HAR SKREVET HISTORIE: Det var munter stemning på Nord-Irlands siste trening før 8-delsfinalen mot Wales. Det største gliset av dem alle tilhørte keeper Michael McGovern. Foto: Scanpix
HAR SKREVET HISTORIE: Det var munter stemning på Nord-Irlands siste trening før 8-delsfinalen mot Wales. Det største gliset av dem alle tilhørte keeper Michael McGovern. Foto: ScanpixVis mer

- Han er jo en legende i Nord-Irland resten av livet sitt på grunn av dette

Nord-Irland-spillerne inspirerer Fotball-Europa. I dag kan de skrive ny historie i 8-delsfinalen mot Wales.

(Dagbladet): Humøret er godt i Nord-Irland-troppen før 8-delsfinalen i EM mot Wales. Bildene fra den siste treninga før «Slaget om Storbritannia» viser smilende spillere som sprudler av glede. Det største gliset av dem alle tilhører målvakt Michael McGovern, og det er ikke tilfeldig.

31-åringen tok over som førstekeeper på bekostning av Roy Carroll etter halvspilt kvalifisering. Tre kamper inn i mesterskapet er McGovern kåret til gruppespillets beste sisteskanse av UEFA i konkurranse med stjerner som Manuel Neuer, Gianluigi Buffon og David de Gea. Timingen på storspillet kunne heller ikke vært bedre, for neste uke går kontrakten med skotske Hamilton ut.

- Det er en fin posisjon å være i. Agenten min vil ta seg av det, men jeg er sikker på at kamper som dette ikke akkurat gjør noen skade, uttalte McGovern med glimt i øyet etter sin utrolige oppvisning i 1-0-tapet for Tyskland.

STO SOM EN VEGG: McGovern var glitrende mot Tyskland. Foto: Scanpix
STO SOM EN VEGG: McGovern var glitrende mot Tyskland. Foto: Scanpix Vis mer

- En legende

Selv om det ikke ble poeng, gjorde McGoverns mange vanvittige redninger at Nord-Irland gikk videre i EM på målforskjell. På nettsiden Wikipedia tok en av 31-åringens mange fans seg etterpå friheten til å endre informasjonen om han i lykkerus.

«Den 21. juni 2016 nektet McGovern egenhendig tyskerne åtte mål under EM-sluttspillet i Frankrike. På grunn av denne og andre bragder er han bredt anerkjent som tidenes beste keeper.»

Artikkelen fortsetter under annonsen

BYTTET TRØYER: Manuel Neuer ble nok imponert av McGovern i kampen mellom Tyskland og Nord-Irland. Foto: Scanpix
BYTTET TRØYER: Manuel Neuer ble nok imponert av McGovern i kampen mellom Tyskland og Nord-Irland. Foto: Scanpix Vis mer

Det var nok ment som en spøk, men teksten inneholdt også en viss porsjon sannhet. For selv om McGovern ikke er fotballhistoriens beste målvakt, holdt prestasjonen mot Tyskland verdensklasse. Og for det vil han aldri bli glemt, tror den norske keeperhelten Erik Thorstvedt.

- Det var sannsynligvis hans livs kamp. Den var også avgjørende for at de gikk videre. Det var utrolig kult å se. Han er jo en legende i Nord-Irland resten av livet sitt på grunn av dette her. På den store scenen er det hans «fifteen minutes of fame», men i hans hjerte og i hans hjemland er det mye større enn det, forteller Thorstvedt til Dagbladet.

Fra amatør til EM-helt

Laget til nordirene er fullt av typer som McGovern, fyrer som knapt har vært i nærheten av å spille mot de store stjernene før nå.

For fire år siden jobbet for eksempel spissen Conor Washington (24) som postbud. På fritida spilte han fotball for amatørklubben St. Ives. I dag skal han derimot krige for Nord-Irlands ære og videre EM-skjebne foran nesten 50 000 tilskuere på Parc des Princes i den franske hovedstaden.

Kontrasten er stor. Det er den også for flere av de andre. Josh Magennis, angriperen, sto i mål for Reading langt opp i junioralder, men i 2-0-seieren over Ukraina kom han innpå og noterte seg like godt for en målgivende pasning.

Så det er kanskje ikke så rart at både spillerne og fansen kjenner de mange, vakre opplevelsene på kroppen.

- Jeg klyper meg ikke i armen av og til. Jeg klyper meg i armen hver dag, sa Washington allerede før EM.

FRA AMATØR TIL EM: Conor Washington startet på topp mot Tyskland og Mats Hummels. For fire år siden jobbet nordiren som postbud. Foto: Scanpix
FRA AMATØR TIL EM: Conor Washington startet på topp mot Tyskland og Mats Hummels. For fire år siden jobbet nordiren som postbud. Foto: Scanpix Vis mer

Eksempler til etterfølgelse

Washington har innrømmet at han er blitt inspirert av historien til Leicester-kometen Jamie Vardy. Den engelske spissen har vist at det er mulig å gå fra amatørfotball til å bli en verdensstjerne før.

Nå tror Thorstvedt at Washington og lagkameratene hans er blitt forbilder for mange i tilsvarende situasjon, også de.

- Det de har gjort gir inspirasjon til mange mennsker som ikke har levd i det store rampelyset, som har holdt til nedover i divisjonene, som har måttet jobbe hardt for det, sier den tidligere Tottenham-keeperen.

Tøff match i vente

Klokka 18.00 i dag blåser den engelske dommeren Martin Atkinson i gang oppgjøret mot Wales. Det er forventet å bli intenst.

Det blir en tøff kamp for Nord-Irland. For den rødkledde motstanderen har noe trener Michael O'Neill ikke har: En superstjerne - i form av Gareth Bale. Kvalitetene til Real Madrid-spilleren, i samarbeid med Arsenals Aaron Ramsey, kan fort sende Nord-Irland ut av EM, men til gjengjeld har de noe helt eget. Noe helt spesielt.

SKRIVER HISTORIE: Det nordirske laget møter Wales til 8-delsfinale i EM. Foto: Scanpix
SKRIVER HISTORIE: Det nordirske laget møter Wales til 8-delsfinale i EM. Foto: Scanpix Vis mer

De har en McGovern som trolig føler seg som Supermann, en målfarlig stopper i Gareth McAuley og ikke minst:

- De har et enormt godt kollektiv, sier Thorstvedt, som likevel tror EM-eventyret stopper i dag for landet med 1,8 milioner innbyggere.

- Men bare det å ha kommet seg så langt er en ekstrem prestasjon, minner han om.

PS: Det er vanskelig å skrive en EM-sak om Nord-Irland uten å nevne kulthelten Will Grigg, mannen som har fått en sang laget til seg. Sjekk ut mesterskapets kuleste supporterlåt her (ekstern lenke).