-  Han var for lur, spissen

Her sitter en fortvilet Espen Johnsen på rumpa etter at det italienske seiersmålet har gått mellom beina hans. Men bortsett fra maksimal uflaks i denne situasjonen, sto Johnsen en ny praktfull landskamp.

PALERMO (Dagbladet): Som i bortekampen mot Spania i fjor sto han fram da det haglet som verst rundt det norske målet. I en kamp han egentlig ikke skulle stå.

John Carew ga Norge drømmestarten vi trengte. Men derfra og inn ble det den kampen Espen Johnsen hadde hatt i sine verste drømmer. Italia hadde åtte enorme målsjanser før pause. Og etter å ha sluppet inn den første, stengte han buret.

Bare hjemmehelten Luca Tonis frekke flikk lurte Johnsen. Og det irriterte ham grenseløst etter å ha spilt fantastisk.

-  Det var utrolig smart av ham å bare flikke ballen så vidt. En meget bra prestasjon, og jeg hadde ikke mulighet til å ta den, sier Johnsen.

Tenkte på Spania

Mens han sto i målet, gikk tankene tilbake til november i fjor, da han storspilte mot Spania i playoff-kampen til EM.

-  Jeg tenkte faktisk på det. Det ble en veldig lik kamp. Og jeg synes egentlig at denne kampen var vel så bra som den i Valencia. Siden vi tapte 2- 1 der nede også, så ble det veldig likt til slutt.

Han har ikke noen god forklaring på hvorfor han er så god i akkurat slike kamper.

-  Jeg vet ikke. Det blir jo veldig mye å gjøre hele tida. Og jeg liker når det er litt trøkk. Egentlig er det litt rart. For når jeg står i mål i Rosenborg, så har jeg vanligvis veldig lite å gjøre. Der står jeg på et veldig godt lag, og har kanskje bare ett eller to skudd mot meg i løpet av en vanlig kamp.

Vil stå

Espen Johnsen ble vraket som førstevalg på landslaget da Thomas Myhre kom inn i troppen igjen i vinter. Og siden har det vært satt spørsmålstegn ved Johnsens kvaliteter med beina.

Også i går kom det en slurvete klarering. Og landslagsledelsen var ikke bare fornøyd med det Johnsen gjorde.

-  Isolert sett gjør han jo en rekke redninger som redder oss fra et større tap. Men jeg synes også at han stresset litt mye, og han burde brukt litt lengre tid ved enkelte igangsettinger da Italia presset som verst. Men vi var aldri urolige for at Espen ikke skulle prestere bra. Han var god, sier assistenttrener Stig Inge Bjørnebye til Dagbladet.

Kan bli vraket

Johnsen selv er meget fornøyd med sin egen innsats.

-  Selvsagt føler jeg at det er litt gøy å gjøre en så god kamp, selv om laget taper. Det er likevel mest bittert akkurat nå. Jeg hadde et stort håp om at vi skulle greie å ro i land en uavgjort utover i andre omgang. Men han var for lur, han derre spissen, smiler han.

Allerede onsdag er det ny kamp mot Hviterussland. Da kan Thomas Myhre være skadefri, og tilbake mellom stengene. Johnsen håper han ikke blir vraket på nytt.

-  Forventer du å få spille etter en slik praktkamp?

-  Nei, det gjør jeg egentlig ikke. Jeg forbereder meg alltid på å spille, men om jeg gjør det, blir hundre prosent opp til Åge Hareide.

Han synes ikke det var flaut at Norge til tider ble rundspilt av Italia.

-  Selv om de ikke er i gang med sesongen, så må vi huske på at de er rangert som et av verdens seks, syv beste landslag. Italia er gode. Og de hadde mange gode spillere i form som hadde vært med på OL. Det merket vi i dag.

UFLAKS: Ballen går mellom beina til Espen Johnsen og Italia går opp i ledelsen og til seier. Maksimal uflaks for Espen Johnsen, som sto en strålende kamp, slik han også gjorde sist Norge spilte en viktig bortekamp - borte mot Spania i play-off i fjor.