USTOPPELIGE: Så glad var City-manager Pep Guardiola da Raheem Sterling avgjorde kampen mot Huddersfield på overtid. Sterling har blitt matchvinner på overtid i to ligakamper denne sesongen. Foto: REUTERS/Andrew Yates/NTB Scanpix
USTOPPELIGE: Så glad var City-manager Pep Guardiola da Raheem Sterling avgjorde kampen mot Huddersfield på overtid. Sterling har blitt matchvinner på overtid i to ligakamper denne sesongen. Foto: REUTERS/Andrew Yates/NTB ScanpixVis mer

Raheem Sterling scorer mål som aldri før

Hemmeligheten bak City-stjernas utrolige forvandling

En tidligere Arsenal-spiller har hjulpet Pep Guardiola til å få det beste ut av Raheem Sterling, som nå har blitt en skikkelig målscorer.

(FourFourTwo): Manchester City-spiller Raheem Sterling (22) har aldri scoret flere mål enn han har gjort denne sesongen. Totalt har det blitt ni scoringer i Premier League og fire scoringer i Champions League fra den hurtige vingen.

Det gir 12 mål på 18 kamper. 22-åringens beste målsnitt fra tidligere var elleve scoringer på 47 kamper.

– Vi er i november og han har allerede slått rekorden, så det er topp. Men ikke bare når det gjelder mål, han er også sterk og holder på ballen – før mistet han mange baller, nå takler han situasjoner mye bedre en-mot-en og framprovoserer frispark, sier Pep Guardiola ifølge Manchester Evening News.

Unggutten slo igjennom i Liverpool som tenåring hvor han nettet ni mål og hadde sju assist i 2013/14-sesongen. Sesongen etter ble det sju mål for de røde før turen gikk til Manchester. Etter en nokså rolig start i debutsesongen ble det totalt sju mål på 2509 minutter forrige sesong. Det tallet har han allerede knust denne sesongen.

Få unggutter har likevel blitt kritisert så mye i engelske medier som Sterling, som i likhet med resten av England skuffet stort under EM. Med prislappen på rundt 49 millioner pund var det også stilt store forventninger til den lynhurtige angriperen.

På vei bort?

De siste dagene av sommerens overgangsvindu var det også snakk om at Sterling måtte gjøre plass til Arsenals Alexis Sánchez i en ren byttehandel mellom klubbene.

Arsenal og Manchester City klarte imidlertid aldri å bli enige om en overgang for Chileneren, som går ut av kontrakt til sommeren.

Hvorvidt Sterling var en del av planen for å lokke Sanchez til Etihad er vanskelig å si for sikkert, men ryktene om framtida hans var likevel noe som hadde ligget litt i kortene.

Engelskmannen hadde ikke fått ut potensialet skikkelig etter at han forlot Anfield, og hadde bare i perioder vist hva han er god for på fotballbanen. Trengte han et miljøskifte? Var han god nok for Manchester City, som hadde handlet inn flere stjerner i sommer?

Dårlig avslutter

Noe av det som har blitt brukt mest mot Raheem Sterling, er avslutningsegenskapene hans. Med sin energi og høye fart er han et mareritt for forsvarere, men keepere har ofte sluppet med skrekken. Det har ofte virket som om mangel på selvtillit har vært årsaken til sjansesløsingen.

Det var derfor knyttet forventninger til hva en trener som Pep Guardiola kunne gjøre med spillermaterialet han hadde overtatt på Etihad. Guardiola er kjent for å jobbe veldig tett på spillere, som til gjengjeld ofte skryter av hvor mye kunnskap han gir dem.

Et godt eksempel på oppfølgingen Sterling får av Guardiola vises i en video som spredte seg som en vind i sosiale medier. Det skjedde i forbindelse med Champions League-kampen mot Feyenoord.

Videoen viser kanskje noen enkle instruksjoner som de fleste som jobber med fotball kjenner til, men engasjementet til Pep Guardiola er det ikke noe å si på:

I den aktuelle kampen scoret også Sterling, selvfølgelig.

Hardt arbeid

Noe av det første Guardiola gjorde da han ankom City, var å gjøre Sterling til et slags personlig prosjekt. Han fortalte unggutten at han ville kjempe for ham så lenge han ble belønnet med hardt arbeid i retur fra eleven.

I sommer skal manageren ha uttrykt det samme.

– Dersom du vil ha dette, vis meg at du vil ha det, sa Guardiola til 22-åringen ifølge engelske The Telegraph.

Og det er først denne sesongen at vi ser at arbeidet mellom dem bærer frukter. Sterling ser på ingen måte ut til å mangle selvtillit. Han har alene sørget for at Manchester City tok tre poeng mot både Bournemouth og Huddersfield, med avgjørende scoringer langt inn i overtida.

– Jeg tror Raheem nyter å score mål. Han er ikke redd, han er ikke redd for å ta sjanser, sier Guardiola ifølge Independent.

Tidligere var Sterling en spiller som gjerne scoret mål når kampen allerede var avgjort. Men som vi så mot Huddersfield i helga, nå er det 22-åringen som har en tendens til å sette inne de avgjørende målene.

– Og nå ser han hvor gøy og hvor godt det føles å score mål. Nå er han mer fokusert på det, sier spanjolen.

Arteta er hemmeligheten

Og en del av hemmeligheten ligger i tidligere Everton- og Arsenal-spiller Mikel Arteta, som ble en del av støtteapparatet til Manchester City juli 2016. Guardiola forteller at Arteta jobber «mange, mange timer og dager» med Sterling, for å terpe på avslutningene hans.

– Raheem har ønsket å stå der på trening, å forbedre seg, å øve, å skyte på keeperne, sier Guardiola, som fortsatt mener han må bli bedre på den siste pasningen.

Duoen jobber særlig med å ha kontroll på ballen de siste sekundene før en avslutning, slik at Sterling tar riktige beslutninger på de siste tre-fire meterne.

Selv om både Leroy Sané og Gabriel Jesus har ankommet City etter Sterlings overgang, og samtidig har gitt ham ekstra konkurranse om minutter på banen, har Sterling startet ni ligakamper denne sesongen.

Og pangstarten kan være begynnelsen på noe stort.