Hekta på gull

Aston Villa- Arsenal 1- 2. Med George Boateng og Peter Schmeichel i biroller, dobbeltlobbet Robert Pires inn praktscoringen som setter standarden for en gullthriller i sju episoder fram til 11. mai. - Jeg er besatt av gullet, sier Arsenal-manager Arsene Wenger.

I fjor ble ligaen avgjort til påske. 14. april vant Manchester United 4- 2 over Coventry i ligarunde nummer 33. Samme dag tapte Arsenal 0- 3 for Middlesbrough. Dermed kunne United tillate seg tre tap og en uavgjort på de siste fem kampene, og likevel hente hjem sitt tredje ligagull på rad med ti poengs margin (80 mot 70) til Arsenal.

Slik blir det ikke i år. Ikke siden United, Arsenal og Chelsea fulgte hverandre til siste runde i 98/99-sesongen, har det vært spenning som nå. Sju serierunder før slutt kan både Arsenal, Liverpool og Newcastle frata United gull nummer fire på rad. Tross ei disiplinærliste stygg som juling (seks røde og 67 gule kort på 20 spillere) - tror Arsene Wenger at det er hans mannskap engelskmenn flest håper på.

Psykologisk krigføring

Kampene

MAN. UNITED
31 kamper, 64 poeng, 38 plussmål:

23. mars: Middlesbr. (H)
30. mars: Leeds (B)
6. april: Leicester (B)
13. april: Arsenal (H)
20. april: Chelsea (B)
27. april: Ipswich (B)
11. mai: Charlton (H)

ARSENAL
30 kamper, 63 poeng, 28 plussmål:

30. mars: Sunderland (H)
1. april: Charlton (B)
6. april: Tottenham (H)
13. april: Man. United (B)
20. april: Ipswich (H)
27. april: Bolton (B)
11. mai: Everton (H)
Dato ikke klar: West Ham (H)
utsatt fra 23. mars.

LIVERPOOL
31 kamper, 62 poeng, 26 plussmål:

24. mars: Chelsea (H)
30. mars: Charlton (H)
7. april: Blackburn (H)
13. april: Sunderland (B)
20. april: Derby (H)
27. april: Tottenham (B)
11. mai: Ipswich (H)

NEWCASTLE

30 kamper, 56 poeng, 14 plussmål:
29. mars: Everton (H)
2. april: Aston Villa (B)
13. april: Derby (B)
20. april: Charlton (H)
23. april: Blackburn (B)
27. april: West Ham (H)
11. mai: Southampton (B)
Dato ikke klar: Fulham (H)
utsatt fra 6. april.

- Vi har mye sympati hos folk som er nøytrale. Ikke bare blant dem som ønsker at Manchester United skal tape, men også fordi vi gir folk positive opplevelser gjennom innstillingen vår. Folk vil at vi skal vinne fordi vi er sjenerøse, oppofrende og spiller attraktiv fotball, sier Wenger til det engelske nyhetsbyrået PA.

Slik gir Wenger næring til den psykologiske krigføringen mellom gullkandidatene. Den vil bare tilta de neste ukene.

Alex Ferguson har allerede bedt Wenger roe seg ned - gjerne med en drink med managerkolleger etter matchene.

Men Wenger har sine ord i behold når det gjelder gårsdagens forestilling. Arsenal framsto bunnsolide defensivt. Sol Campbell ryddet unna det meste, og viste bare svakhetstegn da han slapp Dion Dublin en meter for langt fram før hjemmelagets 1- 2 scoring etter 69 minutter. 14 minutter tidligere viste David Seaman gamle tigertakter da han reddet straffespark fra Barry (som sjøl ble felt av innbytter og bursdagsbarn Lee Dixon (38).

- Fysisk har ikke David sett bedre ut siden jeg kom til klubben, sier Wenger.

Framover på banen var savnet av karantenerammede Thierry Hendry lite merkbart. Med arbeidskapasiteter som Fredrik Ljungberg og Robert Pires ble Aston Villa malt i stykker med stor bevegelighet og bredt angrepsregister. I målprotokollen ga det ligascoring nummer en til brasilianeren Edu etter frisparkretur fra Schmeichel etter 15 minutter. Med den scoringen kopierte Arsenal bragden for 72 år siden med scoring i 31 kamper på rad.

  • Og så Pires' lobbekunst etter 60 minutter.

Han mottok Fredrik Ljungbergs langpasning med sedvanlig førstetouchkvalitet, og lobbet vekk oppasser George Boateng før han så tok Schmeichel på halvdistanse med innsiden av skoen. Ballen dalte inn centimetre under tverrliggeren. Enkelt og elegant. For de færreste å kopiere.

- Med Pires har vi en spiller som scorer vakre mål. Men folk som følger Arsenal, ser ofte vakre mål, skryter Wenger.

Tett program

Ingen har råd til å tape, men på terminlista kan det se ut som om både Liverpool, Arsenal og Newcastle har lettere program igjen enn Manchester United.

  • United har fire bortekamper på de sju siste. Blant annet mot Chelsea og Leeds som kjemper om Champions League-plasser til høsten. United er allerede klar for årets kvartfinaler i CL.
  • Arsenal har fem hjememkamper på de åtte siste kampene. Som både United og Liverpool, er Arsenal fortsatt med i Champions League. Med uavgjort mot Juventus i Torino onsdag, er Arsenal sannsynligvis også klar for kvartfinale. Dessuten spiller laget lørdag omkamp i kvartfinalen i FA-cupen mot Newcastle. Hardt program. Kanskje for hardt? Men Wenger er ikke snauere enn dette:

- Om vi har karakter til og tro på tre titler? Vi skal forsøke og har fortsatt sjansen. Hvorfor skulle jeg ikke tro at vi kan vinne «The Treble»?

  • Liverpool har på papiret det letteste programmet igjen. Fem av de sju siste ligakampene går på Anfield. John Arne Riise & co dessuten slå Roma på hjemmebane i morgen kveld for å avansere i Champions League. Laget som vant tre titler i fjor (FA-cupen, ligacupen og UEFA-cupen) kan raskt bare ha ligaen igjen i år.
  • Newcastle har fire hjemme og fire bortekamper igjen i ligaen, og må ha både flaks og betydelig hjelp for å henge med i gullkampen.

Rosinen i pølsa

Bare ett innbyrdes oppgjør gjenstår i Premier League-toppen: Manchester United-Arsenal på Old Trafford 13. april.

Om Arsenal slår Newcastle ut av FA-cupen lørdag, må den kampen utsettes. Da settes kampen trolig opp igjen den siste uka før siste runde spilles 11. mai.

- Det bekymrer meg ikke i det hele tatt. Jobben må gjøres uansett - om vi skulle trenge det, sier Arsene Wenger.

GULLFINTE: George Boateng har sjelden blitt ydmyket mer enn da Robert Pires lobbet ballen over ham, før han lobbet ballen videre over Schmeichel og i mål.