene.

ANGREP FOR ETAPPESEIER: Men Thor Hushovd stakk av med seieren mot Arenberg i 2010. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM
ANGREP FOR ETAPPESEIER: Men Thor Hushovd stakk av med seieren mot Arenberg i 2010. FOTO: Tim De Waele/TDWSPORT.COM Vis mer

Da Thomas gikk til topps under E3 Harelbeke i 2015, hadde Edvald allerede pakket sakene sine og signert for MTN-Qhubeka. Mens rudsbygdingen ikke var fornøyd med å være bjellesau i front av Sky-toget, taklet Thomas transformasjonen bedre. Han var klar på at han ville stå løpet ut.

Med et lengre tidsperspektiv kombinerte han hard trening og nøysomt kosthold for å gå ned i vekt. Alt i håp om en dag å være aktuell som kaptein i Grand Tours.

Festet blikket mot Grand Tours

I 2016 tok han et langt steg i den trening da han ved hjelp av lagkameratene i Sky kontrollerte inn til seier inn i det ukeslange Paris-Nice.

Året etter var målet å vinne Giro d’Italia, men en velt som involverte en politimotorsykkel under den 9.-etappen, tvang ham til å stå av rittet tre dager senere.

I Tour de France slo han tilbake med seier under tempoetappen i Düsseldorf, men også her sendte et brukket kragebein ham ut av rittet, etter at han - som Froomes løytnant - lå plassert på andreplass i sammendraget.

- Det eneste jeg tenker på nå, er hvor knust jeg er over å måtte forlate touren og en ny Grand Tour, uttalte han til cyclingnews.com etterpå.

KJENNER THOMAS GODT: Gabriel Rasch beskriver en svært sulten og treningsivrig utøver som nå kjører iført den gule ledertrøya i Tour de France. Foto: Gorm Kallestad (NTB Scanpix)
KJENNER THOMAS GODT: Gabriel Rasch beskriver en svært sulten og treningsivrig utøver som nå kjører iført den gule ledertrøya i Tour de France. Foto: Gorm Kallestad (NTB Scanpix) Vis mer

Hans iboende hunger etter å lykkes og etter å slå tilbake, er blant egenskapene Gabriel Rasch i Team Sky trekker fram for å beskrive 32-åringen.

- Han er veldig sulten, da. Han er en av de som trener mest i verden, det er jeg helt sikker på. Han og Froome er blant de som legger ned desidert mest timer, når de trener sammen i Monaco, sier Rasch til procycling.no.

- Han har sin bakgrunn fra banesykling; hva har det gitt ham på sykkelen?

- Har den punchen som baneryttere ofte har. Han har kjørt mange 1000-metere og det gir deg eksplosivitet. Han er god i det meste. Han kjører bra tempo, i klassikerne og han takler ukeslange ritt. Han har gått gradvis den veien og har jobbet knallhardt både med vekt, trening og klatring, forteller Hole-mannen.

- Blant de enkleste å jobbe med

Rasch forteller videre om en rytter som tåler utrolig mye smerte og juling. En som alltid reiser seg opp igjen.

- Uhell har vært noe som har hindret ham. Han var involvert i velt med en motorsykkel i giroen, og han veltet veldig stygt i Paris-Nice et år. Det har vært mye stang ut. Geraint har vist at han tåler mye trening og juling over lang tid uten at han pådrar seg skader av det.

- Har det noe å si med mentaliteten og, når Geraint Thomas orker å gå den veien her, mens for eksempel Edvald hadde et ønske om å gjøre andre ting?

- Edvald hadde litt problemer de siste to årene han var hos oss. Jeg tror ikke så mye av det har kommet ut i media, men han hadde litt problemer med skader, magen og slike ting. Det holdt ham litt unna å gjøre det samme som for eksempel Geraint har gjort.

- Hvordan har du opplevd å jobbe med Geraint Thomas som type?

- Han er en av de enkleste å jobbe med på laget. Han er veldig real å prate med, og du får tilbakemelding kjapt. Både ham og Froome er det, egentlig. Det er ingen primadonna-nykker ute og går.

«Som å diskutere politikk med muttern»

Nå er Thomas price catch i britiske tabloidaviser. Det har ikke alltid vært slik, men når du leder med halvannet minutt (og mer) tilbake på Chris Froome og det øvrige kobbelet med sammenlagtfavoritter, så blir det slik.

Akkurat nå, i etterkant av at Froome ble frikjent fra salbutamol-saken han har hatt hengende over seg siden i fjor høst, vil nok Thomas. på verdensbasis, være den mest populære vinneren av de to.

At etterforskningen av Froome egentlig ikke var ment for offentligheten lys, hjalp ikke stort da Le Monde og The Guardian i samarbeid sprakk nyheten den 13. desember i fjor.

DELER PÅ OPPMERKSOMHETEN: Av både positiv og negativ art. Chris Froome og Geraint Thomas avbildet under presstreff i Tour de France. FOTO: Ian Parker/PA Wire
DELER PÅ OPPMERKSOMHETEN: Av både positiv og negativ art. Chris Froome og Geraint Thomas avbildet under presstreff i Tour de France. FOTO: Ian Parker/PA Wire Vis mer

Det er høy sigarføring, brutte løfter og gråsoneopptredener fra både Bradley Wiggins og Froome det britiske storlaget betaler prisen for nå.

Likevel oppleves mishagsytringene noe latterlig når 21 år gamle Egan Bernal ble buet ut over målstreken på Alpe d’Huez da han trillet inn til 11.-plass.

- For meg blir det litt snevert og enkelt. Det virker som om Bernard Hinault og de gamle stjernene uttaler seg som om de tror at sykkelverdenen er som da de holdt på selv, og så ender folk opp med å tro på det som blir sagt. Jeg vet ikke helt hvordan jeg skal forklare det, men det blir litt som å diskutere politikk med muttern. Det går ikke, eksemplifiserer Rasch.

Mener kapteinsvalget må vente

Holeværingen forteller videre at Sky ankom Frankrike med Froome som ubestridt leder, men at Thomas også ville være en beskyttet rytter inntil et visst punkt.

- Inntil han må ofre seg, bemerker han.

- Det viktigste er vel å ha plassert to ryttere så høyt oppe i sammendraget som overhodet mulig, og så spille ut de andre konkurrentene med det som bakteppe?
(Saken fortsetter under grafikken)

- Ja, nå må vi prøve å holde begge to der oppe så lenge som mulig, så vil den sterkeste ende opp med å vinne rittet. Det er mange som skal gjøre dette så vanskelig, men det er egentlig ikke det. Man trenger ikke ta en avgjørelse for hvem vi kjører for nå, for da kan vi drite oss ut til de grader. Hvis vi går for ham eller ham, og så skjer det noe med ham vi gikk for, og den andre ender opp med å ofre seg, så har vi spilt ut begge kortene våre. Nå handler det om å holde dem der så lenge som mulig, og så må den avgjørelsen tas der og da. Det er egentlig veldig enkelt, påpeker Rasch.

I mai lyktes det Bale å avgjøre Champions League-finalen for Real Madrid. Om Wales vinner rugby-VM vet man ikke før neste år, men laget har tidligere tredjeplass helt tilbake i 1987 som sin bestenotering.

Innen den tid vet vi også hvorvidt Thomas fremdeles innehar rollen som beskyttet rytter, eller om det har lyktes ham å gå til topps i Tour de France, eller et annet av de store treukersrittene.

Artikkelen er levert av sykkelnettstedet procycling.no!