- Han er et fysisk monster

Dette er franskmannen Norge frykter.

KRAKOW (Dagbladet): Nikola Karabatic. Moren er serbisk. Faren er kroat. Selv ble han født i gamle Jugoslavia for snart 32 år siden. Likevel vokste han opp til å bli Frankrikes beste håndballspiller gjennom tidene.

Karabatic har scoret over 1000 mål på drøyt 250 kamper for landet sitt. Med sine 196 centimeter leder han i morgen Frankrike i skjebnekampen mot Norge. En kamp Norge må ta poeng i for å ikke være nødvendig av hjelp for å gå videre til semifinalen i EM. Erlend Mamelund innser at det blir tøft.

- Han er det nærmeste du kommer en komplett håndballspiller. Han er fantastisk én-mot-én. Han skyter fra ni meter. Han er god med linjespilleren. Han er god i forsvar. Og han er anvendelig på alle posisjoner. Ikke minst er han et fysisk monster, er Mamelunds fryktinngytende karakteristikk av Karabatic' overfor Dagbladet da vi møter nordmannen på dagens pressetreff i Krakow.

Stjernegalleri Ved sin side har Karabatic også lagkamerater med kvaliteter så store at mannskapet er blant håndballhistoriens aller beste. Sammen med blant andre den eminente skuddstopperen Thierry Omeyer (39), eksplosive Daniel Narcisse (36) og det fysiske unikumet Luc Abalo (31) er de regjerende mestere av både EM, VM og OL.

Det forteller det meste om oppgaven som venter Norge i morgen.

- Frankrike er et klasselag, mens vi har et lag i fin utvikling. Vi er nok kraftig «underdogs», det skal vi være ærlige nok å si, men vi er ikke nervøse. Vi ser på det som en mulighet til å vise hva vi kan, så får vi se om det holder, sier landslagstrener Christian Berge til Dagbladet.

Har svakheter Norges sjef er positiv. Berge like utfordringen som møter de norske gutta på parketten i Tauron Arena klokka kvart over seks i morgen kveld.

Det samme gjør Mamelund. 31-åringen spilte sammen med Karabatic i sju måneder i franske Montpellier høsten 2012 og vinteren 2013. I løpet av den tiden fikk han øye på svakheter hos mannen som har vært ansett som verdens beste spiller i over et tiår.

- Jeg tror vi må få kroppskontakt og krige med ham. Så er det sånn at han kommer alltid til å gjøre sine mål og sine innspill, det må vi bare akseptere, men vi må gjøre det vi kan for å få ham sliten, sier den norske forsvarsbautaen.

Mamelund mener det viktigste for Norge er å fungere som et lag. Sammen må de jobbe beinhardt i forsvar. I tillegg er de avhengig av hjelp fra keeperduoen Espen Christensen og Ole Erevik. Det er en analyse Berge er enig i.

- Karabatic er en spiller som vi gjerne vil stoppe, men de har klassespillere og verdensstjerner i hver posisjon. Skal vi ha treff, må vi prestere en vanvittig kamp, sier Norges suksesstrener.

Norges slagplan Det neste døgnet vil Berge bruke på å prente sitt budskap inn i hodet på spillerne sine. Det er spillere som allerede oser av selvtillit etter et sensasjonelt bra mesterskap.

De mange gode prestasjonene har også gitt dem tro på at de kan stå for norsk herrehåndballs største prestasjon noen sinne mot Frankrike. For det er det en seier vil innebære.

- Vi snakker om energi og å ha troa. Så er det de taktiske tingene. Vi må stå tøft bakover, få målvaktsredninger og ta sjansene fremover. Vi gleder oss, forklarer Berge.

Kan få hjelp Hvis Norge skulle mislykkes i sin kamp, blir det 60 nervepirrende minutter som tilskuere når Polen møter Kroatia senere på kvelden. Tar kroatene ett poeng i det oppgjøret, vil det bety at de norske gutta likevel går videre.

Uten at Berge bruker veldig mye energi på det scenarioet.

- Det har jeg ikke tenkt på en gang. Det får Kroatia og Polen styre. Vi har fokus på Frankrike, så får vi kline til i den kampen, sier han.